Sluiter twijfelt aan meerwaarde

Nederland verloor dit weekeinde het Davis-Cupduel met Groot-Brittanië: 4-1.

Tennisser Raemon Sluiter twijfelt of hij nog wel voor zijn land moet spelen.

Raemon Sluiter is een gevoelsmens. In de zes jaar dat hij voor het Nederlandse Davis-Cupteam speelde stak hij zijn woede, verdriet en teleurstelling nooit onder stoelen of banken. Dat maakte hem populair. Of hij nu zijn beste tennis speelde – zoals bij zijn debuut tegen Juan Carlos Ferrero in 2001 – of van een modale tennisser als Jiri Novak verloor: tennisminnend Nederland stond massaal achter hem.

Ook zaterdag had de Rotterdammer het hart op de tong. Nadat Rogier Wassen en Robin Haase de dubbelpartij in de Davis-Cupontmoeting met Groot-Brittannië hadden verloren – waardoor Nederland op een 3-0 achterstand kwam – betwijfelde Sluiter of hij voor zijn land moet blijven spelen. „Ik heb de afgelopen dagen niet genoeg gebracht”, zei hij toen duidelijk werd dat niet Nederland maar Groot-Brittannië in september de play-offs speelt om een plaats in de wereldgroep. „Noch in het team, noch op de baan. Ik vraag mij af of ik nog wel meerwaarde heb.”

De komende maanden gaat Sluiter nadenken over zijn rol in het team van Jan Siemerink. „Maar laat één ding duidelijk zijn”, zei hij vechtend tegen zijn tranen. „De tegenvallende prestaties van Nederland zijn geen reden voor mij om te stoppen. Al speel ik in groep vijf tegen Ghana, ik voel mij nergens te goed voor.”

Zijn twijfel heeft dieperliggende oorzaken: hij miste het begeleidingsteam van de voormalige Davis-Cupcaptain Tjerk Bogtstra en zijn oude ploegmaatjes Sjeng Schalken, Martin Verkerk, Peter Wessels en John van Lottum. En misschien wordt het tijd dat hij zich gezien zijn leeftijd (28) en klassering op de wereldranglijst (140) meer om zijn eigen carrière gaat bekommeren. „Als je door een snotneus van negentien opzij wordt gezet, besef je dat de tijd gaat dringen”, zei hij doelend op zijn nederlaag tegen Andy Murray een dag eerder.

Siemerink wilde niets weten van een vertrek van de tennisveteraan. Want hoewel de 20-jarige Robin Haase de afgelopen dagen veel progressie liet zien – hij verloor vrijdag met opgeheven hoofd van Tim Henman en was op de slotdag te sterk voor Jamie Murray – is hij volgens de Davis-Cupcaptain nog te onervaren om de kar te trekken. „Raemon heeft genoeg overwicht om jongere teamleden op hun broek te geven. Robin niet. Bovendien mag je niet van een tennisser van zijn leeftijd verwachten dat hij week na week vooruitgang boekt. Een terugval is niet ondenkbaar.”

Zo bezien is het waarschijnlijk een verhulde zegen dat Nederland de komende tijd geen deel uitmaakt van de wereldgroep. In de relatieve anonimiteit van groep 1 van de Europees/Afrikaanse zone – aangenomen dat Portugal in september wordt verslagen – kan Siemerink in stilte bouwen aan een nieuwe, jonge formatie. Robin Haase, Igor Sijsling, en Jesse Huta Galung mogen dan in de schaduw staan van hun beroemde leeftijdsgenoten Andy Murray en Novak Djokovic, ze vormen wel de toekomst van het Nederlandse tennis. Martin Verkerk, Dennis van Scheppingen en Melle van Gemerden hebben volgens Siemerink weinig meer te zoeken in zijn team. Het is denkbaar dat hij ze in de toekomst passeert voor een minder ervaren speler als Thiemo de Bakker.

„Maar dit team mag geen opleidingsteam worden”, haastte de Davis-Cupcaptain zich te zeggen. „Het doel blijft zo snel mogelijk terug te keren in de wereldgroep. En dat kan alleen met een mix van talent en routine.” Haase gaf zondag aan niet terug te deinzen voor een rol als kopman. „In dubbelpartijen neem ik al automatisch de leiding. Ik denk dat ik het wel in me heb.” Misschien ging het allemaal wat snel, zei de tennisser die vrijdag twintig jaar werd. „Maar ik ben er klaar voor.”