Larry King: vijftig jaar talkshowhost-met-bretels

Iedereen die ook maar iets voorstelt is weleens bij Larry King geweest, weet Bart Funnekotter. Kings geheim? ‘Ik maak goed oogcontact.’

De man met de bretels, de grote bril en de opgerolde mouwen zit een halve eeuw in het vak. De Amerikaanse 24-uurs nieuwszender CNN viert de komende weken dat talkshowpresentator Larry King vijftig jaar journalist is. In totaal heeft hij ongeveer 40.000 vraaggesprekken gedaan, op radio en televisie

King, die sinds 1985 dagelijks op CNN te zien is, groeide in de afgelopen decennia uit tot hét gezicht van de zender. Iedereen die iets voorstelde in de wereld van politiek, entertainment of sport heeft wel een keer bij hem aan tafel gezeten.

Hoewel, iedereen? In een vraaggesprek met Anderson Cooper, de belangrijkste anchorman van CNN, vertelde King dat niet al zijn interviewwensen vervuld zijn. „Ik had graag de vorige paus geïnterviewd. Ik zou ook de huidige paus graag spreken, maar de vorige paus fascineerde me om een heleboel redenen. Ooit kregen we een e-mail van het Vaticaan dat het misschien door zou gaan. Dat was erg spannend.”

crocodile hunter

Uiteindelijk bedankte Paus Johannes Paulus II voor de eer. Het was een van de weinige keren dat King nul op het rekest kreeg. Hij interviewde bijvoorbeeld alle Amerikaanse presidenten vanaf Richard Nixon. Verder waren er sterren te gast als ‘Crocodile Hunter’ Steve Irwin (compleet met slangen), Zsa Zsa Gabor en Bono en lieten nieuwsmakers als dominee Billy Graham en de ter dood veroordeelde Karla Faye Tucker zich ondervragen door King.

Waarom komen al die mensen zo graag bij hem in de show? Tegen Cooper vertelde King: „Ik ben erg nieuwsgierig, ik maak goed oogcontact, ik luister naar de antwoorden en ik stel korte vragen. Als je vragen stelt van langer dan twee zinnen, dan ben je je volgens mij aan het uitsloven. Ik ben oprecht geïnteresseerd in de antwoorden van mijn gast, of het nu Frank Sinatra of Anna Nicole Smith is.”

Larry King werd als Lawrence Harvey Zeiger geboren op 19 november 1933 in Brooklyn, New York. Hij wilde al van jongs af aan bij de radio werken. Hij wist een baantje te regelen als schoonmaker bij het kleine radiostation WIOD in Miami Beach. Toen een van de presentatoren ontslag nam, mocht Zeiger voor hem invallen. Op aanraden van de manager van de zender veranderde hij zijn achternaam in King, omdat die naam voor de luisteraars makkelijker te onthouden was. Op 1 mei 1957 klonk zijn stem voor het eerst over de ether.

King was bloednerveus, vertelde hij toen hij in 1996 een plaatsje kreeg in de Broadcasters Hall of Fame. Hij had een plaat opgezet en durfde hem niet weg te draaien om met het programma te beginnen. De manager van het station gooide de deur van de studio open en schreeuwde hem toe te beginnen. King: „Ik draaide de microfoon open, draaide de plaat weg en zei: ‘Goedemorgen, dit is mijn allereerste dag op de radio. Mijn hele leven heb ik al op de radio willen zijn. Ik heb gebeden voor dit moment. Ik heb zojuist een nieuwe naam gekregen. Mijn naam is Larry King. Het is de eerste keer dat ik die naam heb uitgesproken en ik ben doodsbang.’ ”

King overwon zijn angst en zijn optreden was een succes. Hij mocht blijven presenteren.

kinetische kracht

In de jaren zestig groeide hij in Florida uit tot een radioster. Ook presenteerde hij vanaf 1960 talkshows op de regionale tv. Na een ongelukkig intermezzo, begin jaren zeventig (zie inzet), kreeg King een radioshow die in de gehele VS te horen was. In 1985 volgde zijn debuut bij CNN. De gast in zijn eerste programma was Mario Cuomo, de gouverneur van de staat New York. „Er zat elektriciteit in de lucht”, herinnert King zich in zijn gesprek met Cooper. „Het had de intimiteit van radio en de kinetische kracht van televisie. Ik wist na vijf minuten dat het een succes ging worden.”

Alles leek op rolletjes te lopen voor King, tot hij op 27 februari 1987 een hartaanval kreeg. Hij rookte al jaren drie pakjes per dag. King had een vijfdubbele bypass nodig. Omdat hij na deze ingreep gezonder ging leven, viel hij behoorlijk af. Dat was het moment dat de bretels, zijn trademark, voor het eerst nodig waren. „Mijn toenmalige vrouw vond dat ik een nieuwe look nodig had. Probeer het eens met bretels, zei ze. Ik droeg ze tijdens een uitzending en hoorde later van de regie dat er drie mensen hadden gebeld die vonden dat ik er goed uit zag. Vanaf dat moment heb ik altijd bretels aangehad. Alleen als ik thuis in het weekend een spijkerbroek draag, gaan ze af.”

CNN zendt van maandag 9 april tot vrijdag 13 april om 11.00 uur de door kijkers gekozen vijf beste shows van Larry King uit. Meer informatie op cnn.com/larry