Dr. Z twijfelt over scheiding

Topman Zetsche van Daimler-Chrysler staat voor een moeilijke keuze. Luisteren naar beleggers en Chrysler snel verkopen? Of het voorbeeld van Fiat volgen en het zelf oplossen?

Met 6.900 man zaten ze in de Messe van Berlijn. Een voetbalclub in de eerste divisie zou trots zijn op het bezoekersaantal van de aandeelhoudersvergadering van Daimler-Chrysler afgelopen woensdag. Maar juichen deden ze niet in de 9 uur die deze duurde.

Ondanks dat hun aandeel een sprong van 25 procent heeft gemaakt sinds 14 februari. Topman Dieter Zetsche van het Duits-Amerikaanse autoconcern kondigde die dag aan dat alle opties open staan voor Chrysler, fabrikant van de PT Cruiser, Jeep Cherokee en Dodge RAM. Dus ook een verkoop. Daimler-Chrysler werd door die koerssprong zo’n 17 miljard dollar (12,7 miljard euro) meer waard.

Afgelopen woensdag leek Zetsche beleggers nog blijer te maken door te zeggen dat hij met meerdere bieders in gesprek is. Maar hij drukte de stemming weer door niet uit te sluiten dat Daimler toch Chrysler vasthoudt. Beleggers hopen dat het ‘huwelijk uit de hemel’, zoals de bestuurders hun fusie in 1998 doopten nadat Daimler-Benz 35 miljard dollar voor Chrysler had betaald, zo snel mogelijk eindigt in een scheiding.

Een vrolijker mededeling voor de aandeelhouders kwam een dag later. Kerk Kerkorian gaat weer eens bieden op Chrysler. De miljardair, die zijn fortuin verdiende met casino’s en filmmaatschappij MGM, wil 4,5 miljard dollar in contanten betalen. De koers schoot in New York dezelfde dag 5 procent omhoog naar 84,90 dollar.

Met Kerkorian heeft Chrysler een lange geschiedenis. In 2000 procedeerde hij tegen Daimler- Chrysler omdat hij vond dat Daimler de boel bedrogen had door de overname voor te stellen als een fusie van gelijken. Kerkorian was destijds de grootste aandeelhouder van Chrysler. In 1995 had hij zelf een mislukt bod van 22,9 miljard dollar gedaan.

Met zijn aankondiging voegt Kerkorian zich bij een overnamestrijd rond Chrysler. De Canadese auto-onderdelenfabrikant Magna heeft al een indicatief bod uitgebracht van 4,7 miljard dollar. General Motors zou in zijn voor een deal, maar dat levert aandeelhouders niets op. In ruil voor Chrysler zou Daimler een aandelenbelang in GM krijgen. De twee investeringsmaatschappijen Cerberus en Blackstone hebben gesprekken gevoerd, maar houden hun kaarten nog tegen de borst.

Cerberus heeft Wolfgang Bernhard ingehuurd als adviseur. Deze Duitser was de rechterhand van Zetsche bij Chrysler, toen deze na de megafusie erin slaagde om de Amerikaanse dochter weer winstgevend te maken. Zetsche, met zijn kale kop en zijn frivole snor, werd zelfs als dr. Z een populaire cultfiguur in de VS door zijn optreden in commercials.

Maar een wonderdokter is Zetsche niet meer. Chrysler vertrouwde te lang op de benzine slurpende SUV’s en jeeps waarmee het veel successen had gevierd. De Amerikanen kiezen nu voor kleinere, lichtere en vooral zuiniger auto’s. Vorig jaar leed het bedrijf een verlies van 1,5 miljard dollar. Er moeten 13.000 mensen weg.

Wat Chrysler nog waard is, weten ook analisten niet meer. Sommigen rekenen met een waarde van 0. Er zijn er zelfs die zeggen dat Daimler geld toe zal moeten geven, omdat Chrysler nog pensioen- en ziektekostenverzekeringsverplichtingen van 15 miljard dollar heeft voor ex-werknemers.

Zetsche aarzelt over een verkoop. Misschien denkt hij aan het Italiaanse Fiat, dat twee jaar geleden op sterven na dood leek. Het marktaandeel in Europa was gekelderd, nieuwe modellen sloegen niet aan en het bedrijf maakte in zes jaar een verlies van 12 miljard euro. Moedermaatschappij Fiat Spa had een optie om de autodochter aan GM te verkopen. Maar voor 2 miljard dollar kocht GM die putoptie af. Een kostbare blunder, kun je nu zeggen. De koers van Fiat is sindsdien verviervoudigd, moedermaatschappij Fiat Spa is 20 miljard dollar waard op de beurs.

Want Fiat leeft op. Vorig jaar maakte het weer winst, de omzet in Europa groeide met 20 procent. Voor 2007 ligt Fiat op koers om de winstdoelstelling van 2,5 miljard euro te halen. Topman Sergio Marchionne kondigde deze week aan dat Fiat volgend jaar bijna schuldenvrij zal zijn, ondanks een aandeleninkoop van 1,4 miljard euro.

Dr. Z kan kiezen voor zo’n scenario, om Chrysler niet op een dieptepunt te verkopen. Maar daarvoor lijkt het te laat. De koers zal weer inzakken als hij aankondigt dat hij Chrysler niet verkoopt. Zoals een kritische Duitse aandeelhouder deze week vroeg: „We onderzoeken alle opties, is dat alles wat u kunt zeggen nadat u negen jaar op deze schroothoop heeft gezeten?”