Topman weg, onrust bij PCM blijft

En toen was er nog maar één. Na het vertrek van twee van de drie bestuurders leidt Bert Groenewegen nu uitgever PCM. „Lekker rustig in m’n eentje.”

In het nieuwe, immense glazen onderkomen van krantenuitgever PCM in Amsterdam stond gisteren een reguliere commissarissenvergadering op de agenda.

Maar erg regulier zou die niet worden. Een bericht in Trouw, een van de eigen titels, maakte ’s ochtends gewag van het vertrek van president-commissaris Erik van de Merwe en commissaris Annemieke Roobeek. Ook bestuursvoorzitter Ton aan de Stegge zou zijn ontslag aankondigen.

Uiteindelijk gebeurde alleen het laatste: PCM verliest binnen anderhalf jaar zijn tweede topman en in anderhalve week zijn tweede bestuurslid. Vorig jaar kreeg Aan de Stegges voorganger Theo Bouwman de wacht aangezegd. Hij vertrok per 1 juni – met een extra uitkering van bijna 650.000 euro.

Vorige week werd Philip Alberdingk Thijm ontslagen, nadat de Britse private-equityinvesteerder Apax definitief zijn meerderheidsbelang had terugverkocht aan de Stichting Democratie en Media (SDM). De nieuwe aandeelhouder vond dat de man die verantwoordelijk was voor de krantendivisie niet goed presteerde. Hij kreeg ruim 1,8 miljoen euro mee.

Met Apax vertrokken ook de twee aan haar gelieerde commissarissen. Als Van de Merwe en Roobeek óók opstappen, zou alleen Theo Strengers overblijven als commissaris, namens de huidige aandeelhouders – behalve SDM ook Stichting de Volkskrant en de stichting achter Trouw.

Financieel bestuurder Bert Groenewegen is nu het enige lid van de raad van bestuur en hij zegt „zeer zeker” aan te blijven. „Ik vind PCM een mooi bedrijf. En het is hier in m’n eentje lekker rustig.”

Maar de onrust in de top van het bedrijf is nog niet over, nog afgezien van de financiële erfenis die Apax achterliet: 634 miljoen euro aan schulden en een negatief eigen vermogen van 55 miljoen. Uit de gisteren gepubliceerde jaarrekening blijkt dat de omzet van PCM licht is gestegen, tot 675 miljoen euro, en dat het bedrijf nog steeds verlies lijdt: 32 miljoen euro.

Aan de Stegge vertrekt volgens een ingewijde in relatieve harmonie. Hij wordt commissaris bij het nieuwe multimediaproject van PCM, het gratis dagblad Dag, dat in samenwerking met KPN nog dit jaar wordt gelanceerd. Dat plan komt uit zijn koker. Aan de Stegge krijgt geen vertrekpremie, maar incasseert wel 1,9 miljoen euro met zijn aandelenparticipatie.

Het dreigement van de commissarissen Roobeek en Van de Merwe om op te stappen was serieus, en staat nog steeds. Roobeek, de enige betrokkene die bereikbaar was: „We hebben het over het weekend heen getild.” Zij en de president-commissaris voelen zich ernstig gepasseerd door Strengers, die achter hun rug om fusiegesprekken aanknoopte met de Noordelijke Dagblad Combinatie (NDC), uitgever van onder meer de Leeuwarder Courant. Ook de manier waarop Strengers afrekende met Alberdingk Thijm bevalt hun niet. Zij hadden hem nog wel een kans willen geven.

Het vertrek van Aan de Stegge komt ook voort uit de fusiegesprekken tussen Strengers en de uitgever uit Leeuwarden. Hij was evenmin op de hoogte gesteld.

Daarbij was Aan de Stegge het inhoudelijk niet eens met dit samengaan. Afgezien van de publieke verklaring van Strengers dat niet hij maar NDC-baas Jan de Roos de beoogde nieuwe topman is, is het geen geheim dat Aan de Stegge zich volledig had willen toeleggen op kranten – gratis, betaald en digitaal. Hij had de boekenpoot van PCM willen afstoten.

Grootaandeelhouder SDM wil juist terug naar de zogeheten ‘basisverbreding’ van het bedrijf: kranten én boeken. NDC sluit daar goed bij aan, met haar literaire en educatieve divisie. Ingewijden zeggen dat een intentieovereenkomst binnen een week of twee kan worden getekend.

De eenkoppige raad van bestuur denkt dat het zo’n vaart niet zal lopen. Groenewegen: „Ik wil eerst rust in de tent.” Hij denkt een jaar of twee nodig te hebben om de verzwakte balans van PCM weer op orde te krijgen.