Mijn lichaam weet hoe ik moet golfen

Tien jaar terug debuteerde Woods met een overwinning in de prestigieuze Masters.

Hij brak toen met één slag het record (271) van de legendarische Jack Nicklaus.

Ze noemen hem The chosen one, want Tiger Woods is uitverkoren. Zoals hij de bal slaat, slaat geen ander. Zo heeft mogelijk nog nooit een golfspeler een bal geslagen. Zijn lichaam lijkt geschapen om golf te spelen zoals het is bedoeld. De bewegingen van zijn hoofd, romp, schouders, armen, heupen en benen zijn elke keer als hij swingt niet alleen een lust voor het oog maar ook vrijwel altijd perfect.

Hem zien golfen, doet golfen. En nog altijd, vindt hijzelf, kan hij beter worden. Nog mooier, nog preciezer, nog effectiever. Nog meer oefenen – op de afslagplaats en in het fitnesscentrum – nog meer sleutelen aan zijn swing, nog beter leren concentreren. Zelfs zijn perfectionisme is uitzonderlijk. Woods is op weg alle records te breken, als winnaar van toernooien en als grootverdiener. Over drie jaar is hij volgens de berekeningen van Golf Digest, die de verdiensten van de profgolfers bijhoudt, waarschijnlijk miljardair. De 31-jarige Amerikaan had vanaf zijn profdebuut in 1996 tot eind vorig jaar 98.941.827 dollar (ca. 73.986.225 euro) verdiend, waarvan 11.941.827 aan prijzengeld en 87.000.000 dollar aan andere inkomsten, zoals reclame, startgeld en baanontwerp. Hij is veruit de rijkste sportman ter wereld.

Niet alleen zijn telkens verbazingwekkende swing en zijn atletische uitstraling zetten anderen aan tot golfen. Ook door de rijkdom die hij heeft vergaard, wint golf wereldwijd aan populariteit. Iedereen wil Tiger Woods zijn, iedereen wil Tiger Woods zien. Waar Tiger Woods speelt verdringen de tv-maatschappijen zich en lopen golfliefhebbers te hoop om van dichtbij dit uitzonderlijke talent te zien.

Tien jaar geleden liet hij bij zijn profdebuut op een Major zijn concurrenten in vertwijfeling achter. Met twaalf slagen minder dan nummer twee won Woods voor de eerste maal The Masters, het prestigieuze toernooi op de Augusta National Golf Club. Hij verbrak met één slag het record van 271 dat de legendarische voorganger van Woods, Jack Nicklaus in 1965 had neergezet. Daarmee begon de jacht op Nicklaus die 18 majors won. Woods staat op twaalf, waarvan viermaal The Masters (1997, 2001, 2002 en 2005), tweemaal de US Open (2000 en 2002), driemaal de Britse Open (2000, 2005 en 2006) en driemaal het PGA Championship (1999, 2000 en 2006).

Heel af en toe laten lichaam en geest Woods in de steek. Dan ontglipt hem een hartgrondige vloek. Zoals vorig jaar tijdens The Masters toen zijn vader ernstig ziek was. Een paar maanden later overleed de man die hem heeft gevormd, als mens en als golfer. Earl Woods was officier in het leger en vocht als commando in Vietnam. Hij hertrouwde met de Thaise Kultida en verwekte bij haar een zoon Eldrick. Maar Earl vond dat de naam Tiger beter paste, naar Tiger Phong, zijn vermiste Zuid-Vietnamese oorlogskameraad.

Vanuit het kinderzitje zag Tiger hoe zijn vader urenlang oefende door de bal in de garage tegen een net te slaan. Tiger zag hoe het moest en ontwikkelde zich in een paar jaar tot een bijzonder golfkind. „Toen Tiger een jaar oud was”, zei Earl, „heb ik al voorspeld dat hij de beste golfer aller tijden zou worden.” Tiger was drie toen hij voor het eerst golfballen sloeg; op de televisie met komiek Bob Hope. Twee jaar later stal hij de show met zijn swing in het programma That’s Incredible. Gemotiveerd door Earl, die hem vooral leerde zich te concentreren, won Tiger het ene na het andere jeugdtoernooi. Hij was al bekend in heel Amerika toen hij in augustus 1996 prof werd en een vijfjarig sponsorcontract tekende bij Nike ter waarde van zestig miljoen dollar. In zijn eerste jaar verdiende Woods 13 miljoen dollar. Een jaar later won hij voor de eerste maal The Masters.

Wat Earl over zijn zoon heeft voorspeld komt uit. Na Tigers opzienbarende triomf in Augusta verklaarde senior dat zijn zoon meer voor de mensheid zou gaan betekenen dan Gandhi. „Kijk naar de impact die Muhammad Ali had, zelfs met zijn gebrek aan opleiding en communicatieve vaardigheden. Tiger heeft wel een opleiding, is welbespraakt en heeft een groot verantwoordelijkheidsgevoel. Tigers impact gaat veel verder dan golf, hij gaat veel voor de mensheid betekenen.” Van alle lessen die hij Tiger leerde was een van de belangrijkste dat bijzondere verworvenheden ook bijzondere verplichtingen met zich meebrengen.

Met de Tiger Woods Foundation probeert het golffenomeen kinderen te helpen uit, meestal zwarte, achterstandswijken door middel van studieprojecten. Zo probeert hij ook zwarte kinderen in contact te brengen met golf, een sport die nog overwegend door blanken wordt beoefend. Woods heeft als rolmodel voor de zwarte jeugd de positie ingenomen van basketballer Michael Jordan.

Hij woont met zijn Zweedse vrouw Elin Nordgren op het resort Isleworth nabij Orlando. Deze zomer verwachten ze een kind. Ze leiden een beschermd leven, nooit schandalen. Mede daardoor geldt Woods als het ideale rolmodel zoals het sportmanagement van IMG dat voor ogen heeft. Woods wordt altijd omringd door bodyguards, hij wordt beschermd als een heilige. Zoals zijn vader voorspelde: „Tiger zal het golf ontstijgen.”

Earl Woods maakte van zijn zoon de eerste ‘intuïtieve’ zwarte golfspeler, een speler met een natuurlijke swing. „Mijn lichaam weet hoe ik moet golfen”, zegt Tiger. Maar niet zonder de dagelijkse trainingsarbeid met zijn swingcoach.

Nog herinneren de golfkenners zijn eerste afslag als prof in 1996, op de Greater Milwaukee Open. Tom Callahan schrijft in In search of Tiger: „Op donderdag sloeg Tiger zijn eerste drive als profl over de rechterzijde van de fairway. Toen de bal 336 meter verderop landde, ging het publiek uit zijn dak.” Woods had het al gezegd: „Ik kom hier om te winnen. Ik vind dat je niet naar een toernooi moet gaan, als je niet probeert te winnen. Die houding heb ik al mijn hele leven. Ik heb weleens tegen mijn vader gezegd dat tweede worden waardeloos is en derde nog erger. Ik wil winnen. Dat ligt in mijn aard.”