Hoe een alligator zijn dodelijke rol maakt

Amerikaanse alligators en andere krokodillen hebben een even effectieve als gevreesde strategie om grote prooien te verslinden. Ze maken een zogeheten death roll, waarbij ze razendsnel om de lengteas van hun lichaam draaien. Daarbij verdrinken ze hun prooi en rijten ze deze aan stukken. Amerikaanse onderzoekers hebben nu met een hogesnelheidscamera uitgezocht hoe de kroko’s dit klaarspelen. Ze publiceren hun resultaten in het aprilnummer van het vakblad Journal of Expermental Biology.

Uit praktisch oogpunt en voor hun eigen veiligheid werkten de onderzoekers met jonge alligators (Alligator mississippiensis) van gemiddeld dertig centimeter lengte. Tijdens het experiment kregen de dieren met een tang aan het wateroppervlak een reepje vlees aangeboden. De alligators hapten toe, trokken een paar keer flink aan het vlees en maakten vervolgens een death roll, totdat er een stukje loskwam.

De video-opnamen maakten duidelijk dat elke rol werd ingeleid door het buigen van kop en staart in een C-vorm. De dieren hielden vervolgens voor- en achterpoten strak tegen hun lichaam. Deze houding hielden zij vol tijdens de rol. Na afloop strekten de dieren hun lijf weer en stopte het tollen. Wanneer de onderzoekers de staart van de alligators met een houtje spalkten, bleken zij niet meer in staat hun rol te maken.

De roltechniek van krokodillen lijkt op de manier waarop mensen een salto maken. Buiging van het lichaam en het intrekken van de ledematen veroorzaken vervolgens een versnelling van de draaisnelheid.

De kegelvormige tanden van krokodillen en alligators lenen zich uitstekend voor het grijpen en vasthouden van een prooi, maar zijn niet in staat vlees te verscheuren. De krokodil moet dus zorgen dat hij hapklare brokken krijgt. Een krachtige pirouette in het water blijkt de oplossing. De jonge, experimentele alligators wekten een kracht op van 0,015 Newton. Maar opgeschaald naar een alligator van drie meter lengte komt die kracht uit op 138 Newton, genoeg om een koe te verscheuren.