Davis Cup inspireert Henman weer

Na tweeënhalf jaar komt Tim Henman (32) voor Engeland uit in de Davis Cup. „Ik ben fitter dan ooit”, zegt hij een dag voor de cruciale ontmoeting met Nederland in Birmingham.

Birmingham, 5 april. - In oktober vorig jaar was Tim Henman het beu. „Genoeg”, zei de Britse tennisser toen de nieuwe Davis-Cupcaptain John Lloyd hem voor de zoveelste keer belde met een smeekbede terug te keren in het nationale team. „Als je me niet meer belt, zal ik je verzoek in overweging nemen”, beloofde Henman. „Geef me twee maanden bedenktijd, okay?”

Begin dit jaar legde Henman in een vraaggesprek met deze krant uit waarom hij nu weer uitkomt voor het Britse team, dat de komende dagen Nederland moet verslaan om zich te plaatsen voor de play-offs voor de Wereldgroep. „Ik heb in de loop der jaren een haat-liefdeverhouding met de Davis Cup opgebouwd”, zei de voormalige nummer vier van de wereld, die nog nooit een ontmoeting in de Wereldgroep wist te winnen. „Tegen de Verenigde Staten verloren we eens met 3-2 – dat was een ongelooflijk weekeinde. Tegen Zweden gingen we ook met 3-2 ten onder. En de Tsjechen pakten ons met 4-1.” In de zomer van 2004 speelde Henman voor het eerst met tegenzin voor zijn land, in een verloren duel met Oostenrijk (2-3) in Portschach. „De afkeer werd vervolgens groter dan de liefde. Te vaak moest ik alleen de kar trekken. Het was een opluchting dat ik het jaar daarna niet speelde.”

Maar met de komeetachtige opgang van Andy Murray begon het weer te kriebelen bij Henman. De negentienjarige Schot maakte twee jaar geleden zijn Davis-Cupdebuut en was na Novak Djokovic vorig jaar de jongste speler die het tennisseizoen afsloot als toptwintigspeler. Zijn ster rees snel nadat hij de vierde ronde op Wimbledon bereikte door Andy Roddick te verslaan. Enkele weken later sloeg hij tot veler verrassing Roger Federer uit het Masterstoernooi van Cincinnati. En in de eerste maanden van 2007 wist de nummer elf van de wereld al twee keer de finale van een ATP-toernooi te bereiken.

„Met Murray heeft het Britse team een andere uitstraling”, constateerde Henman gisteren in het National Exhibition Centre in Birmingham, waar Groot-Brittannië en Nederland de komende dagen tegen elkaar uitkomen. „Dat gaf bij mij de doorslag om nog een poging te wagen.” Dat zijn dertien jaar jongere collega last heeft van een liesblessure, doet volgens Henman niet ter zake. „Als het moet speel ik drie duels.”

Dat moet déjà vu-gevoelens oproepen bij de man die het Britse Davis-Cupteam tussen 1994 en 2004 in goede banen probeerde te leiden. Tevergeefs hoopt hij sindsdien dat er meer landgenoten zouden doorbreken om die taak van hem over te nemen. Het kwam er tot verbazing van Henman niet van. „De faciliteiten zijn hier toch niet minder dan in Argentinië? We leiden hier topvoetballers en topgolfers op. Waarom zou het met tennis niet kunnen?”

De 32-jarige veteraan, die volgens Davis-Cupcaptain Lloyd een reële fear factor vormt in de ontmoeting met Nederland, is bezig aan zijn laatste seizoenen als proftennisser. „Dit is de sterkste Britse opstelling in de geschiedenis van de Davis Cup”, concludeerde Henman gisteren vol vertrouwen.

Hij kijkt uit naar het weerzien met de Nederlandse Davis-Cupcaptain Jan Siemerink, met wie hij in 1997 twee keer een dubbel vormde. In totaal speelden zij zes keer tegen elkaar; de eindstand is 5-1 in het voordeel van de Engelsman. „Siemerink en ik speelden altijd tiebreaks. Vaak waren het boeiende duels. Ik vind het erg leuk om mijn oude maatje terug te zien.”