Topsport op bijna hemelse golfbaan

Onweerstaanbaar golftheater in een decor van azalea’s. Met een groen jasje als hoofdprijs. Kortom, de eerste major van het golfseizoen begint weer, The Masters in Augusta.

De grote golftoernooien in de wereld worden georganiseerd door diverse golfbonden. The Masters niet. De eerste major van het golfjaar is een particulier feestje van Augusta National, ’s werelds meest exclusieve golfclub. Kosten noch moeite worden gespaard om het perfecte golftoernooi neer te zetten. Daarin slagen de leden van Augusta National met vlag en wimpel.

Tientallen miljoenen golfliefhebbers over de hele wereld vergapen zich tijdens de week van The Masters aan de schoonheid van de golfbaan. Het gras op Augusta National is net iets groener dan het gras op andere golfbanen. Het water rond de greens wordt kunstmatig blauw gekleurd. De azalea’s in de baan worden na een iets te kil voorjaar met gigantische föhns warm geblazen zodat ze tijdens The Masters in volle bloei staan. The Masters is het enige golftoernooi zonder reclameborden; die zouden te zeer detoneren. Niets mag het perfecte plaatje van The Masters verstoren.

The Masters is het pronkstuk van de Augusta National Golfclub en alles gebeurt op de manier zoals de club het wil. Commentatoren van de diverse tv-zenders krijgen richtlijnen. Liever niet spreken van ‘fans’, maar van ‘patrons’. En zeker geen grappen maken over Augusta en haar leden. Om de vervaarlijke snelheid van de greens te beschrijven sprak tv-commentator Gary McCord in 1994 over ‘bikini wax’ dat de club zou gebruiken om de greens extra glad te krijgen. Over de vele bulten op de greens die spelers tot wanhoop dreven zei hij dat ze verdacht veel leken op ‘body bags’. McCord kreeg onmiddellijk zijn congé. The Masters is het best bekeken golftoernooi in de VS en tv-zender CBS wilde en wil de rechten voor geen goud verliezen. Het is slikken of stikken.

Nick Faldo, drievoudig winnaar, maakt deze week zijn debuut als commentator bij The Masters. „Ik zal op eieren lopen”, zei Faldo gisteren half serieus, half grappend. „Ik ben gewend om alles te zeggen wat ik denk, misschien moet ik op Augusta af en toe maar gebruik maken van gebarentaal.”

De andere drie majors worden elk jaar op een andere golfbaan gespeeld, The Masters is onlosmakelijk verbonden met Augusta National. Iedere golfer, waar ook ter wereld, kent de baan van de televisiebeelden. Iedere golfer droomt er van één keer in zijn leven een rondje te mogen spelen op Augusta National. Dat zit er niet in, want gastspelers worden nauwelijks toegelaten. Het onbereikbare van Augusta National voor de gewone golfers draagt alleen maar bij aan de mystiek.

Augusta National heeft ongeveer driehonderd leden, allemaal mannen en over het algemeen niet armlastig. Warren Buffett is lid en zijn nog iets rijkere vriend en collega mecenas Bill Gates is na een paar jaar op het reservebankje ook geaccepteerd. De twee multimiljardairs zullen tijdens The Masters waarschijnlijk niet op de club aanwezig zijn. Het zijn doorgaans de minder prominente leden die tijdens het toernooi rondlopen in hun groene clubblazers. Het heeft iets aandoenlijks, mannen op leeftijd in identieke jasjes.

Een paar jaar terug protesteerde de National Council of Women’s Organizations tegen het mannenbolwerk Augusta National. Het leverde veel publiciteit op, maar Augusta National ging niet overstag. „We laten ons niet dwingen met de punt van een bajonet”, was de reactie. Deze week werd het gerucht de wereld in geholpen dat de club overweegt een vrouw lid te maken. De nieuwe voorzitter van Augusta National, Billy Payne, reageerde met de standaardopmerking dat over clubaangelegenheden geen mededelingen worden gedaan.

Augusta National, in de jaren dertig aangelegd op een voormalige fruitkwekerij, heeft vaker onder vuur gelegen, bijvoorbeeld vanwege (vermeend) racisme. In de jaren zestig zou de club de regels op het laatste moment hebben aangepast om Charlie Sifford, een donkere golfer die zich had gekwalificeerd, van de baan te weren.

Lee Elder werd in 1975 de eerste donkere golfer die The Masters speelde. In de aanloop naar het toernooi werd hij herhaaldelijk met de dood bedreigd. Tijdens het toernooi werd Elder omringd door gewapende bodyguards.

Anno 2007 telt Augusta National een handjevol leden met een donkere huidskleur en is The Masters het speelterrein van Tiger Woods. Deze week tien jaar geleden schreef hij als 21-jarige jongen geschiedenis. Woods verpulverde de concurrentie en won met twaalf slagen voorsprong. Deze week lijkt niemand in staat Woods af te houden van een vijfde groene kampioensblazer. Woods geniet, net als iedere golfer, van The Masters en Augusta National. „Als kind keek ik op televisie naar dit toernooi en ik werd op slag verliefd. Alles is zo perfect, de golfbaan is zo mooi.”