Mannen met glimmende mapjes

Voor de clubs in de hoogste klasse van het Amerikaanse honkbal is er geen droog brood te verdienen. De steden waar ze spelen investeren graag in de club.

Op YouTube is zijn schitterende misser al dagen een hit. Mark Mallory, de burgemeester van Cincinnati, mocht maandag de eerste bal op Opening Day gooien, de start van het honkbalseizoen. Wat een eer. Vorig jaar stond president George W. Bush op de plaat van de Cincinnati Reds. Zijn strakke bal stemde de natie mild, voor even.

Mallory had een trainingsjack van de Reds over zijn kostuum getrokken. Direct nadat de bal zijn rechterhand had verlaten, was zichtbaar dat er iets mis moest zijn gegaan. Een boogje. En een paar fracties later bleek dat we getuige waren van „de slechtste openingworp uit de historie van het honkbal”, zoals sportzender ESPN het noemde: te zacht om de slagman te bereiken en een meter of vijf uit de richting.

Automatisch rees de vraag wat de burgemeester überhaupt op het veld te zoeken had. Maar kenners wisten dat wel. Zonder het politieke bestuur van Cincinnati en omgeving zouden de Reds een armzalig bestaan leiden. Vier jaar geleden werd in de stad een van de modernste stadions van het land gebouwd, op kosten van de belastingbetaler. Mensen morren er nog over.

Amerikaanse honkbalclubs zijn franchiseorganisaties. En de eigenaren zijn meestal geslaagde zakenmannen aan het eind van hun carrière. Type bullebak met sigaar.

De clubs verdienen geen droog brood. Dat geldt voor titelpretendenten als de New York Yankees en de Boston Red Sox, en evenzeer voor de Reds – die in 1990 voor het laatst de World Series wonnen, de finale van de honkbalcompetitie in de VS. „Eigenaren hoeven het voor het geld niet te doen”, zegt Dick Williams, manager Baseball Operations van de Reds. „Als we quitte draaien zijn we al tevreden.”

Dus lopen er ook bij de Reds mannen met glimmende mapjes rond waarin de impact van de club op de economie en de maatschappij wordt aangedikt. Zo becijferde de econoom Jeff Rexhausen van de lokale universiteit drie jaar geleden dat de Reds jaarlijks een omzet van 253 miljoen dollar aan de economie van de stad toevoegen. Gegevens die door andere economen worden toegeschreven aan clubliefde, die nu eenmaal blind maakt.

Dat de stad niettemin in de Reds investeert heeft alles te maken met de ‘after 5 component’, zegt Raymond Buse van de Amerikaanse Kamer van Koophandel. Negen van de 500 grootste bedrijven ter wereld zijn in Cincinnati gevestigd. Hun medewerkers willen vertier. Zonder major league baseball zou de stad het moeilijk hebben die ondernemingen te behouden. De Reds als levensader.

Dus terwijl het halve land zich kostelijk vermaakte met het balletje van burgemeester Mallory, bleven ze hem bij de Reds lof toezwaaien. Manager Dick Williams: „Deze man is van groot gewicht voor het honkbal.”

Dit is de tweede van drie afleveringen over het begin van de Amerikaanse honkbalcompetitie.