Zuid-Korea en VS eens over vrijhandel

De VS en Zuid-Korea hebben een vrijhandelsakkoord gesloten. Dit heeft de Amerikaanse president George W. Bush net na middernacht bekendgemaakt in een brief aan het Amerikaanse Congres.

Het is voor de VS de grootste handelsovereenkomst sinds het NAFTA-akkoord dat president Bill Clinton sloot met Mexico en Canada in 1992. Het nieuwe akkoord had voor Bush geen dag langer op zich kunnen laten wachten. Hij verliest 1 juli zijn mandaat van het Congres om zelf handelsakkoorden af te sluiten. Bush moest het Congres 90 dagen voor het verstrijken van dit mandaat van een akkoord op de hoogte stellen, dus uiterlijk 1 april.

Economen verwachten dat door het akkoord de handel tussen beide landen met 30 procent toeneemt. Zuid-Korea is de zevende grootste handelspartner van de VS, Nederland staat op de tiende plaats. De totale handel tussen de VS en Zuid-Korea beliep afgelopen jaar ruim 70 miljard dollar (52 miljard euro).

Het Congres mag het akkoord niet aanpassen, wel mogen de Amerikaanse volksvertegenwoordigers het akkoord als geheel wegstemmen. Ook het Koreaanse parlement moet het akkoord nog goedkeuren. Niet alle Koreanen zijn voorstanders van het akkoord. De laatste maanden is herhaaldelijk gedemonstreerd tegen het verlagen van handelsbarrières. Vooral boeren en werknemers uit de industrie zijn bang voor verlies van werk door meer concurrentie uit Amerika.

De Koreaanse tarieven voor Amerikaanse import lagen ruim drie keer zo hoog als de Amerikaanse tarieven voor Koreaanse import. Het verschil was het grootst voor landbouwproducten. Toegang van vlees en rijst uit de VS op de Koreaanse markt was dan ook een groot pijnpunt in de onderhandelingen. Uiteindelijk is besloten rijst buiten het akkoord te houden, zo heeft de Koreaanse minister van handel laten weten.

Met het verlopen van het onderhandelingsmandaat van Bush is de kans op een spoedig wereldwijd handelsakkoord, de zogenoemde Doha-ronde, verkleind. De VS en de EU proberen dit gat op te vullen met bilaterale handelsakkoorden. De EU begint komende maand onderhandelingen met Zuid-Korea over een vrijhandelsakkoord.