Thorpe: ‘Ik ben geen drugsoplichter’

Vrijdagavond meldde de Franse sportkrant L’Equipe dat zwemlegende Ian Thorpe tijdens zijn carrière verboden middelen gebruikte. De Australiër ontkent. „In de ogen van het publiek zijn mijn prestaties aangetast.”

De wereldkampioenschappen zwemmen in Melbourne hadden in het weekeinde een sportieve climax moeten bereiken, maar Australië verkeert sinds zaterdag in shock over de dopingrel rond zwemlegende Ian Thorpe, wiens reputatie voorgoed is beschadigd, zo wordt gevreesd.

Net als de stemming in het land veranderden de voorpagina’s van de Australische kranten – de hele week in jubelstemming over de wereldkampioenen Libby Lenton, Jessicah Schipper en Leisel Jones – in één klap van toon. De Golden Girls maakten plaats voor de zaak rond de grootste zwemmer die het continent heeft voortgebracht. ‘I am not a drug cheat’ zo citeerde de Australische krant Sunday Herald Sun de zwemmer gisteren over de hele voorpagina.

Maar weinig mensen in Australië geloven dat de vijfvoudig olympisch kampioen, die vorig jaar stopte maar nog altijd mateloos populair is, daadwerkelijk verboden middelen zou hebben gebruikt.

Maar zijn glanzende zwemcarrière is voorgoed beschadigd, zei een vermoeid ogende Thorpe gisteren tijdens een persconferentie in een bomvolle zaal tegenover de Rod Laver Arena in Melbourne, waar de zwemmer de hele week naar de WK had zitten kijken. Hij ontkende met klem ooit verboden middelen te hebben gebruikt.

Thorpe was gedurende zijn carrière altijd één van de meest uitgesproken voorvechters van het schoonhouden van zijn sport.

De Australische premier John Howard was één van de eersten die direct achter Thorpey ging staan. „Ian Thorpe blijft een groot Australisch kampioen tot het tegendeel bewezen wordt”, zei een geëmotioneerde Howard zaterdag.

Thorpe zei gisteren dat het bericht op de website van de Franse sportkrant L’Equipe over een positieve dopingtest zaterdagochtend als „een complete schok” was gekomen.

Bij die test, in mei vorig jaar, werden bij Thorpe ongewone waarden van het lichaamseigen hormoon testosteron en het zogeheten luteïniserend hormoon aangetroffen.

De 24-jarige Thorpe zei dat hij nooit in zijn carrière „vals” heeft gespeeld. De zwemlegende wist niet hoe hij moest reageren op het nieuws. „Ik trilde helemaal. Ik begreep het gewoon niet. Dit is waarschijnlijk de andere kant van het spectrum tegenover het veroveren van olympisch goud. Het zet een vraagteken achter al mijn prestaties. In de ogen van het publiek zijn mijn prestaties in deze sport aangetast.”

De Australiër stopte in november vorig jaar met zwemmen, omdat hij zichzelf niet meer kon motiveren. Hij zei alles te zullen doen om te proberen zijn naam te zuiveren.

Thorpe zei geschokt te zijn dat de resultaten van een dopingtest naar de Franse krant zijn gelekt, terwijl hij zelf zaterdag pas via datzelfde medium op de hoogte werd gebracht. „Het is vertrouwelijke informatie over mij waar zorgvuldig mee moet worden omgegaan. Er is dus ergens gelekt. Ik overweeg daarom ook om gerechtelijke stappen te nemen.”

Het Australische anti-dopingbureau ASADA sloot de zaak aanvankelijk omdat er twijfel bestond over de test. Maar de internationale zwembond FINA wilde de zaak toch laten onderzoeken om duidelijkheid te krijgen. ASADA-voorzitter Richard Ings zei zaterdag in Melbourne, zonder de naam van Thorpe te noemen, dat er „een zaak” wordt onderzocht, maar dat er geen reden is om aan te nemen dat de betrokken atleet „de anti-dopingregels heeft overtreden”.

Jacco Verhaeren, coach van één van Thorpe’s grootste concurrenten, Pieter van den Hoogenband, nam het direct op voor Thorpe. „Maar het ergste is dat het kwaad al is geschied”, zei Verhaeren. „Ik heb hem hier nooit van verdacht en zal dat zeker nu niet doen. Ik ken Ian als een eerlijke en betrouwbare jongen. Ik zie hem ook niet graag beschadigd worden voordat we weten wat er precies aan de hand is.”

Thorpe was op het moment van de dopingtest bezig met de voorbereidingen op een comeback, nadat hij sinds de Olympische Spelen van Athene (2004) een sabbatical had genomen. In november hield hij het voor gezien.

Thorpe brak op zijn vijftiende door in het internationale zwemmen. Bij de wereldkampioenschappen van 2001 in het Japanse Fukuoka won hij maar liefst zes gouden medailles. In Athene versloeg Thorpedo zowel Pieter van den Hoogenband als de Amerikaan Michael Phelps tijdens de legendarische finale van de 200 meter vrije slag, die in Australië bekendstaat als de Race van de Eeuw.