Ook de premier gelooft Thorpey

Ian Thorpe ontkent dat hij dope heeft gebruikt.

Ook Jacco Verhaeren neemt het voor de Australiër op.

Marleen Veldhuis en Pieter van den Hoogenband moeten op de Spelen de kar trekken. Foto’s AP en Reuters Pieter van den Hoogenband of the Netherlands talks to a team official during a swimming training session at the World Aquatics Championships in Melbourne March 22, 2007. REUTERS/David Gray (AUSTRALIA) REUTERS

De wereldkampioenschappen zwemmen in Melbourne hadden in het weekeinde een sportieve climax moeten bereiken, maar Australië is sinds zaterdag zwaar aangeslagen over de dopingrel rond zwemlegende Ian Thorpe, wiens reputatie voorgoed is beschadigd, zo wordt gevreesd.

Net als de stemming in het land veranderden de voorpagina’s van de Australische kranten, de hele week in jubelstemming over de wereldkampioenen Libby Lenton, Jessicah Schipper en Leisel Jones, veranderden in één klap van toon. De Golden Girls maakten plaats voor de zaak rond de grootste zwemmer die het continent heeft voortgebracht. ‘I am not a drug cheat’ zo citeerde de Austalische krant Sunday Herald Sun de zwemmer gisteren over de hele voorpagina.

Maar zijn glanzende zwemcarrière is voorgoed beschadigd, zei een vermoeid ogende Thorpe gisteren tijdens een persconferentie in een bomvolle zaal tegenover de Rod Laver Arena, waar de zwemmer de hele week naar de WK had zitten kijken. Hij ontkende met klem ooit verboden middelen te hebben gebruikt.

Thorpe was gedurende zijn carrière altijd een van de meest uitgesproken voorvechters van het schoonhouden van zijn sport. De Australische premier John Howard was een van de eersten die direct achter Thorpey ging staan. „Ian Thorpe blijft een groot Australisch kampioen tot het tegendeel bewezen wordt”, zei hij zaterdag geëmotioneerd.

Thorpe zei dat het bericht op de website van de Franse krant L’Equipe over een positieve dopingtest als „een complete schok” was gekomen. Bij die test, in mei vorig jaar, werden bij Thorpe ongewone waarden van het lichaamseigen hormoon testosteron en het zogeheten luteïniserend hormoon aangetroffen.

Het Australische anti-dopingbureau ASADA sloot de zaak aanvankelijk omdat er twijfel bestond over de test. Maar de internationale zwembond FINA wilde de zaak toch laten onderzoeken om duidelijkheid te krijgen.

Jacco Verhaeren, coach van een van Thorpes grootste concurrenten, Pieter van den Hoogenband, nam het direct op voor Thorpe. „Maar het ergste is dat het kwaad al is geschied”, zei Verhaeren. „Ik heb hem hier nooit van verdacht en dat zal ik zeker nu niet doen. Ik ken Ian als een eerlijke en betrouwbare jongen. ”