Li volgt Vriesekoop op

Europees kampioen Li Jiao in actie bij de EK in Belgrado. Foto AFP Dutch Jao Li eyes the ball before returning to Spain's Fang Zhu during their women singles competition at the European Table Tennis Championships in Belgrade, 29 March 2007. AFP PHOTO / DIMITAR DILKOFF AFP

Jarenlang werd gedacht dat de opvolgster van Bettine Vriesekoop in Amsterdam, Noord-Limburg of één van de noordelijke provincies moest worden gezocht. Niemand had ooit gedacht dat een vrouw uit de Chinese provincie Qing Dao in de voetsporen van de Nederlandse tafeltennisgrootheid zou treden.

Li Jiao zorgde zaterdagavond in Belgrado voor een opmerkelijke prestatie door de Europese titel te veroveren. Vijftien jaar na het goud voor Vriesekoop werd het Wilhelmus gespeeld voor een 34-jarige inwoonster van Heerhugowaard die in de finale de voor Luxemburg uitkomende Ni Xian Lian versloeg met 4-2 (7-11, 11-7, 11-7, 9-11, 11-8 en 11-7). „Europees kampioene, dat vond ik altijd zoiets groots. En nu ben ik het. Heel raar”, zei Li na haar overwinning.

Ruim acht jaar geleden landde Li Jiao op Schiphol. Ze had een contract gekregen bij DOV/Klaver Lelie en moest ervoor zorgen dat de club zich kon handhaven in de eredivisie. Op dat moment had de Chinese er geen moment over nagedacht om internationaal aan de weg te timmeren. „Helemaal niet. Eigenlijk ben ik niet zo’n ambitieuze vrouw. Het liefst ben ik gewoon huisvrouw en kook ik voor mijn man”, sprak Li lachend.

Terwijl de club uit Heerhugowaard dacht een modale Chinese tafeltennisster te hebben aangetrokken, was Li in de nationale competitie amper te verslaan. Toen de club ook in het Europees bekertoernooi actief werd, bleek ze zelfs in staat Europese toppers te verslaan. Vanaf het moment dat Li Jiao in 2004 een Nederlands paspoort kreeg, was haar opmars niet meer te stuiten. Twee jaar geleden veroverde ze al brons op de EK in het Deense Arhus, dit seizoen bleek ze ook in staat hoofdprijzen te winnen.

In februari verbaasde Li haar concurrenten door in Italië de Europese Top 12 te winnen. Een maand later maakte ze op de EK haar favorietenrol volledig waar. In de finale stond ze tegenover de 43-jarige Ni Xia Lian, die net als Li bij TTV Fürst speelt. „Vroeger dacht ik nog wel eens: ‘Zij is mijn vriendin, ik moet een beetje rustig aan doen’. Maar dat heb ik afgeleerd. Tijdens een toernooi ben ik niet meer zo lief.”

Volgens bondscoach Pieke Franssen heeft zijn pupil de afgelopen jaren een behoorlijke ontwikkeling doorgemaakt. Waar Li bij de EK van 2005 vooral passief met haar backhand speelde, heeft ze zich op dat punt sterk verbeterd. „Zij is voortdurend haar eigen spel aan het ontwikkelen”, zei Franssen.

Li Jiao heeft met de Europese titel zichzelf een mooi cadeau geven: ze is automatisch uitgenodigd voor het prestigieuze World Cup-toernooi, dat eind september plaats heeft in China en waar alleen de continentale kampioenen, de wereldkampioen en de top zes van de mondiale ranglijst voor worden uitgenodigd. (ANP)