Werken aan familiegevoel

In Florida bereidt Amsterdam Admirals zich voor op het nieuwe American football-seizoen. Coach Andrus moet de selectie terugbrengen van 61 naar 49 spelers.

„Take care of each other, all we’ve got is us.” Bart Andrus, hoofdcoach van het enige professionele American Footballteam in Nederland, schreeuwt vanaf de zijlijn van het zonovergoten trainingsveld van de Jefferson High School in Tampa, Florida, zijn instructies het veld in.

Sinds 9 maart traint Andrus hier met de Admirals-selectie voor het nieuwe seizoen in de NFL Europe. Zondag moet de coach de groep van 61 spelers terug hebben gebracht tot de uiteindelijke 49. Twee blessures hebben hem al een handje geholpen bij zijn keuze. Vorige week brak receiver Richie Ross tijdens een warming up zijn knieschijf en een dag later scheurde Chris Denny, ook receiver, zijn hamstring, met als gevolg dat de selectie is uitgedund tot 59.

Vandaar ook dat Andrus tijdens deze scrimmage tegen de ploeg van Frankfurt Galaxy zijn team maant tot voorzichtigheid.

Zelf heeft de coach ook te kampen met een blessure. Een dikke enkel en een groot litteken herinneren aan het rondje joggen half februari, waarbij de coach zijn rechterbeen brak. De aanloop naar het dertiende seizoen van de Admirals begint op z’n zachtst gezegd dus ongelukkig. Andrus: „Gelukkig ben ik niet bijgelovig. Sterker, als quarterback speelde ik jarenlang met rugnummer 13.”

Bijgelovig of niet, wil de coach komend seizoen net als in 2005 de Worldbowl winnen, dan zal hij het geluk een beetje aan zijn kant moeten hebben. Verder hangt veel af van de tegenstanders in de NFL Europa. Hoewel de naam van de competitie anders doet vermoeden, komen de zes deelnemende ploegen niet uit heel Europa, maar slechts uit Nederland (Admirals) en Duitsland (Rhein Fire, Berlin Thunder, Frankfurt Galaxy, Cologne Centurions en Hamburg Sea Devils).

En dat terwijl de Europese afdeling van de National Football League (NFL) in 1991 juist werd opgericht om de sport populairder te maken in heel Europa. Maar de afgelopen jaren verdwenen teams als het Engelse London Monarchs, het Schotse Scottish Claymores en het Spaanse Barcelona Dragons wegens de tegenvallende bezoekersaantallen.

De Admirals hoeven daar vooralsnog niet bang voor te zijn. De NFL heeft, mede dankzij de redelijke toeschouwersaantallen, besloten om de Admirals voorlopig te laten bestaan. Op die manier kunnen getalenteerde spelers die onder contract staan bij een Amerikaanse NFL-club in Europa tot wasdom komen. En vandaar dus dat hoofdcoach Andrus ook dit seizoen weer uit het vreemdelingenlegioen van 47 Amerikanen, één Rus, één Belg, één Engelsman, één Wit-Rus, één Zweed, één Fransman, twee Japanners én twee Nederlanders een hecht team moet formeren.

Vanaf de tribune langs het trainingsveld bekijkt Stefaan Eskes de verrichtingen van zijn team. De general manager is verantwoordelijk voor de bezoekersaantallen bij thuiswedstrijden. Een niet onbelangrijke taak, aangezien de NFL over zijn schouders meekijkt en bij tegenvallende resultaten de stekker uit het team kan trekken.

Eskes: „Afgelopen jaar hebben we geprofiteerd van de publiciteit die het team kreeg na de winst van de Worldbowl in 2005. Daardoor zaten er in 2006 gemiddeld 13.000 toeschouwers op de tribune. Dit jaar verwacht ik dat we nog meer toeschouwers naar de Arena kunnen lokken, omdat er waarschijnlijk twee Nederlanders in het team zitten. Zij zijn belangrijk, omdat de toeschouwers zich met deze spelers kunnen identificeren.”

Tijdens de scrimmage hinkelt Andrus tevreden langs het veld. „Vandaag zie ik voor het eerst dat mijn spelers als team presteren. Dat is precies waar dit trainingskamp voor is. De spelers werken hier niet alleen aan hun fysieke, maar ook aan hun mentale gesteldheid. Ik wil dat mijn spelers het team als een grote familie zien en volgens mij zit dat wel goed.”

Andrus heeft een punt. Tijdens de scrimmage ontstaat er een opstootje tussen de Admirals-verdedigers en die van Frankfurt Galaxy. In no time schieten alle Admirals hun verdediging te hulp. Andrus ziet het goedkeurend aan. „Zo zie ik het graag. Niet dat mijn spelers ruzie moeten maken met andere teams, maar ik wil wel dat ze als een familie voor elkaar opkomen. Wij zijn degenen met het oranje/blauwe tenue, zij zijn de anderen. Wat ik vandaag gezien heb, is erg bemoedigend.”

Toch houdt Andrus na afloop een heftige peptalk tegen zijn spelers, waarin hij aangeeft dat er nog een lange weg te gaan is tot de eerste wedstrijd van het seizoen, op 14 april in en tegen Frankfurt. „But we still got some time left. Remember, it’s us against them.”