Ruimteafval scheert maar net langs vliegtuig

Het scheelde maar twintig seconden of een Airbus van de Chileense luchtvaartmaatschappij LAN Chile zou maandag zijn getroffen door materiaal dat uit de ruimte kwam. Het is nog onduidelijk of het ging om een meteoriet of resten van een satelliet.

LAN Chile stelde gisteren in een persbericht dat de piloot van het toestel, dat onderweg was naar Nieuw-Zeeland, boven de Stille Oceaan „visueel contact maakte met gloeiende brokstukken op enkele kilometers afstand”.

De Nieuw-Zeelandse luchtvaartautoriteiten spraken het vermoeden uit dat het materiaal afkomstig is van het Russische bevoorradingsruimteschip Progress M-58, dat eerder dan gepland naar de aarde zou zijn teruggekeerd. Het Russische federale ruimtevaartagentschap heeft eerder deze week echter laten weten dat de Progress M-58, die in tegenstelling tot de meeste satellieten over motoren beschikte, geheel volgens schema naar de aarde is teruggekeerd – een half etmaal later dan het moment waarop het bijna-ongeluk plaatsvond – en dat luchtvaartmaatschappijen vooraf op de hoogte waren gesteld.

De ruimte raakt steeds voller. Daardoor gebeurt het vaker dat schroot van overjarige satellieten naar de aarde terugvalt. Niet al dat materiaal verbrandt in de dampkring. Jaarlijks komt zo’n honderdvijftig keer ruimteafval op aarde terecht. De autoriteiten kiezen als het enigszins kan voor een zorgvuldig begeleide terugkeer. Vaak gebruiken ze de uitgestrekte Stille Oceaan als vuilnisvat. Tweederde van het ruimteafval keert echter niet geregisseerd terug. Wel worden deze resten meestal zorgvuldig in de gaten gehouden.

Deskundigen van het Amerikaanse ruimtevaartcentrum NASA bevestigen de Russische lezing. NASA heeft van zijn eigen surveillancenetwerk geen meldingen gekregen van neerkomende satellieten. De kans dat het gaat om een uiteenvallende meteoriet is daarom groot, zei onderzoeker Nicholas Johnson.

De aarde wordt dagelijks ‘bekogeld’ door ongeveer vijftig meteoroïden. De meeste verbranden in de dampkring. De objecten die wel de aardbodem bereiken veranderen op het moment van inslaan in een klap van naam: in plaats van meteoroïden gaan zij meteorieten heten. (AP)