Etnische strijd bij waterpoloduel

Extra politie-inzet vandaag in Melbourne. Aanleiding: de halve finale bij het WK tussen de waterpoloteams van de erfvijanden Servië en Kroatië.

Na amper vijf minuten spelen slaat de vlam in de pan. Politieagenten snellen de tribune op om een beginnende vechtpartij tussen Servische en Kroatische supporters te beëindigen voor dat het uit de hand loopt. Zes supporters worden gearresteerd en afgevoerd.

Het gebeurt niet vaak dat de gemoederen zo verhit raken bij de WK zwemmen, maar Melbourne beleefde vanochtend het meest beladen uurtje van het evenement. Honderden politieagenten en veiligheidsfunctionarissen hadden zich verzameld bij de Melbourne Sports & Aquatic Centre voor de halve finale van het waterpolotoernooi, tussen Servië en Kroatië. Waterpolo is in beide landen een van de populairste sporten.

Melbourne heeft slechte herinneringen aan eerdere confrontaties. In januari werd de openingsdag van de Australian Open ruw verstoord door hevige rellen tussen honderden etnische Kroatische en Servische ‘tennissupporters’ die elkaar met stokken te lijf gingen. Het duel tussen de Serviër Ilia Bozoljac en de Kroaat Marin Cilic gold zelfs als risicowedstrijd. Door de uitbarsting van geweld tussen de tennisvandalen ontstond in Melbourne deze week angst voor een herhaling toen beide waterpololandenteams in de halve finales aan elkaar werden gekoppeld.

Veel wijken van Melbourne zijn bevolkt langs etnische lijnen. De stad telt zo’n vijftigduizend Serviërs en Kroaten, veelal immigranten die in de jaren negentig het oorlogsgeweld in hun land ontvluchtten. „We leven hier vreedzaam naast elkaar, we eten in elkaars restaurants”, zegt Danijel Savic, Serviër van geboorte, in het zwemstadion. „Maar het zijn vaak jongeren tussen de vijftien en achttien die op rellen uit zijn.”

Buiten het stadion is de sfeer al ver voor de wedstrijd grimmig. Groepjes supporters staan tegenover elkaar, met politie te paard ertussen, om in te grijpen als dat nodig is. Bij de ingang cameraploegen en fotografen. Maar iedereen wordt zonder kleerscheuren het stadion binnengeleid.

De volksliederen gaan verloren in striemende fluitconcerten. Oorverdovend is het lawaai als beide groepen tegen elkaar in nationalistische liederen en aanmoedigingen inzetten. Ze staan door elkaar op de tribune. Een grote man met getatoeëerde armen scheldt een fan in het vak naast hem uit, een politieman maant hem tot kalmte.

Na de rellen van januari verbood de gemeente de beide bevolkingsgroepen nog langer vlaggen, petjes of andere nationalistische symbolen mee te nemen naar het stadion, zegt veiligheidsfunctionaris John Moore van het openbaarvervoerbedrijf Yarra Trams. „Ze worden ingenomen bij de ingang. De rellen tijdens de Australian Open werden veroorzaakt omdat de jongeren elkaar provoceerden met vlaggen.” Ondanks de strenge veiligheidsmaatregelen vandaag wordt in het stadion volop gezwaaid met de vlaggen van beide landen.

Volgens Danijel Savic, tien jaar geleden verhuisd van Servië naar Melbourne, is de sfeer sinds de rellen in januari gespannen tussen beide bevolkingsgroepen. „Ik begrijp niet dat die mensen zich druk blijven maken over elkaar. We zijn niet voor niets naar Australië verhuisd, je moet niet in het verleden blijven hangen.”

Kroatië wint met 10-7. Buiten komt het opnieuw tot schermutselingen.