Zonder Zahovic is Slovenië weer muurbloempje

Het Nederlands elftal ontmoet vanavond in Celje Slovenië. Het kleine voetballand werd nog niet zo lang geleden op de kaart gezet door slechts één speler: Zlatko Zahovic.

Celje, 28 maart. - Slovenië, vanavond tegenstander van Oranje in het EK-kwalificatieduel in Celje, heeft zijn reputatie als voetballand voornamelijk te danken aan de inmiddels gestopte sterspeler Zlatko Zahovic. Hij loodste het team van de jonge republiek in 2000 naar het Europees kampioenschap in Nederland en België. En twee jaar later als daverende verrassing ook naar het wereldkampioenschap in Zuid-Korea en Japan. Daar was Slovenië niet meer dan een bezienswaardigheid.

Voormalig FC Groningen-speler Milko Djurovski zou Zahovic tijdens zijn militaire dienst bij een zaalvoetbalpartijtje in Maribor hebben ontdekt. Vervolgens tipte de balgoochelaar de toenmalige bondscoach en trainer van Partizan Belgrado, Ivica Osim. In 1992 vertrok de met een fluwelen trap gezegende Zahovic naar Portugal. Via Vitoria Guimaraes kwam hij bij FC Porto terecht, waar hij op Europees niveau furore maakte. Zahovic speelde ook nog voor Valencia, Benfica en Olympiakos Piraeus.

Op Euro 2000 baarde Slovenië opzien door aartsrivaal Joegoslavië op 3-3 te houden. Er ging een ander gelijkspel (0-0) tegen Noorwegen en een nederlaag tegen Spanje (2-1) aan vooraf. In de kwalificatie naar het WK 2002, waar Oranje de grote afwezige was, werd die positieve lijn doorgetrokken. Slovenië won zeven duels, speelde zeven keer gelijk en verloor niet één keer. Bij het mondiale eindtoernooi gingen de Slovenen roemloos ten onder dankzij nederlagen tegen Paraguay (3-1), Zuid-Afrika (1-0) en Spanje (3-1).

Zahovic maakte in tachtig interlands 35 doelpunten. Het hadden er meer kunnen zijn als hij door zijn opvliegende karakter niet steeds in aanvaring was gekomen met de bondscoach. Op het WK 2002 werd de recalcitrante stervoetballer na een conflict met bondstrainer Srecko Katanec zelfs naar huis gestuurd. De woede van Zahovic sloeg over naar het hele team dat ruziënd op het vliegtuig stapte richting Slovenië. Na een scheldpartij voor de tv-camera’s bij het Griekse Olympiakos, net als op het WK veroorzaakt doordat hij in zijn optiek ten onrechte was gewisseld, kreeg Zahovic een boete van 50.000 euro en twee maanden schorsing.

Niettemin was Zahovic het gezicht van het Sloveense voetbal. Sinds de inmiddels 36-jarige ex-vedette is gestopt, behoort het Sloveense voetbalteam tot de muurbloempjes van Europa. Het WK in Duitsland werd niet gehaald en in de huidige kwalificatiereeks heeft het team van bondscoach Matjaz Kek slechts vier punten in vier duels vergaard. Het lijkt een ideale tegenstander voor Oranje om het geschonden blazoen weer een beetje op te poetsen.

De Sloveense ploeg bestaat voor een groot deel uit spelers die voor bescheiden clubs als Koblenz en Pivov Maribor uitkomen. Bostjan Cesar van Olympique Marseille en Mitja Morec van Sturm Graz, beiden verdedigers, zijn nog de grootste talenten. Maar zij komen bij hun werkgevers niet verder dan een rol als reserve.

Het gebrek aan talent in Slovenië is ook niet zo verwonderlijk. Het land kent niet meer dan 25.000 voetballers, onder wie 372 profs of semiprofs. Skiën en basketbal zijn populairder dan voetbal. Bondscoach Kek, een voormalige jeugdtrainer, kreeg vorig jaar de taak een nieuw team op te bouwen. Hij werd de opvolger van de ontslagen Branko Oblak en leerde het vak van Bojan Prasnikar, de eerste bondscoach van het land.

Kek was assistent-trainer toen Branik Maribor in 1999 als eerste en voorlopig laatste Sloveense club de Champions League bereikte. Vervolgens won hij als hoofdtrainer twee keer de titel met Maribor. Onlangs vond hij een goed resultaat tegen Albanië, dat tegen Slovenië afgelopen weekeinde een gelijkspel afdwong, van groter belang dan een positieve uitslag tegen Oranje. Maar na het treffen van zaterdag tussen Nederland en Roemenië (0-0) kan hij daar inmiddels anders over denken.