Tijgers stunten boven Sri Lanka

De Tamil Tijgers hebben het doel van hun eerste luchtaanval gemist, maar wel aangetoond dat zij nu in staat zijn om ook buiten hun bolwerken in het noorden en oosten het leger aan te vallen. Ondertussen verliezen zij terrein.

De Tamil Tijgers hebben een luchtmachtje. Van twee tot vijf lichte vliegtuigjes, denken veiligheidsexperts. Hoewel die geen partij zijn voor de gevechtsvliegtuigen van het Sri Lankese leger, is het de Tijgers vannacht gelukt met een verrassingsaanval, waarbij drie manschappen van de luchtmacht gedood werden, een zwak punt van het leger bloot te leggen.

Het leger beschikt niet over real-time satellietbeelden van het Sri Lankese luchtruim. Zo was het mogelijk dat de Tijgers om kwart voor een lokale tijd vannacht met een of twee van hun vliegtuigjes drie bommen konden afwerpen op de luchtmachtbasis ten noorden van Colombo, en konden terugkeren naar het noorden zonder vernietigd te worden. „De luchtmacht probeert nog steeds te achterhalen waar ze vandaan kwamen. Je kunt makkelijk vanaf zee, langs het strand aanvliegen zonder gespot te worden”, zei legerwoordvoerder brigadier Prasad Samarasinghe tegen persbureau Reuters.

In juli 2001 vielen de Tijgers dezelfde basis aan. Met achttien zelfmoordaanslagen vernietigden ze meer dan tien gevechtstoestellen en zes burgervliegtuigen. Vandaag hebben de Tijgers hun doel – de vernietiging van de vloot – gemist, maar zijn ze erin geslaagd aan te tonen dat ze tot een dergelijke aanval in staat zijn. Duidelijk is dat ze op dezelfde manier de grondtroepen die in het noorden en oosten tegen de Tamil Tijgers vechten zouden kunnen aanvallen. Of de patrouilleschepen van de marine, die proberen de boten waarmee de Tijgers wapens aan land smokkelen te onderscheppen. Of de schepen waarmee mariniers naar de zeebases worden gebracht, of de bussen waarmee ze over land vervoerd worden.

Een woordvoerder van de Liberation Tigers of Tamil Eelam (LTTE), zoals de beweging voluit heet, zei dat de aanval was bedoeld „om de Tamil-bevolking te beschermen tegen de genocidale bombardementen door de Sri Lankese strijdkrachten” en waarschuwde dat „er meer zullen volgen”.

De rebellenbeweging vecht al bijna een kwart eeuw voor een thuisland voor de Tamilminderheid in het noorden en oosten van het eiland. Sinds begin vorig jaar is er een open oorlog aan de gang, die de regering noch de LTTE zo wil noemen, omdat geen van beide als eerste het staakt-het-vuren uit 2002 wil beëindigen. De afgelopen vijftien maanden zijn de vredesbesprekingen tussen de regering van president Mahinda Rajapakse en de Tijgers vastgelopen en is een groot deel van de Europese bemiddelaars naar huis gestuurd. In dezelfde periode zijn zeker 4.000 doden gevallen.

Veel slachtoffers vielen augustus vorig jaar bij de strijd rond Mutur, nabij het oostelijke Trincomalee, toen de luchtmacht werd ingezet om een door de Tijgers afgezet irrigatiekanaal te ontzetten. Daarna begon een campagne om de rebellen in de betwiste oostelijke regio te verslaan. Daarbij boekt het leger steeds meer terreinwinst. Sinds ruim twee weken wordt er weer hevig gevochten in het district Batticaloa, waardoor tienduizenden burgers hun huizen zijn ontvlucht. Volgens hulporganisaties leven daar nu ruim 150.000 mensen in overvolle, vieze opvangkampen. Het Wereldvoedselprogramma van de Verenigde Naties, dat slechts 33 procent van zijn aangevraagde donaties voor noodhulp heeft ontvangen, waarschuwde vorige week dat het de ontheemden slechts tot eind april kan voeden.

Voor de Tamil Tijgers geldt de stunt van vandaag als een overwinning. Op de website tamilnet.com presenteerden zij trots de ‘Tamil Eelam Air Force’, met Velupillai Prabhakaran, de leider van de Tijgers die zich bijna nooit laat zien, in hun midden. „Terwijl analisten dachten dat de LTTE alleen vliegtuigen zou gebruiken voor zelf-destructieve missies, hebben de Tijgers ze verrast met lokaal ontworpen springladingmechanismen, automatische wapens en het vermogen om ‘s nachts te vliegen”, aldus hun verklaring. Over de herkomst van de toestellen willen zij niets kwijt. Het leger vermoedt dat die in delen aan land gesmokkeld zijn.

Meer foto’s van de vliegtuigen op: www.tamilnet.com