Paisley ontmoet Adams in Belfast

Het ultimatum dat de Britse premier Tony Blair en zijn Ierse collega Bertie Ahern voor vanavond hadden gesteld zal verstrijken zonder dat er een nieuwe Noord-Ierse regering is aangetreden. In plaats daarvan zijn de protestantse leider, dominee Ian Paisley, en de katholieke leider Gerry Adams vanmiddag bijeengekomen om met elkaar te spreken over een grote coalitie – het is hun eerste directe ontmoeting op Noord-Iers grondgebied.

De Britse minister voor Noord-Ierland, Peter Hain, verwelkomde de stap als „gedenkwaardig”. Tot voor kort dreigde hij het onlangs verkozen regionale parlement weer te ontbinden. Nog vanmorgen zei Hain dat de regio tot nader order opnieuw onder direct bestuur vanuit Londen zou worden gesteld als de beide Noord-Ierse leiders elkaar vandaag niet zouden ontmoeten in het parlementsgebouw aan de rand van Belfast.

Juist gisteren had Hain na jaren van direct bestuur vanuit Londen de macht formeel aan het Noord-Ierse parlement overgedragen.

Het belangrijkste struikelblok bij de onderhandelingen vormde de laatste dagen de Democratische Unionistische Partij (DUP) van dominee Paisley. De partij werd het zaterdag in principe eens om deel te nemen aan een grote coalitie met Sinn Féin, de belangrijkste katholieke groep, die onder leiding staat van Adams. De DUP eiste echter zes weken langer „om het vertrouwensniveau in de gemeenschap te verhogen”. Binnen de DUP zijn er velen die nog niet kunnen aanvaarden dat hun partij met de gehate tegenstander van weleer in een regering zal stappen. Paisley zelf, die als leider van de grootste partij van Noord-Ierland premier van de nieuwe regering zou worden, heeft zich volgens mensen uit zijn omgeving wel verzoend met deze gedachte.

De partijen werden het vorige herfst onder druk van Blair en de Ierse premier Ahern eens over het smeden van een grote coalitie. Begin deze maand werden er verkiezingen voor de nieuw parlement gehouden, die de DUP en Sinn Féin wonnen. Vandaag verliep de oorspronkelijke deadline voor een nieuwe regering. De nieuwe deadline is 8 mei.