Walvis in de heuvels van Toscane

Bij Montalcino in Toscane blijven de kleiheuvels de mens aangenaam verrassen. Decennia lang al wordt er een van de meest prestigieuze wijnen van Italië geproduceerd: de Brunello di Montalcino. Maar nu is er bij die wijngaarden ook nog een walvis gevonden.

Amateur-paleontologen hebben de afgelopen maanden het skelet van een tien meter lang exemplaar blootgelegd. De walvis zou er vijf miljoen jaar geleden zijn gestorven toen de Middellandse Zee dit nu beroemde heuvellandschap nog overspoelde.

Het dier is gevonden tussen Sant’Angelo Scalo en Castello diPoggio alle Mura, een van de mooiste gebieden van de gehele Montalcino-zone. Het fossiel ligt bij een kleiachtige heuvelkam op terrein van het wijnhuis Banfi.

„Het is het oudste fossiel dat we ooit hebben gevonden in Toscane”, zegt Simone Casati die de walvis heeft ontdekt. Op de internetsite van de paleontologenvereniging GAMPS stelt hij dat „de vondst een zoveelste bewijs van het feit is dat hier ten tijde van het eerste plioceen zee is geweest”.

Volgens Casati was de zee niet diep, misschien 20 meter, maar heel rijk aan zeedieren. ,,We vinden hier ook tanden van haaien en fragmenten van andere gewervelde zeedieren.’’ Tot nu toe hebben de amateurpaleontologen zestien ruggenwervels van de walvis blootgelegd. Het fossiel blijkt zich nog in prima staat te bevinden.

De recente ontdekkingen van vissen in deze heuvels heeft volgens hen alles te maken met de mechanisatie en forse uitbreiding van de wijnbouw in de jaren ’70 en ’80 van de vorige eeuw. Sinds het land wordt omgewoeld, komt de geschiedenis van 50.000 eeuwen snel aan de oppervlakte. Als het heeft geregend gaan amateurpaleontologen op pad in de hoop dat het regenwater nieuwe sporen van fossielen aan het licht brengt.

Zo vonden ze al eerder een walvis in Castelfiorentino en een in Allegrona. Nabij Pienza is het skelet van een dolfijn gevonden.

Het wijnhuis Banfi heeft zijnrijkdom deels te danken aan deze mineraalrijke voormalige zeebodem. Het heeft de autoriteiten gevraagd of ze het fossiel mag conserveren en exposeren. De walvis als symbool voor het zoute zeewater dat zich na vijf miljoen jaar hier transformeert in de Brunello van Montalcino.