‘Het leek wel of ze gebrainwashed waren’

De leiding van de Foreign Media Group, waar tien medewerkers vertrokken, voelt zich ten onrechte weggezet als winstjagers. „Bij problemen moet je niet miauwen over posities.”

De ingrepen bij de Foreign Media Group waren onvermijdelijk door een aantal verliesgevende nieuwe projecten. Dat de nieuwe directie af zou willen van ‘klein prutswerk’ als slecht verkopende literaire uitgaven berust op een misverstand. Dat zeggen oprichter Arjen Terpstra en algemeen directeur Patrick Kalverboer. Bij de boekenpoot van het bedrijf vertrokken de afgelopen dagen meer dan tien, veelal prominente, medewerkers naar de nieuwe Dutch Media Group. Ook bestsellerauteur Carry Slee ging weg.

Afgelopen herfst werd volgens Arjen Terpstra duidelijk dat de Foreign Media Group (FMG) in zwaar weer was beland. De snel groeiende onderneming kwam in de rode cijfers door een aantal nieuwe projecten, onder meer op het gebied van toepassingen voor mobiele telefonie en de productie van musicals. „Ik was van plan om mij geleidelijk uit de dagelijkse leiding terug te trekken en heb vorige zomer een aantal maanden gevaren”, zegt Terpstra, die in een eerder leven op de grote vaart werkzaam was. „In oktober werd duidelijk dat er meteen ingegrepen moest worden.”

FMG, dat een omzet heeft van 100 miljoen euro, maakte in 2006 een verlies van ‘enkele miljoenen’ euro. Terpstra koos er na overleg met mede-eigenaar ABN Amro Captial voor om in zee te gaan met investeerder H2 Equity Partners. „Die konden zowel kapitaal leveren als management-kwaliteit.” Volgens Terpstra was die binnenshuis onvoldoende voorhanden. Hij zag zichzelf en zijn tweede man Ramon Dahmen ‘meer als ondernemers dan als bestuurders’. Dahmen werd op non-actief gesteld en Patrick Kalverboer van H2 kreeg de dagelijkse leiding van FMG in handen. Terpstra: „Dahmen wilde zich niet committeren aan het reorganisatieproces dat door Kalverboer zou worden geleid. Mij ging het erom dat tent overeind gehouden zou worden. Dat is niet het moment om te gaan zitten miauwen over posities.”

De wisseling in de leiding van het bedrijf viel slecht bij een van de vijf onderdelen van het bedrijf, Foreign Media Books. Kalverboer: „Met alle bedrijfsonderdelen heb ik een uitstekend contact, alleen met het boekenonderdeel, waar Sandra Piers, de echtgenote van Ramon Dahmen, directeur was, viel vanaf het begin niet te praten.”

Volgens Piers wilde de nieuwe leiding de mogelijkheid om ‘op fondsniveau’ te kunnen ingrijpen. Daarvan is volgens Kalverboer geen sprake. „Wat wij wel willen, is een actievere betrokkenheid. In een bedrijf dat crossmediaal wil werken, kan de boekenpoot geen eiland zijn. De omzet- en winstcijfers zijn er niet slecht, maar dat betekent niet dat het niet beter kan.”

De onrust bij Foreign Media Books werd verder gevoed door een notitie waarin werd gesteld dat de uitgeverij zich minder bezig moest houden met ‘klein prutswerk’ dat weinig geld opleverde. Kalverboer: „Die uitdrukking kwam uit een stuk met een aantal bewust provocerend geformuleerde scenario’s, bedoeld om discussie te genereren. Los daarvan denk ik nu ook genuanceerder over de kwestie.” Het conflict leidde uiteindelijk tot het vertrek van de hele kinderboekenafdeling, de commercieel directeur, de medewerkers van Company of Books (verantwoordelijk voor bijvoorbeeld de Kruidvat-casettes) en de uitgevers van imprint Uitgeverij 521.

De ook vertrokken bestseller-auteur Carry Slee zei gisteren in deze krant dat ‘de graaiers’ aan de macht waren bij FMG en zij verweet oprichter Arjen Terpstra zijn bedrijf ‘verkwanseld’ te hebben aan een investeringsmaatschappij. Volgens Kalverboer („Ik weet niet waar Carry Slee zich op baseert, ik heb haar nog niet gesproken”) onderscheidt H2 zich juist van andere investeringsmaatschappijen doordat men niet alleen geld investeert, maar ook zelf zitting neemt in het management. „Wij willen een lange-termijnbetrokkenheid.” Kalverboer vermoedt dat het winstjagende imago van investeringsmaatschappijen een rol heeft gespeeld bij de weerstand bij Foreign Media Books.

Terpstra: „Als ik de laatste weken op de uitgeverij was, lukte me het amper nog om contact te krijgen met de mensen. Alsof ze gebrainwashed waren. Ik heb dat als heel pijnlijk ervaren. Maar verkwanseld heb ik niets. Ik ben alleen maar blij dat H2 op zo korte termijn wilde inspringen. Of ik voor de komst van H2 meer had moeten masseren? Daar geloof ik niet zo in. Bovendien was er geen tijd te verliezen. Ik ben toch meer het type ondernemer dat weleens zijn neus stoot, maar die ook de energie heeft om daar weer van te leren.”

Vogens Kalverboer en Terpstra is de winst van FMG na de ingrepen van de afgelopen weken weer op niveau. De herstructureringsoperatie neemt waarschijnlijk nog een halfjaar in beslag.