Fusie is ‘talk of the town’

Bankiers in de Londense City volgen de strijd om ABN Amro van nabij. Het is volgens hen geen gewonnen strijd voor Barclays. Intussen vrezen handelaars van ABN Amro voor hun baan.

Zo op het eerste gezicht lijkt er weinig aan de hand. Het straatbeeld in The City, het financiële hart van Londen, is in de dagen na het fusiebericht tussen ABN Amro en Barclays niet anders dan normaal. Druk verkeer, herrie uit de talloze bouwputten, veel snelwandelende zakenmannen in slick suits, mobieltjes aan het oor, krantje in de hand.

Op de stoep van ABN Amro’s glazen kantoor aan Bishops Gate 250 roken een paar bankiers hun ochtendsigaretje. Gesprek van de dag is het zeker: de fusiebesprekingen van hun bank met het Britse Barclays, die maandag werden aangekondigd. Een van hen belt met zijn moeder, wat hem er niet van weerhoudt te volharden in zijn dagelijks jargon: „Nee mam, ik zie het als een opportunity.”

Volgens een van de managers waren de reacties onder de Londense staf van ABN Amro ambivalent: verheugd, maar ook ietwat onzeker. Voorop staat dat Barclays – in The City uit te spreken als Barklíés – een goede partij is. Althans dat deel ervan, dat ze bij ABN Amro in Londen goed kennen: zakenbank Barclays Capital. „Een mooie bank, fijne jongens.”

In eerste instantie waren de medewerkers van ABN Amro in Londen opgelucht over het nieuws dat zij dinsdag via een conference call kregen toegelicht. „Eigenlijk was er maar één vraag: is er al een nieuwe naam bedacht?”, zegt een bankier die anoniem wil blijven. „Na jaren van de zwalkende lijn onder Groenink, met al zijn strategiewijzigingen, lijkt er nu eindelijk wat te gaan gebeuren.” Veel bankiers willen wel iets zeggen over de kwestie, maar alleen op voorwaarde van vertrouwelijkheid, want ze zijn op hun hoede.

Daarbij kwam vanaf vorig jaar zomer de niet aflatende stroom met overnamegeruchten. Wordt het een grote partij, die ABN volledig zou inpalmen, of een fusie met een gelijkwaardige partij – waar nu voor lijkt te zijn gekozen? Die onzekerheid zorgde aantoonbaar voor problemen op de Londense werkvloer. „We hebben maandenlang geen goede mensen kunnen aantrekken. Een talentvolle handelaar of fusie- en overnamespecialist zou wel gek zijn om voor ABN Amro te kiezen als hij niet weet hoe lang de bank nog zelfstandig blijft”, zegt dezelfde bankier.

Met de voorlopige keuze voor Barclays is die onzekerheid voor een nieuwe ingeruild: hou ik wel mijn baantje? Hoewel analisten relatief weinig overlap tussen de Britse bank en ABN Amro zien, valt er in Londen wel één en ander samen te voegen. Met name in de dealingrooms waar dagelijks voor honderden miljoenen aan aandelen, obligaties, valuta en andere financiële koopwaar wordt verhandeld, valt wel wat te snijden.

Het zwaartepunt zal op dat gebied naar verwachting bij Barclays komen te liggen – dat zijn hoofdkwartier overigens niet om de hoek van ABN Amro heeft liggen maar in het modernere Canary Wharf.

Daarbij vrezen de ABN’ers in Londen wat de anonieme bankbaas „verwatering van management” noemt. „Ben je na vijf, zes jaar hard werken eindelijk teamleider, krijg je ineens een jongen van Barclays boven je, of ten minste naast je.”

Bij andere grote banken in Londen is de vrijage tussen ABN Amro en Barclays evenzeer the talk of the town. Logisch, want een mogelijk samengaan van de twee levert niet alleen de op één na grootste bank van Europa op, de meeste zakenbanken zijn zelf bij de strijd om ABN Amro betrokken. Zij adviseren de Nederlandse bank, of juist de Britse. Of ze adviseren een andere bank die in (onderdelen van) ABN Amro geïnteresseerd is. Of: ze hebben daar zélf een oogje op.

Consensus in de City is dat de exclusieve gesprekken met Barclays een bod zullen opleveren dat is verpakt als een fusie. Maar andere banken zullen vervolgens snel met een beter, alternatief bod komen. En dan zal de strijd losbranden tussen de aandeelhouders van ABN Amro, die voor het hoogste bod zullen gaan, en de Nederlandse politiek, die de grootste bank voor Nederland wil behouden.

De openbare veiling is begonnen, stellen bankiers. Alle banken hebben de rekenmachine uit de la gehaald en nemen hun positie in: als adviseur, of als mogelijke bieder. Een fusie- en overnamespecialist van een Amerikaanse zakenbank in Londen: „We worden de laatste dagen plat gebeld door financiële instellingen uit de hele wereld of zij nog mee kunnen doen bij stukjes ABN Amro die voor hen interessant zijn.”

Voor de Nederlandse zakenbankiers in Londen is een vreemde periode aangebroken. Een van hen: „We kennen elkaar goed en uiteraard spreken we de laatste dagen veel over ABN. Maar we zijn ook elkaars concurrent. In het spel dat nu gespeeld wordt houden bankiers hun kaarten liever tegen de borst.”