Een paleis in de lucht

Een passagiersvliegtuig ombouwen tot privéjet? Dat kan, voor heel veel geld krijgt de klant een vliegend paleis.

Een sjeik uit de Arabische Emiraten wilde een privéjet met doorschijnende douchewand, „om vanuit zijn tweepersoonsbed naar mooie meisjes te kijken”. Een andere klant uit dezelfde contreien bestelde een Boeing 747 met paardenstal in de laadruimte, voor zijn ras-Arabieren.

Walter Heerdt, marketing manager bij Lufthansa Technik, kan smakelijk vertellen over de wensen van zijn clientèle. Het bedrijf in Hamburg, onderdeel van luchtvaartmaatschappij Lufthansa, is gespecialiseerd in het ombouwen van grote passagierstoestellen tot vliegende paleizen voor koninklijke families, vermogende ondernemers, filmsterren en andere puissant rijken.

Bijna alles kan worden gerealiseerd, mits de veiligheid niet in het geding komt. Zo moest het verzoek om een vliegtuig met dubbel bad worden afgewezen, wegens het gewicht en het gevaar dat het water de cabine in kan stromen bij turbulentie of in een noodsituatie. Een casinowens kon wel in vervulling gaan. „Maar we moesten voor de roulette een elektronische variant bedenken. In een vliegtuig weet je nooit hoe het balletje rolt”, zegt Heerdt.

Grote privévliegtuigen, variërend van een ‘kleine’ Boeing 737 tot de dubbeldeks Airbus A380, zijn een bloeiende markt. Er zijn wereldwijd maar twee specialisten: het Zwitserse Jet Aviation en het Duitse Lufthansa Technik, die beide tot over hun oren in het werk zitten. De bedrijven krijgen een ‘groen toestel’ (ongeschilderd en van binnen helemaal leeg) aangeleverd door de vliegtuigfabrikant en bouwen daarna een interieur in volgens de wensen van de klant.

Bij Jet Aviation in Basel is het zo druk dat de vliegtuigen buiten de hangars staan te wachten tot ze naar binnen mogen. Een Boeing 747 uit de Verenigde Arabische Emiraten wrijft neusje met een Airbus A330 uit Qatar. Op een prikbord heeft een werknemer de ambitie van zijn bedrijf verwoord: „Wij zijn klaar voor de A380.”

Dat is geen loze kreet, zegt marketing manager Leo Hustinx. „We bouwen een nieuwe hangar voor de A380 en hebben ook de eerste klant ervoor binnengehaald.” Hustinx wil niet kwijt wie de koper is, maar bevestigt wel dat de vraag naar de allergrootste privévliegtuigen bijna zonder uitzondering uit de Arabische Golfstaten komt.

Bij Lufthansa Technik en Jet Aviation is het Midden-Oosten goed voor 30 à 40 procent van de klandizie. „Maar ook in Rusland en Amerika hebben we veel klanten”, zegt Walter Heerdt. Lufthansa verbouwt veel vliegtuigen voor „koninklijke families”, maar daarmee bedoelt Heerdt de Arabische, niet de Europese. De koningshuizen van Europa hebben allemaal bescheiden toestellen. In Nederland heeft Lufthansa nog nooit een privévliegtuig verkocht. „Weet je, er zijn in Nederland genoeg rijke mensen die zich een groot vliegtuig kunnen permitteren, maar ze vinden dat het niet kan. Wat zullen de buren ervan zeggen. Hetzelfde geldt in Duitsland.”

De nouveau riche uit Rusland heeft van dat gevoel geen last. De Russische miljardairs hebben allemaal een eigen jet laten bouwen of een nieuwe laten bestellen. „Zodra ze hun vliegtuig hebben, kijken ze alweer wat voor nieuws er op de markt is”, zegt Hustinx. In een van de ontwerpstudio’s van Jet Aviation hangen de bouwtekeningen van een inmiddels afgeleverde Boeing 767.

„Een vliegend jacht”, noemt interieurarchitect Erik Jan het vliegtuig. „Het mooiste fineer, de fijnste stoffen, de meeste luxe apparatuur. Echte topklasse. Als je aan boord bent heb je niet het besef dat het een vliegtuig is.” Wie de eigenaar is wil Jan niet zeggen, de eigenaren van privéjets zijn gehecht aan hun privacy. Maar het moet wel Roman Abramovitsj zijn, de Russische oliemiljardair, die onder meer eigenaar is van de Londense voetbalclub Chelsea – Jet Aviation geeft wel toe dat het een vliegtuig voor Abramovitsj heeft gebouwd.

Wat kost een jet?

De meest populaire, de Boeing Business Jet (een variant op de Boeing 737) is te koop voor 60 miljoen dollar (45 miljoen euro), met alles erop en eraan. De veel grotere Boeing 747 moet 230 miljoen dollar kosten: 170 miljoen voor het ‘groene’ vliegtuig, 50 miljoen voor het interieur. Dit zijn ‘vanaf-prijzen’. Sommige klanten besteden een veelvoud daarvan, zegt Walter Heerdt, „afhankelijk van de diepte van hun portemonnee en het gewenste niveau van elegantie”.

Wie niet zelf een groot vliegtuig wil bezitten maar toch luxueus door de lucht wil toeren, kan terecht bij het Zwitserse Privat Air, een exclusieve chartermaatschappij dat de beschikking heeft over Boeing Business Jets en de grotere Boeing 767. „Wij hebben vooraanstaande klanten”, zegt marketing manager Aurélie Branchereau-Giles. „Als de Rolling Stones of U2 een Europese tournee maken, vliegen ze met Privat Air.”

Bij Jet Aviation kijken ze intussen al over de horizon, naar China en India. Hustinx: „Dat is de komende markt.”