Dierentuin van Emmen krijgt straks ook een theater

Na zeventig jaar verlaat het Dierenpark Emmen het centrum van de stad. Op de nieuwe locatie kan de bezoeker zich uitleven, verrijken en ontspannen.

Karin de Mik

Kees Wessels parkeert zijn fiets tegen een boom voor de ingang van het Dierenpark Emmen, naast de drukke vrijdagmarkt in het centrum van de stad. Elke twee weken bezoekt hij als abonnementhouder de dierentuin in de Drentse stad (110.000 inwoners). „Even rondlopen en nieuwe informatie op de borden lezen.”

Binnen vijf tot zeven jaar zal hij dat niet meer op deze plek kunnen. Het Noorderdierenpark, dat in 1935 werd opgericht in de achtertuin van directeur Willem Oosting, verkast naar de Noordbargeres, hemelsbreed een kilometer aan de andere kant van de drukke rondweg. Op dit 40 hectare grote terrein, drie keer zo groot als het huidige onderkomen, werd vijf jaar geleden al een nieuw pinguïnverblijf geopend. Volgende maand gaat Yucatan, een speeldorp voor kinderen, open. Via een roltrap en een winderige traverse over de Hondsrugweg is de ‘dependance’ verbonden met de dierentuin.

Deze week presenteerden gemeente en dierenpark een ambitieus plan voor verplaatsing van de dierentuin naar de Noordbargeres, waar ook een nieuw theater wordt gebouwd. De raad beslist dit najaar over het voorstel. De bezoeker moet zich in de „nieuwe belevingswerelden” kunnen uitleven, verrijken en ontspannen, is het idee achter het concept.

Hoe alles concreet wordt vormgegeven is nog niet bekend. Het bureau Fresh Forward is hiervoor ingehuurd. Wel moet het Emmer dierenpark zich daarmee de komende 25 jaar in de top van de Nederlandse dagattracties handhaven, stelt directeur Henk Hiddingh van het dierenpark. „Het moet een smeltkroes worden van natuur en cultuur. En het park moet vooral verrassen.”

Het theater loopt als rode draad door het hele park. De gemeente is bijna 40 jaar aandeelhouder van het dierenpark en dacht al jaren na over een nieuwe plek voor een theater, vertelt burgemeester Ceel Bijl (PvdA). Na een locatiestudie bleek de Noordbargeres de geschiktste locatie. Overdag bavianen op de apenrots en daar ’s avonds een concert van djembee’s geven, denkt Hiddingh hardop. Cees Bijl fantaseert over „dineren in de foyer, met uitzicht op de krokodillen” vooraf aan een theatervoorstelling. De kosten van verhuizing, nieuwbouw van theater en dierenpark en herinrichting bedragen naar schatting enkele honderden miljoenen euro’s, zegt de burgemeester.

Op zijn huidige, dertien hectare grote stek, kan de dierentuin niet uitbreiden. Elke centimeter is er de afgelopen jaren benut. Het huidige bezoekersaantal van een tot anderhalf miljoen per jaar moet omhoog. Bij de aanleg van de nieuwe dierentuin wordt de nieuwste kennis over dieren gebruikt voor inrichting van hun leefomgeving, verzekert Hiddingh: „We weten nu dat olifanten niet op een ondergrond van asfalt, maar op een biovloer van gemalen hout en mest willen liggen. Dat gebeurt in het nieuwe park.” Bijl onderstreept het belang van het dierenpark als toeristische topattractie voor Emmen. „Het is de grootste van Noord-Nederland en een belangrijke economische factor voor de stad.”

Wat er met de openvallende plek moet gebeuren wordt samen met bevolking en middenstand bepaald. Architect Ashok Bhalotra, die onder meer de Amersfoortse woonwijk Kattenbroek ontwierp, begeleidt dit proces. De zorg van veel Emmenaren is dat er op de kostbare centrumgrond woontorens komen, of torenflats. En dat de bomen gekapt zullen worden.

Maar de plek volbouwen met „flats en appartementen is het stomste wat je kunt doen” vindt SP-fractievoorzitter Wim Moinat. „Dan bouw je voor de leegstand.” Hij hoopt dat het gemeentebestuur standvastig is en zich niet zal laten verleiden door „het grote geld.”

Bijl kan hem enigszins geruststellen. „De oude dierentuinlocatie wordt niet volgestampt met beton en appartementen.” Maar hij sluit niet uit dat er woningen komen. „Ook op het huidige dierentuinterrein staan de nodige gebouwen van beton.” Bijl vindt het belangrijk dat er een groene rand met bomen blijft bestaan.

Johan Withaar van de Historische Vereniging Zuid-Oost-Drenthe, die een eigen website over historisch Emmen heeft, ziet wel iets in een stadspark. „Met feeërieke verlichting, terrasjes en een pannenkoekenrestaurant”, mijmert hij. „De omgeving moet wel authentiek blijven. Zet er geen oerlelijk flatgebouw neer. Daarvan hebben we er al genoeg.”