Zweefdraak vloog dankzij vlies aan verlengde ribben

Een fossiel reptiel dat nu is ontdekt in het noordoosten van China, zweefde ruim 100 miljoen jaar geleden van boom tot boom dankzij membranen tussen acht verlengde ribben. Chinese paleontologen berichtten gisteren over hun ontdekking van het fossiel uit de tijd van de dinosauriërs in het wetenschappelijke tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sicences.

Volgens de onderzoekers was het diertje nog jong toen het stierf. Zijn vliegmembranen zijn prachtig geconserveerd en enigszins uitgestrekt door na zijn dood verslappende spieren en verstijvende pezen.

Het zwevend reptiel heeft uiterlijk veel weg van het nog levende vliegende draakje (Draco volans), een insecteneter met uitschuifbare ribben die leeft in de regenwouden van Zuidoost-Azië. Dieren die kunnen zweven hebben doorgaans een membraan tussen hun vingers of tenen (vleermuizen en vliegende kikkers) of tussen romp en ledematen (vliegende eekhoorns). Een zweefmembraan tussen de ribben is zeldzaam en behalve bij het vliegende draakje alleen ooit eerder ontdekt bij een hagedisachtig fossiel uit het geologische tijdvak Trias (ruim 200 miljoen jaar geleden).

De drie nu bekende dieren met zweefribben behoren tot uiteenlopende groepen binnen de klasse van de reptielen en dat maakt het aannemelijk, schrijven de onderzoekers, dat deze bijzondere aanpassing in de loop van de evolutie meer keren is ontstaan.

Het 15,5 centimeter lange diertje dat nu in China is ontdekt leefde in het vroege Krijt. Het Krijt is het geologische tijdvak dat loopt van 145 tot 65 miljoen jaar geleden. Uit zijn teenbotjes maken de onderzoekers op dat hij goed was aangepast om in bomen te klimmen.

De Chinese onderzoekers hebben het reptiel Xiang long zhaoi genoemd, wat vliegende draak betekent. De naam is ook een verwijzing naar Zhao Dayu, een van de grondleggers van het paleontologisch museum in Liaoning.

De provincie Liaoning is beroemd, omdat er zeer veel fossielen zijn gevonden. Fameus zijn vondsten van dinosauriërs met veren die 125 tot 120 miljoen jaar geleden leefden.