Wat ben je aan het doen?

Microblog Twitter groeide binnen een week uit tot een wereldwijde hype op internet.

De kiem werd gelegd op een beurs waar alle hippe internetbedrijven komen.

„Waarom zijn jullie hier eigenlijk”, vraagt Kathy Sierra van Creating Passionate Users zich tijdens haar openingstoespraak op South By South West Interactive (SXSWI) af. „Het wemelt hier van de bloggers en vloggers, dus alles wat hier gebeurt kun je thuis ook volgen.” Ze geeft zelf het antwoord: „Omdat menselijk contact altijd belangrijk zal blijven.”

Want zonder dat menselijk contact op SXSWI was het woord Twitter niet binnen enkele dagen wereldwijd gaan rondzingen. Het zogenoemde ‘microblog’ (vertel in 140 lettertekens wat je aan het doen bent en je vrienden en kennissen kunnen altijd en overal volgen wat je doet, meemaakt en denkt) bestond al een tijdje, maar het gebruik ervan explodeerde doordat Twitter in bijna elk panel ter sprake kwam en de aanwezige voorhoede van programmeurs, vormgevers, ondernemers en andere creatievelingen massaal over de service ging bloggen. En belangrijker: zelf aan het ‘Twitteren’ sloeg.

Zonder marketing groeide Twitter in een week uit tot een wereldwijde hype. Tijdens SXSWI was Twitter hét middel om op de hoogte te blijven. Niet alleen gedurende de dag – je kunt maar bij één lezing tegelijk zijn en interessante opmerkingen uit andere zalen kwamen via Twitter binnen –, maar juist ook ‘s avonds. Want dan was het zoeken en speuren naar de barbecues en hippe feestjes georganiseerd door internetbedrijven als Blogger, Firefox en Media Temple. En dan lieten vrienden elkaar via Twitter weten waar ze uithingen en hoe ze binnen waren gekomen.

Het succes van Twitter staat model voor een aantal trends dat tijdens de populaire beurs werd gesignaleerd. Bijvoorbeeld dat communicatie en conversatie meer dan ooit de belangrijkste kenmerken van internet zijn. En dat sociale netwerken niet alleen voor fans en vrienden zijn, maar dat het ook instrumenten voor bedrijven en organisaties kunnen zijn om hun publiek bij product of doel te betrekken. „Gebruik de deskundigheid van het publiek bij productontwikkeling, marketing en politiek”, viel op SXSWI te horen. Henry Jenkins van het gerenommeerde M.I.T. bevestigde het nog een keer: „Er is een verschuiving aan de gang van een cultuur van toeschouwers naar een cultuur van producenten.”

De eerste Amerikaanse politici en vertegenwoordigers van bedrijven zijn al op Twitter gesignaleerd. Maar zie het niet als uitlaatklep voor persberichten, viel te beluisteren. Als internet een communicatiemedium is, ga dan ook in gesprek. Wees open, wees eerlijk over successen, maar ook over falen. Het succesvolle maandblad Wired kondigde aan vanaf het volgende nummer voor transparantie te kiezen. Transparantie in het researchproces (bronnenvermelding), maar ook interactie met het publiek over richting en aanpak, voor en na publicatie.

De trend van openheid beperkte zich op SXSWI niet tot inhoud en communicatie. „Ook data wil vrij zijn”, zei Kevin Lawver van AOL. Waar vroeger bedrijven gesloten waren, heerst nu de overtuiging dat ook techniek moet kunnen ademen. Geef anderen de mogelijkheid om techniek te gebruiken en daarop verder te ontwikkelen. Dat werkt bereikvergrotend en zorgt voor een grotere kans op succes.

Het vrijgeven van techniek wordt een API genoemd. Ook Twitter doet mee in die trend en daardoor zijn er nu tal van waardevolle toepassingen die door anderen zijn gebouwd. Via Twittervision is bijvoorbeeld een kaart van Google te zien waarop de berichten van de deelnemers op de plek van herkomst worden geprojecteerd. En Twapper is gemaakt om ook op de mobiel je netwerk goed te kunnen volgen. De voorbeelden volgen elkaar in hoog temp op.

Belangrijke vraag tijdens SXSWI was de vraag of de opwinding die er heerste onder de enthousiastelingen, niet een voorbode van een nieuwe instorting van de internetmarkt zou zijn. Maar volgens Gina Bianchini van Ning hoeven we niet bang te zijn voor een herhaling van de ‘crash’ van 2000. „De situatie is nu fundamenteel anders dan zeven jaar geleden. De markt is groter geworden en de kosten zijn gedaald.”

Twitter is een voorbeeld van klein maar fijn. Het bedrijf laat zien dat het mogelijk is simpel en relatief goedkoop een waardevolle toepassing te bouwen. De prijzen van computers zijn gedaald, kosten van opslag en dataverkeer zijn gekelderd, techniek is eenvoudiger geworden. „Falen is goedkoop, dus faal vaak”, zei Tara Hunt van Citizen Agency. Volgens Kevin Lawver van AOL kan hij Twitter in een half uur nabouwen. „Maar ik heb het niet bedacht. Het gaat tegenwoordig weer steeds vaker om het idee en de gebruiksvriendelijke uitvoering, niet alleen om het grote geld. En dat is goed. Dat hebben die jongens van Twitter goed gezien.”