Emoties beter herkend met ‘zorghormoon’

Toedienen van het hormoon oxytocine maakt mensen beter in het herkennen van andermans emoties. De vondst zou van belang kunnen zijn bij de behandeling van autisme.

Duitse en Zwitserse onderzoekers van respectievelijk de universiteit Rostock en de universiteit van Zürich rapporteerden de vondst afgelopen donderdag in het tijdschrift Biological Psychiatry.

De proefpersonen moesten 36 verschillende foto’s van ogen beoordelen, waarop steeds een andere emotie werd uitgebeeld. Bij elke foto konden ze kiezen uit vier mogelijke alternatieven – per foto waren dat andere – van wat de getoonde persoon denkt of voelt. Drie kwartier na een snufje oxytocine uit een neusspray lazen mensen in 60 procent van de gevallen de juiste emotie af van ‘moeilijk te lezen’ gezichten, vergeleken met 55 procent na een placebo.

Oxytocine komt bij zoogdieren, inclusief de mens, normaal gesproken vrij bij de bevalling, bij borstvoeding en tijdens de seksuele climax. Naast het stimuleren van de bevalling en de melkgift, laten experimenten bij woelmuizen en schapen zien dat oxytocine een belangrijke rol speelt bij zowel moederlijk gedrag en de hechting van moeder en kind, en bij het vormen van een monogame band tussen seksuele partners. Zo werd de normaal zo partnertrouwe vrouwelijke prairiewoelmuis promiscue wanneer de effecten van het hormoon werden geblokkeerd. Daarnaast is oxytocine ook betrokken bij sociaal geheugen: de herkenning van partner en nakomelingen.

Bij mensen was eerder aangetoond dat oxytocine het vertrouwen in de medemens verhoogt. Nu lijkt oxytocine ook sociale interactie te bevorderen. Bovendien lijkt het sociale angst te verlagen: de amygdala, een hersengebied dat een belangrijke rol speelt bij angst, reageerde na toediening van oxytocine minder bang op foto’s van boze gezichten.

Omdat bij autisme, een aandoening die wordt gekenmerkt door een verstoord vermogen om andermans emoties te lezen, verlaagde oxytocine niveaus zijn gevonden, suggereren de onderzoekers dat hun vondst mogelijk van belang is voor de behandeling van die stoornis. Maar als toepassing valt ook te denken aan lastige onderhandelingen, spelletjes poker of ‘singles party’s’.