Europa lonkt, zelfs voor nummer dertien

Met nog vijf speelronden voor het begin van de play-offs, zijn veel voetbalclubs aan het rekenen geslagen. Wordt het UEFA Cup of „een eventuele plaats” om de Intertoto Cup?

Erik van der Walle

Twee seizoenen geleden had je het niet kunnen verzinnen. SC Heerenveen heeft met een zesde plaats en met vijftien punten achterstand op de nummer twee nog alle kans op een plaats in de Champions League. Voor de hand ligt het niet, mogelijk is het wel.

Dankzij de vorig jaar ingestelde play-offs worden – vijf wedstrijden voor het eind – momenteel allerlei beslissende wedstrijden gespeeld. Dankzij de overwinning van Heerenveen op NAC (4-2), heeft de ploeg van Gertjan Verbeek nog altijd Feyenoord in het vizier. De huidige nummer vijf van de competitie mag – als de stand zo blijft – in mei deelnemen aan de ‘bovenste’ play-offs: die van de strijd tussen de nummers twee tot en met vijf voor een plaats in de Champions League. Met als bijna gegarandeerde troostprijs een stek in de strijd om de UEFA Cup.

De Friese ploeg kon afgelopen zaterdag voor het eerst weer beschikken over een fitte Afonso Alves die al na negen minuten een fout van NAC-keeper Edwin Zoetebier afstrafte. De zege van Heerenveen was geen moment in gevaar. De club uit Breda kwam via Glen Salmon nog wel langszij, maar niet veel later scoorde Alves voor een tweede maal. Lasse Nilsson en weer Alves maakten er 4-1 van.

NAC en Roda JC – beide clubs hebben 42 punten – vormen na hun nederlagen voor Feyenoord (49) geen bedreiging meer. De Limburgers verloren vrijdag al van degradatiekandidaat RKC. Dat was het goede nieuws voor Feyenoord: het slechte nieuws was dat Heerenveen twee punten dichterbij kwam. De Rotterdammers faalden in eigen huis door met 0-0 gelijk te spelen tegen Willem II. Verrassend was dat de ploeg van trainer Dennis van Wijk voor rust zelfs de betere kansen had.

„Dit is momenteel het maximaal haalbare. We hebben de kansen op de vijfde plaats tenminste nog in eigen hand”, sprak zijn collega Erwin Koeman berustend. De trainer zag ook nog eens aanvoerder Theo Lucius uitvallen met, opnieuw, een hamstringblessure.

Als de stand in de top zo blijft, moet Feyenoord het net als vorig jaar opnemen tegen Ajax, dat toen op de vijfde plaats was beland. Om de voorronde van de Champions League zal verder nog gestreden worden door AZ en de huidige nummer vier, FC Twente. Die twee clubs speelden dit weekeinde beide gelijk, respectievelijk tegen Heracles en FC Groningen.

Feyenoord staat na het gelijkspel tegen Willem II twee punten voor op Heerenveen en het is niet onmogelijk dat het ticket voor de play-offs pas op de laatste dag veroverd wordt. Op 29 april moet Feyenoord (doelsaldo 52-52) nog naar Heerenveen (48-35). Op de vraag of hij het een blamage zou vinden als Feyenoord de play-offs om de Champions League zou missen, gaf Koeman geen direct antwoord. „Bewaar die vraag maar voor als we vijfde zijn geworden”.

Bij Vitesse evenmin vrolijke gezichten. De ploeg van Aad de Mos zag de kansen op aantrekkelijke play-offs vervagen. De nummers zes tot en met negen kunnen nog dromen van een UEFA Cup-ticket, dat behaald moet worden op de verliezer uit de bovenste play-offs. Voor de clubs op de plaatsen tien tot en met dertien resteert in mei een strijd om een „eventuele” (niet zekere) plaats in de Intertoto Cup. Geen prettig vooruitzicht vond ook Vitesse-verdediger Ruud Knol, na afloop. Bij Intertoto denken de meeste voetballers aan weinig aantrekkelijke wedstrijden tijdens de vakantieperiode.

Hij zag zijn club na twintig minuten bij FC Utrecht op achterstand komen, nadat keeper Vladimir Stojkovic net over de rand van het strafschopgebied hands maakte bij een uitworp. Trainer Aad de Mos („daar wordt normaal nooit op gelet”) reageerde furieus en moest zelfs de bank verlaten. De Servische aankoop Stojkovic werd eerder deze maand door De Mos onder de lat gezet, hoewel de jonge Piet Velthuizen een uitstekende vervanger leek te zijn van de inmiddels vertrokken Harald Wapenaar.

De bal belandde uit de vrije trap op de rand van het strafschopgebied aanvankelijk op de paal, maar via verdediger Francis Dickoh kwam Utrecht in tweede instantie toch op voorsprong. Tom Caluwé maakte na rust de 2-0 en door die overwinning staat FC Utrecht (negende positie) nu zes punten voor op Vitesse (twaalfde). „Dit was onze laatste kans”, zei De Mos na afloop over zijn ambities om met Vitesse de strijd om de UEFA Cup te halen. FC Groningen (elfde) en NEC (twaalfde na verlies tegen Excelsior) kunnen met een achterstand van respectievelijk één en drie punten nog wel dromen van de UEFA Cup.

Voor meer informatie over de play offs:http://www.knvb.nl