Keniaanse loper ‘made in Japan’

Samuel Wanjiru (20) komt uit Kenia, is geschoold in Japan en loopt uitzonderlijk hard. „Kijk niet vreemd op als hij zonder hulp een wereldrecord loopt.”

De atleet die achtereenvolgens Paul Tergat en Haile Gebrselassie het wereldrecord halve marathon ontnam, moet wel een wonderbaarlijke loper zijn. Samuel Wanjiru lacht slechts zijn tanden bloot als hij wordt vergeleken met de wereldrecordhouder marathon en de meervoudige olympische en wereldkampioen op de 10.000 meter. Mooi compliment, maar de Keniaan laat liever zijn benen spreken. Zoals vanmiddag bij de City-Pier-City Loop in Den Haag, waar hij op nieuw een aanval op het wereldrecord halve marathon doet.

Zijn ogen glinsteren als Mario Kadiks, directeur van Rotterdam Marathon, de organisatie die ook verantwoordelijk is voor de City-Pier-City Loop, terugdenkt aan 11 september 2005, de dag waarop hij Wanjiru voor het eerst zag lopen. De Afrikaan van toen nog achttien jaar was voor de halve marathon naar Rotterdam gekomen om het wereldrecord van landgenoot Tergat te breken. En alsof het zijn dagelijkse werk was, verbeterde Wanjiru de zeven en een half jaar oude tijd. Het verschil was slechts één seconde – van 59.17 naar 59.16 minuten – maar Kadiks wist genoeg: hij had een toekomstige kampioen gezien.

En Kadiks is zakelijk genoeg om de banden met Wanjiru warm te houden. Atleten die ‘op bestelling’ recordtijden lopen zijn zeldzaam en dus waardevol voor organisatoren. Toen Kadiks besloot de City-Pier-City Loop met een nieuw parcours een hoogwaardiger uitstraling te geven, wist de directeur dat Wanjiru kon helpen de Haagse loop internationaal op de kaart te zetten. Even was er nog de dreiging van de Keniaanse bond om Wanjiru in te zetten bij de WK veldlopen, die volgend weekeinde in de Keniaanse kustplaats Mombasa worden gehouden, maar de atleet zelf kon dat voorkomen. „Geen interesse”, luidde zijn verklaring kort na aankomst in Den Haag. „Mijn toekomst ligt op de weg en op de baan.”

Niet alleen vanwege zijn loopkwaliteiten, maar ook door het verloop van zijn loopbaan is Wanjiru een bijzondere Keniaan. Hij vertrok op vijftienjarige leeftijd naar Japan om zijn sport te kunnen combineren met een opleiding. Hij kreeg die kans van trainer Koichi Morishita, de winnaar van zilver op de marathon bij de Olympische Spelen in Barcelona (1992). Die had Wanjiru ontdekt bij juniorenwedstrijden en voegde hem maar wat graag toe aan zijn Toyota Kyaushu fabrieksteam.

Wanjiru bleek in vele opzichten een snelle leerling. Hij sprak binnen een jaar vloeiend Japans en voltooide vorig jaar maart zijn opleiding aan de highschool in Sendai. Maar sinds die tijd werkt hij aan zijn sportieve loopbaan. Wanjiru doet dat met overgave en ambitie. Kadiks is daarvan onder de indruk, zoals hij ook hoog opgeeft van Wanjiru’s persoonlijkheid. „Hij weet precies wat hij wil. Hij wilde graag naar Den Haag komen, maar eiste wel twee hazen die hem naar een splittijd van 27.30 minuten kunnen loodsen. Vindt die maar eens. Uiteindelijk hebben we twee Kenianen gevonden die snel genoeg zijn. Maar neem van mij aan dat Wanjiru onderweg zo bij ze wegloopt als hij vindt dat ze niet voldoen. En kijk niet vreemd op als hij ook zonder hulp een wereldrecord loopt.”

Dat is geen grootspraak, want vorige maand leverde Wanjiru dat kunststuk in Dubai, waar hij in z’n eentje op een heuvelachtig parcours voor de tweede keer in zijn loopbaan het wereldrecord halve marathon brak. Hij nam het af van Gebrselassie, die begin vorig jaar in het Amerikaanse Tempe (Arizona) met 58.55 ’s werelds snelste tijd had gelopen. Maar Wanjiru liep in het hete Dubai 58.53, de tijd die hij vanmiddag in Den Haag wil verbeteren.

De City-Pier-City Loop ziet Wanjiru als een afsluiting van zijn verkenningsperiode als jonge atleet. Na de Haagse wedstrijd wacht het grote werk, te beginnen met de WK op de baan in Osaka. In zijn tweede vaderland wil Wanjiru eind augustus op de 10.000 meter de strijd aanbinden met de Ethiopiër Kenenisa Bekele.

En na de WK verlegt hij zijn aandacht naar de marathon, het terrein van Tergat en Gebrselassie. Maar daarvoor neemt Wanjiru enige voorzichtigheid in acht. Voordat hij zich waagt aan een grote marathon, loopt hij eind dit jaar eerst de marathon van Fukuoka, de stad waar hij tijdens zijn verblijf in Japan woont, om dan volgend voorjaar de marathon van Rotterdam te lopen.