Klaar voor nieuw tijdperk na Schumacher

Zondag begint in Melbourne het nieuwe Formule 1-seizoen.

Zonder Michael Schumacher, maar met veelbelovende ‘rookies’.

Zeventien Grote Prijzen lang strijden 22 coureurs vanaf zondag weer om de wereldtitel in de Formule 1. Vijf redenen om te kijken.

1 2007 gaat nu al de geschiedenis in als jaar 1 na het tijdperk-Schumacher. De man die zowat alle records brak in zijn carrière is nu adviseur bij Ferrari, het team waarbij hij zijn grootste triomfen vierde. Daarmee verliest de F1 een aandachttrekker, want je was voor of tegen Schumacher, maar neemt de spanning tegelijkertijd toe. Want er zijn meer titelkandidaten dan ooit.

2Wie dan? Fernando Alonso, natuurlijk. De wereldkampioen van de afgelopen twee jaar heeft Renault verlaten voor McLaren-Mercedes. En Kimi Raikkonen, de Fin die tot nu de belofte niet kon waarmaken en de ondankbare taak heeft Schumacher bij Ferrari te doen vergeten. Ferrari heeft Raikkonen niet aangeduid als eerste rijder. Samen met zijn ploeggenoot Felipe Massa mag hij voluit voor zijn kansen gaan. De Braziliaan bewees vorig jaar al dat hij in staat is Grote Prijzen te winnen en hij heeft het voordeel dat hij de wagen kent. Ook Renault hoopt weer te kunnen meestrijden om de wereldtitel, al is de Italiaan Giancarlo Fisichella toch vooral een outsider in plaats van een titelpretendent. Jenson Button hoopt in zijn Honda eindelijk meer zeges te kunnen behalen dan die ene van afgelopen seizoen, maar gaf zelf al aan dat de auto nog iets te langzaam is om mee te kunnen doen voor de eindzege. Om het leuker te maken, hebben zowel McLaren als Renault aan hun eerste rijders twee veelbelovende debutanten gekoppeld, die wel eens voor een aangename verrassing zouden kunnen zorgen.

3Die debutanten hopen het stiekem even goed te doen als wijlen Giancarlo Baghetti. De Italiaan blijft de enige Formule 1-coureur die bij zijn debuut, tijdens de GP van Frankrijk in 1961 in Reims, de zege wist te behalen. De Canadees Jacques Villeneuve was er dicht bij. Als debutant startte hij vanaf pole position in de Grote Prijs van Australië in 1996, maar moest Damon Hill laten voorgaan.

Als we Flavio Briatore, teambaas van Renault mogen geloven, kan een rookie dit jaar opnieuw een hoofdrol opeisen. Hij verving vertrekkend wereldkampioen Fernando Alonso door Heikki Kovalainen, een Fin met veel talent. En een talentvolle rookie met een uitstekende wagen kan volgens Briatore zomaar meedoen voor de zege. Kovalainen heeft lef, liet in de GP2 zien dat hij houdt van aanvallend rijden en barst van het zelfvertrouwen. „Het duurt drie rondjes voor ik een circuit helemaal ken”, zei hij bij de teampresentatie in Amsterdam.

Maar ook de Britse debutant Lewis Hamilton zit in een snelle bolide. Hij is de tweede rijder van McLaren-Mercedes, dat met Alonso en Hamilton een gooi wil doen naar de wereldtitel. Hamilton is bovendien de eerste donkere coureur in de snelste autosport ter wereld, dus hij kan sowieso op de nodige publiciteit rekenen. Helemaal als hij straks meedoet voor de punten. Ook Hamilton is allesbehalve een defensieve coureur. Hij heeft het geel van de Braziliaanse racelegende Ayrton Senna in zijn helm, zijn favoriete kampioen.

Daarnaast zijn er nog een paar grote beloftes met weinig ervaring in de Formule 1. De jonge Pool Robert Kubica bijvoorbeeld, die weer voor BMW-Sauber rijdt en vorig jaar bij zijn derde deelname, in Monza, meteen het podium haalde na Schumacher en Raikkonen.

Overigens hoeven Kovalainen, Hamilton en co bij een minder debuut niet te wanhopen. Michael Schumacher haalde tijdens zijn eerste race in 1991 in Spa-Francorchamps niet eens de eerste bocht. Al was dat wel in een Jordan.

4Met Spyker F1 is een Nederlands team toegetreden tot de F1. Directeur Michiel Mol neemt de zaken serieus. Met Mike Gascoyne werd een van de beste ontwerpers in de sport binnengehaald, en de auto heeft een nieuwe, snellere Ferrarimotor. Daarmee hoopt Christijan Albers in zijn derde seizoen eindelijk een gooi te kunnen doen naar de punten en ruim voor de wagens van Toro Rosso en Super Aguri te blijven. In de andere oranje bolide rijdt Adrian Sutil, een jonge Duitse debutant. Spyker start met bescheiden ambities, maar wil in de loop van het seizoen beter gaan presteren. Om dat financieel mogelijk te maken heeft het onder meer een Arabische luchtvaartmaatschappij als sponsor binnengehaald en het budget is opgetrokken tot ruim 50 miljoen euro.

5Bijkomend voordeel voor Spyker is dat het vorig jaar ook al op banden van Bridgestone reed, net als Ferrari overigens. De organiserende autosportfederatie FIA koos voor nog maar één bandenleverancier, waardoor Michelin (dat vorig jaar nog samenwerkte met acht van de elf teams) is verdwenen uit de sport. Het Japanse Bridgestone moet elk team dezelfde banden leveren, al hebben de teams de keuze uit harde en zachte varianten. Om duidelijk te maken welke bandenstrategie de teams hanteren (een of meer pitstops) krijgen de banden een aparte, witte markering, die pas dit weekend wordt onthuld. Nieuw is dat teams tijdens de race mogen wisselen van hard naar zacht.

De motoren, die nog maximaal 19.000 toeren per minuut mogen halen, moeten ook dit jaar twee raceweekends meegaan. Een motor vervangen kost tien plaatsen op de startgrid. Dat geldt niet meer voor de oefensessies op vrijdag.

'