Klaar voor jaar één na Michael Schumacher

Zondag begint in het Australische Melbourne het nieuwe Formule 1-seizoen.

Voor het eerst in vijftien jaar zonder Michael Schumacher, maar wel met veelbelovende rookies .

Zeventien Grote Prijzen lang strijden 22 coureurs vanaf zondag weer om de wereldtitel in de Formule 1. Vijf redenen om uit te kijken naar een spannend seizoen.

1 2007 gaat nu al de geschiedenis in als jaar 1 na het tijdperk-Schumacher. De man die zowat alle records brak in zijn carrière is nu adviseur bij Ferrari, het team waarmee hij zijn grootste triomfen vierde. Daarmee verliest de F1 een aandachttrekker, want je was voor of tegen Michael Schumacher, maar neemt de spanning tegelijkertijd toe. Want er zijn meer titelkandidaten dan ooit.

2 Wie dan? Fernando Alonso, natuurlijk. De wereldkampioen van de afgelopen twee jaar heeft Renault verlaten voor McLaren-Mercedes. En Kimi Raikkonen, de Fin die tot nu de belofte niet kon waarmaken en de ondankbare taak heeft gekregen om bij Ferrari Schumacher te doen vergeten. Ferrari heeft Raikkonen niet aangeduid als eerste rijder. Samen met zijn ploeggenoot Felipe Massa mag hij voluit voor zijn kansen gaan. De Braziliaan bewees vorig jaar al dat hij in staat is om Grote Prijzen te winnen en hij heeft het voordeel dat hij de wagen kent.

Ook Renault hoopt weer te kunnen meestrijden om de wereldtitel, al is de Italiaan Giancarlo Fisichella toch vooral een outsider in plaats van een titelpretendent. Jenson Button hoopt in zijn Honda eindelijk meer zeges te kunnen behalen dan die ene van afgelopen seizoen, maar gaf zelf al aan dat de auto nog iets te sloom is om volop te kunnen meedoen voor de eindzege. Om het nog leuker te maken, hebben zowel McLaren als Renault aan hun eerste rijders twee veelbelovende debutanten gekoppeld, die wel eens voor een aangename verrassing zouden kunnen zorgen.

3 Die debutanten hopen stiekem het even goed te doen als wijlen Giancarlo Baghetti. De Italiaan blijft de enige Formule 1-coureur die bij zijn debuut, tijdens de GP van Frankrijk in 1961 in Reims, de zege wist te behalen. De Canadees Jacques Villeneuve was er dichtbij. Als debutant startte hij op pole position in de GP van Australië in 1996, maar hij moest Damon Hill laten voorgaan.

Dit jaar kan een rookie opnieuw een hoofdrol opeisen. Tenminste, als we Flavio Briatore mogen geloven, de teambaas van Renault. Hij verving vertrekkend wereldkampioen Fernando Alonso door Heikki Kovolainen, een Fin die barst van het talent. En een talentrijke rookie met een uitstekende wagen kan volgens Briatore zomaar meedoen voor de zege. Kovolainen heeft lef, liet in de GP2 zien dat hij houdt van aanvallend rijden en barst van het zelfvertrouwen. „Het duurt drie rondjes voor ik een circuit helemaal ken”, zei hij bij de teamvoorstelling in Amsterdam.

Maar ook de Britse debutant Lewis Hamilton zit in een snelle bolide. Hij is de tweede rijder van McLaren-Mercedes, dat met Alonso en Hamilton een gooi wil doen naar de wereldtitel. Hamilton is bovendien de eerste donkere coureur in de snelste autosport ter wereld, dus hij kan sowieso op de nodige publiciteit rekenen. Ook Hamilton is allesbehalve een defensieve coureur. Hij heeft het geel van Ayrton Senna in zijn helm, zijn favoriete kampioen.

Daarnaast zijn er nog een paar grote beloftes met weinig ervaring in de Formule 1. De jonge Pool Robert Kubica bijvoorbeeld, die weer voor BMW-Sauber racet en vorig jaar bij zijn derde deelname, in Monza, meteen het podium haalde na Schumacher en Raikkonen.

Overigens hoeven Kovolainen, Hamilton en co bij een minder debuut niet te wanhopen. Michael Schumacher haalde tijdens zijn eerste race in 1991 in Spa-Francorchamps niet eens de eerste bocht. Al was dat wel in een Jordan.

4 Met Spyker doet voor het eerst een Nederlands team zijn intrede in de F1. En directeur Michiel Mol neemt de zaken serieus. Met Mike Gascoyne werd een van de beste ontwerpers in de sport binnengehaald, en de auto heeft een nieuwe, snellere Ferrari-motor. Daarmee hoopt Christijan Albers in zijn derde seizoen eindelijk een gooi te kunnen doen naar de punten en ruim voor de wagens van Torro Rosso en Super Aguri te blijven.

In de andere oranje bolide rijdt Adrian Sutil, een jonge Duitse debutant. Spyker start met bescheiden ambities, maar wil in de loop van het seizoen beter gaan presteren. Daarvoor heeft het onder andere de Arabische luchtvaartmaatschappij Etihad Airways binnengehaald en het budget is opgetrokken tot ruim 50 miljoen euro.

5 Bijkomend voordeel voor Spyker is dat het vorig jaar ook al op banden van Bridgestone reed. De organiserende automobielfederatie FIA heeft gekozen voor nog maar één bandenleverancier, waardoor Michelin (dat vorig jaar nog samenwerkte met acht van de elf teams) is verdwenen uit de sport. Het Japanse Bridgestone moet ieder team dezelfde banden leveren, al hebben de teams de keuze uit harde of zachte varianten. Om duidelijk te maken welke bandenstrategie de teams hanteren (een of meerdere pitstops) krijgen de banden een aparte, witte markering, die pas dit weekend wordt onthuld. Nieuw is dat teams mogen wisselen van hard naar zacht tijdens de race.

De motoren, die nog maximaal 19.000 toeren per minuut mogen halen, moeten ook dit jaar twee raceweekends meegaan. Een motor vervangen kost tien plaatsen op de startgrid. Dat geldt niet meer voor de vrijdagse oefensessies.