Tijd rijp voor splitsing Cadbury

Als de aandeelhouders van Cadbury Schweppes teleurgesteld waren dat het Nelson Peltz was en geen participatiemaatschappij – zoals de geruchten wilden – belangstelling heeft voor het Britse snoep- en drankenconcern, dan hebben zij dat goed verborgen weten te houden. Het nieuws dat de activistische Amerikaanse belegger een belang van 3 procent had gekocht, heeft ertoe geleid dat de aandelenkoers binnen één dag met 10,5 procent is opgeveerd. De aandeelhouders geloven blijkbaar dat Peltz voor veranderingen kan zorgen – en misschien hebben ze wel gelijk.

Zeker, Cadbury is geen Heinz, het voorlaatste bedrijf dat de Peltz-behandeling heeft ondergaan. Het Amerikaanse voedingsmiddelenconcern leverde al heel lang slechte prestaties, maar de koers is met 25 procent gestegen nadat het bedrijf had ingestemd met een door Peltz geïnspireerd saneringsplan. Cadbury is er beter aan toe, maar wordt geplaagd door gemiste doelstellingen, salmonellapaniek en een boekhoudschandaal in Nigeria. Daardoor is Cadbury’s management zijn glans verloren en zijn de aandeelhouders ontvankelijker geworden voor veranderingen.

Maar wat voor veranderingen kan Peltz in gedachten hebben? De Heinz-campagne concentreerde zich op de kosten, maar die zijn bij Cadbury niet zozeer het probleem. Het is waarschijnlijker dat Peltz zal aansturen op een opsplitsing van het concern in twee delen: een mondiale snoepproducent en een Amerikaans drankenconcern. Dat is geen nieuw idee. Het speelt al vanaf het moment dat Cadbury zijn Europese drankendivisie in 2005 verkocht. Het punt is altijd de timing geweest.

Tot nu toe is het besluit om vast te houden aan de frisdrankendivisie – producent van merken als Dr Pepper en 7UP – juist geweest. Cadbury heeft marktaandeel van Pepsi en Coca-Cola gewonnen, deels dankzij investeringen in nieuwe merken – zoals Snapple-thee, dat een paar jaar geleden van Peltz werd overgenomen – en in flessenbedrijven die de distributie in handen hebben. Maar zelfs Cadbury lijkt niet zeker te weten hoe lang het deze prestaties kan volhouden. En nu de kapitaalmarkt bloeit, zou de tijd wel eens rijp kunnen zijn voor een verkoop.

Cadbury zou daar tegenin kunnen brengen dat een opsplitsing geen duidelijke waardevermeerdering met zich meebrengt. De aandelen worden al verhandeld tegen een kleine premie ten opzichte van Coca-Cola en een kleine korting ten opzichte van Hershey, wat erop duidt dat de waardering van de twee even grote divisies vrij redelijk is. Iedere extra waardevermeerdering zou daarom de mogelijkheid weerspiegelen dat Cadbury, zonder zijn Amerikaanse dranken, zelf een overnamedoelwit kan worden. Dat kan de reden zijn die het bestuur van een opsplitsing weerhoudt. Maar als dat als verdediging moet gelden, zal het weinig indruk maken.

Simon Nixon

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld