Newcastle rekent op snelheid van Martins

AZ moet vanavond in het UEFA-Cupduel twee doelpunten meer maken dan Newcastle United en moet de snelle Obafemi Martins uitschakelen die in de eerste wedstrijd (4-2) twee keer scoorde.

Toen Obafemi Akinwunmi Martins in augustus vorig jaar de overstap maakte van Internazionale naar Newcastle United, begon hij aan een zware missie. De nu 22-jarige Nigeriaan moest in de voetsporen treden van de in april gestopte clubicoon en topscorer aller tijden aan de Tyneside, Alan Shearer, en Michael Owen vervangen, de spits van het Engelse elftal die tijdens het WK in juni een kruisband scheurde, daarvoor moest worden geopereerd en sinds die tijd nog geen wedstrijd speelde.

Martins werd bij aankomst luid bejubeld in het stadion St. James’ Park en kreeg het shirt van Shearer met nummer negen om zijn schouders. Het vertrouwen was groot. Zo zei manager Glenn Roeder over de spits die de club bijna vijftien miljoen euro had gekost: „Er is de hele zomer gespeculeerd over een dozijn spitsen maar Martins is de speler die ik altijd al wilde hebben.”

Roeder wees erop dat Martins in 88 duels 28 keer scoorde in de Italiaanse Serie A. „Dat is veel in een competitie met defensieve teams. Martins heeft veel kwaliteiten, maar zijn snelheid zal iets bijzonders toevoegen aan ons elftal. Zijn krachtige bouw maakt hem zeer geschikt voor onze competitie.”

De verwachtingen waren dus hooggespannen en langzamerhand gaat Martins ze waarmaken. Hij heeft intussen zestien treffers in 33 wedstrijden achter zijn naam staan, waarvan tien in de Premier League. De in Lagos geboren spits was qua concurrentie en competitie wel wat gewend bij Internazionale. Hij werd door Reggiana naar Italië gehaald in 2000. Dit na een tip van Churchill Oliseh. De broer van oud-Ajacied Sunday kende Martins van het amateur en straatvoetbal in Lagos. ‘Oba Oba’, of ‘Obagoal’, zoals zijn bijnamen luiden, werd een jaar later voor 750.000 euro door Inter gekocht.

Spoedig werden zijn kwaliteiten zichtbaar. Martins 'vliegt’ vaak met de bal aan de voet over het veld en is in staat de 100 meter binnen 10,5 seconden lopen. Dankzij zijn spierkracht kan hij hoog springen en goed koppen. Hij is linksbenig, maar schiet ook met rechts. Probleemloos demonstreert hij na een doelpunt een radslag die tot zijn vaste repertoire behoort. Hij heeft ook nog een broer die op het middenveld speelt bij Partizan Belgrado.

In 2002 debuteerde Obafemi Martins bij Inter. De concurrentie voor de spitspositie was moordend. Door de aanwezigheid van sterren als Batistuta, Recoba, Vieri, bleef zijn optreden beperkt tot invalbeurten. In het seizoen 2004-2005 verdrong Martins de befaamde Christian Vieri uit het basisteam van Inter. Hij bleek vooral een goed koppel te vormen met de Braziliaan Adriano. Toen deze wat terugviel, was dat ook in het nadeel van Martins die in zijn laatste seizoen in Italië slechts zes doelpunten in zestien duels maakte. Vorig jaar zomer profiteerde Inter van de gedwongen degradatie van Juventus door Zlatan Ibrahimovic aan te trekken. Daarnaast kwam Hernán Crespo de gelederen van de nerazurri versterken. Dat was voor Martins een reden om zijn geluk elders te beproeven.

Vraag is natuurlijk waarom Inter de talentvolle Nigeriaan, die nog tot 2010 een contract had en 7.500 euro per week verdiende, liet lopen. Interkenner en auteur David Endt volgde Martins in de jaren dat hij in Milaan onder contract stond. „Obafemi is een onberekenbare voetballer”, weet de elftalleider van Ajax. „Dat heeft voor en nadelen. Ik vind hem geen tactisch wonder. Hij kan soms dommig falen voor het doel. Dan ziet hij medespelers niet staan en loopt hij zich letterlijk vast. Maar Martins is nog volop in ontwikkeling. Hij heeft een natuurlijke hardheid. Na zijn vertrek mist Inter diepgang in zijn spel.”

De interlandloopbaan van Martins bleef tot nog toe beperkt tot dertien caps, waarin hij wel elf keer scoorde. Hij lag regelmatig overhoop met de Nigeriaanse voetbalbond. Martins ging jarenlang niet in op invitaties voor het nationale elftal omdat hij eerst een vaste plek bij Inter wilde veroveren. In augustus 2006 maakte de Nigeriaanse bond een fout door een verkeerde geboortedatum op te geven (1 mei 1978 in plaats van 28 oktober 1984). Dat leidde in Engeland uiteraard tot wilde speculaties. De bond verklaarde dat het om een administratieve fout ging en bood zijn excuses aan. Eerder dit jaar bedankte Martins tot woede van bondscoach Augustine Eguavoen voor een vriendschappelijke interland omdat hij een bezoek wilde brengen aan zijn zieke moeder.

International of niet, oud of jong, AZ zal vanavond minder naïef met Martins moeten omspringen dan een week geleden, wil de Alkmaarse ploeg nog een kans maken de kwartfinale van het UEFA-Cuptoernooi te bereiken.