Helletocht onder arctische omstandigheden

Winnaar Mackey doet ruim negen dagen over Iditarod sledehondenrace in Alaska.

Deelnemer experimenteert met honden in een speciaal gebouwde klimaatkamer.

Het is onderweg ijs- en ijskoud, vooral op de toendra’s, waar de ijzige wind vrij spel heeft. De Iditarod sledehondenrace in Alaska is een beproeving voor mens en dier, al zijn de husky’s beter bestand tegen arctische omstandigheden dan de dik ingepakte menners. Maar ook zij doorstaan de barre tocht. En gisterochtend vroeg (Nederlandse tijd) arriveerde de winnaar in finishplaats Nome, aan de westkust van Alaska.

De 36-jarige Lance Mackey uit Fairbanks (Alaska) viel een heldenontvangst ten deel na een tocht over 1.800 kilometer, die negen dagen, vijf uur, acht minuten en 41 seconden duurde. Hij volbracht het snelst de route met obstakels als bevroren rivieren, bergketens en sneeuwvlaktes.

Mackey trad in de voetsporen van zijn vader Dick en broer Rick, de winnaars in respectievelijk 1978 en 1983. De familie heeft een nauwe band met de sledehondenrace, mede omdat Dick Mackey in 1973 tot de stichters van de wedstrijd behoorde. De Iditarod, genoemd naar de plaats halverwege de route, volgt het traject dat vroeger door sledehonden werd gebruikt om Nome te voorzien van medicijnen als er een ziekte uitbrak.

Bijna tweeënhalf uur na de winnaar arriveerde Paul Gebhardt (50) uit Kasilof, Alaska, als tweede. Het merendeel van de 55 deelnemers, van wie er achttien hebben opgegeven, is nog onderweg.

Voor Mackey, die vijf keer eerder meedeed, heeft zijn overwinning een emotionele lading, omdat er in 2001 kanker bij hem werd vastgesteld en hij sinds kort genezen is verklaard.

Sportief was Mackeys zege een kunststuk, omdat hij in februari de andere grote sledehondenrace in Alaska, de Yukon Quest International over 1.600 kilometer van Fairbanks naar Whitehorse, had gewonnen. Hij was de eerste menner die er in slaagde beide races met dezelfde honden te winnen, een prestatie die voor onmogelijk werd gehouden, omdat de husky’s met twaalf dagen te weinig tijd voor herstel zouden hebben.

Voor Jeff King uit Denali (Alaska) was dat aanleiding om deze winter te experimenteren met een klimaatkamer voor zijn honden. De viervoudige winnaar van de Iditarod had voor 50.000 dollar een schuur verbouwd tot een ruimte waar hij de omstandigheden op bijna 3.000 meter hoogte kon nabootsen.

King liet tot het begin van de race twaalf honden in de schuur slapen in de hoop dat hun uithoudingsvermogen zou worden vergroot. Deskundigen betwijfelen het effect. Michael Davis, professor veterinaire gezondheidswetenschappen aan de universiteit van Oklahoma, zegt dat de aangemaakte rode bloedcellen bij sledehonden ook weer snel verdwijnen.

Winnaar Mackey ging niet zover als King en won zonder experimenten. Het leverde hem een premie van 52.000 euro op, evenals een nieuwe pick-uptruck ter waarde van 31.000 euro. Die laatste prijs kwam goed van pas, want zijn oude pick-up was veertien jaar oud en nagenoeg versleten.