Negen dagen over de toendra

De sledehondenrace Iditarod in Alaska is een beproeving voor mens en dier. Winnaar Lance Mackey deed over 1.800 kilometer negen dagen, vijf uur, acht minuten en 41 seconden.

Het is onderweg ijs- en ijskoud, vooral op de toendra’s, waar de ijzige wind vrij spel heeft. De Iditarod sledehondenrace in Alaska is een beproeving voor mens en dier, al zijn de husky’s beter bestand tegen arctische omstandigheden dan de dik ingepakte menners. Maar ook zij doorstaan uiteindelijk de barre tocht. En vanochtend vroeg (Nederlandse tijd) arriveerde de winnaar in finishplaats Nome, aan de westkust van Alaska.

De 36-jarige Lance Mackey uit Fairbanks (Alaska) viel een heldenontvangst ten deel na een tocht over 1.800 kilometer, die negen dagen, vijf uur, acht minuten en 41 seconden duurde. Hij overwon het snelst de route met hindernissen als bevroren rivieren, lastige bergketens en geestdodende sneeuwvlaktes.

Mackey trad in de voetsporen van zijn vader Dick en zijn broer Rick, de winnaars in respectievelijk in 1978 en 1983. De familie heeft een nauwe band met de sledehondenrace, mede omdat Dick Mackey in 1973 tot de stichters van de wedstrijd behoorde. De ‘Iditarod’ volgt het traject dat vroeger door sledehonden werd gebruikt om Nome te voorzien van medicijnen als er een ziekte uitbrak.

Bijna tweeënhalf uur na de winnaar arriveerde Paul Gebhardt (50) uit Kasilof, Alaska, als tweede. Het merendeel van de 78 deelnemers, van wie er achttien hebben opgegeven, is nog onderweg.

Voor Mackey, die zes keer eerder meedeed, heeft zijn overwinning een zware emotionele lading, omdat er in 2001 kanker bij hem werd vastgesteld en hij sinds kort genezen is verklaard.

Sportief was Mackeys zege een kunststuk, omdat hij in februari de andere grote sledehondenrace in Alaska, de Yukon Quest International over 1.600 kilometer van Fairbanks naar Whitehorse, had gewonnen. Hij was de eerste menner die er in slaagde beide races met dezelfde honden te winnen, een prestatie die voor onmogelijk werd gehouden, omdat de husky’s met twaalf dagen te weinig tijd voor herstel zouden hebben.

Voor Jeff King uit Denali (Alaska) was dat aanleiding om deze winter te experimenteren met een klimaatkamer voor zijn honden. De viervoudige winnaar van de Iditarod had voor 50.000 dollar een schuur verbouwd tot een ruimte waar hij de omstandigheden op bijna 3.000 meter hoogte kon nabootsen, een situatie die vergelijkbaar is met de zuurstoftent die atleten gebruiken om rode bloedcellen aan te maken.

King liet tot het begin van de race twaalf honden in de schuur slapen in de verwachting dat hun uithoudingsvermogen zou worden vergroot. Deskundigen betwijfelen het effect. Michael Davis, professor veterinaire gezondheidswetenschappen aan de universiteit van Oklahoma, zegt dat de aangemaakte rode bloedcellen bij sledehonden ook weer snel verdwijnen.

Winnaar Mackey ging niet zover als King en won twee races zonder experimenten. Het leverde hem een premie van 52.000 euro op, evenals een nieuwe pickup-truck ter waarde van 31.000 euro. Die laatste prijs kwam hem goed van pas, want zijn oude pickup was veertien jaar oud en nagenoeg versleten.