In Indian Wells nu eens geen Federer in de spotlights

Op de tennisbanen van Indian Wells strijden de mannen en de vrouwen deze week om de eerste hoofdprijs van het Amerikaanse hardcourtcircuit.

Rotterdam, 14 Maart. - Wie zal op Indian Wells voor even uit de schaduw van Roger Federer kunnen treden? Na de verrassende uitschakeling van de Zwitserse nummer één van de wereldranglijst, maakt de rest van het tennisveld plots kans op een prestigieuze titel. Tennisprofs als Rafael Nadal, Andy Roddick, Ivan Ljubicic, Nikolai Davidenko, Novak Djokovic en Andy Murray strijden op het hardcourttoernooi in de Verenigde Staten nu eens niet om het predikaat the best of the rest.

Federer was 41 partijen op rij ongeslagen toen hij in de tweede ronde van het toernooi in de Master Series aan moest treden tegen de Argentijn Guillermo Cañas. In de voorbereiding had hij ontspannen getraind met zijn jeugdidool Pete Sampras. Vrijwel niemand had er rekening mee gehouden dat The Fed-Express voor het eerst sinds augustus vorig jaar zou verliezen. Destijds was de jonge Engelsman Murray degene geweest die op het toernooi van Cincinnati Federer versloeg.

Een jaar geleden leek Nadal nog de concurrentiestrijd met Federer aan te kunnen. De talentvolle Spanjaard wist de beste tennisser ter wereld in het eerste deel van 2006, maar liefst vier keer te verslaan. Op het gravel van Parijs versloeg Nadal zijn concurrent in de eindstrijd. Daarna stokte de opmars van de nummer één van Spanje. Roland Garros was tot dusver de laatste titel die Nadal wist te veroveren.

Na het wegvallen van Federer is Nadal in Indian Wells nu de favoriet voor de eindzege. De nummer twee van de wereld haalde zijn schouders op als hem naar het verlies van Federer wordt gewezen. „Voor mij maakt het niet uit of Federer nu wel of niet meedoet”, stelde de gravelspecialist. „Ik heb hem wel eerder verslagen.” Nadal staat met 6-3 voor in onderlinge ontmoetingen met Federer. Vannacht plaatste hij zich met een klinkende zege op Juan Carlos Ferrero voor de kwartfinales.

Roddick en Ljubicic strijden in Florida tegen elkaar om een plek bij de laatste vier in het ‘Federer-loze schema’. De Amerikaan en de Kroaat kunnen heel wat mindere cijfers overleggen als het gaat om confrontaties met Federer. Roddick wist slechts één van de veertien ontmoetingen te winnen en Ljubicic staat op ‘3-11’. „Natuurlijk helpt het als de beste speler uit het schema verdwenen is”, stelde Roddick deze week in Indian Wells. „Normaal gesproken kan je niet rustig achterover leunen en hopen dat hij verliest. Dat komt nu eenmaal zelden voor.”

Ljubicic kan daar over meepraten. De laatste twee jaar dat hij in Indian Wells actief was werd de Kroaat door Federer uitgeschakeld. „Federer loopt hier nu niet meer rond, dus misschien kan ik nu een keer het toernooi winnen”, sprak Ljubicic. „Ik heb vertrouwen in mezelf, maar makkelijk zal het zeker niet worden.”

Federer is inmiddels al begonnen aan zijn voorbereiding op het toernooi van Key Biscayne, het ‘vijfde’ grandslamtoernooi van het jaar. Ook daar zal de Zwitser volgende week als de grote favoriet beginnen. Maar dit weekeinde staat in Indian Wells even een ander in de schijnwerpers.