Gelukkig hebben we de ambassadeur nog

Er hangt een zweetlucht op de financiële markten. Niet alleen door de noeste werkers, maar ook door hun platte angst.

De laatste dagen groeien de zorgen over Amerikanen die de maandlasten van hun woning niet meer kunnen betalen. Het aantal wanbetalers met hypothecaire leningen neemt snel toe, vooral bij de minder draagkrachtige Amerikanen. De kredietverstrekkers zelf komen nu ook in de problemen.

Amerikaanse hypotheekbanken die zich specialiseren in leningen aan burgers die bij de doorsnee bank geen krediet kunnen krijgen, hebben de afgelopen jaren goede zaken gedaan. Bij leningen aan burgers met bijzondere risico’s passen tenslotte bijzondere tarieven.

Maar de gespecialiseerde hypotheekbanken hebben het nu zwaar. New Century, een van de grootste spelers in deze markt, is vrijwel bankroet. De handel in het aandeel is geschorst. Accredited Home Lenders, een andere grote partij, zit eveneens in de problemen.

De man die het lenen aan minder draagkrachtigen als het ware heeft uitgevonden is er steenrijk van geworden. Tegenwoordig woont hij in Nederland. Roland Arnall maakte van Ameriquest een van de grootste verstrekkers van laagdrempelig kredieten. Sinds vorig jaar is hij ambassadeur voor de Verenigde Staten in Nederland.

Hoe zal Arnall dezer dagen beleven? Bij de aanvaarding van zijn huidige post heeft hij de zaak uitbesteed aan zijn vrouw Dawn. Maar dat betekent niet dat daarmee ook de kopzorgen zijn verdwenen.

De benoeming van Arnall ging niet gemakkelijk door het reputatieprobleem van zijn bedrijf. De agressieve wijze waarop het niet-beursgenoteerde Ameriquest kredieten aan de man bracht, resulteerde in tientallen rechtszaken. Vorig jaar betaalde het moederbedrijf van Ameriquest 325 miljoen dollar (246 miljoen euro) aan 49 Amerikaanse staten om aanklachten van predatory lending – woekerleningen – te schikken. Niet lang erna volgde de aankondiging dat het bedrijf 229 kantoren sluit en 3.800 arbeidsplaatsen schrapt.

Op de lijst van 400 rijkste Amerikanen van zakenblad Forbes noteerde Arnall twee jaar geleden op plaats 73 met een geschat vermogen van 3 miljard dollar. Vorig jaar zakte hij met een gelijkblijvend bedrag naar plaats 85. Volgens de laatste cijfers (een week geleden) wordt Arnall een half miljard lager ingeschat – met een vertrek uit de top-100. De cijfers zijn nog van vóór de kredietsores van de laatste dagen. Zou onze ambassadeur zich dit jaar weten te handhaven tussen de toppers van vermogend Amerika?

Jeroen Wester