Australische cricketers in verwarring

Onaantastbaar geacht Australië verliest in aanloop zes van de zeven wedstrijden.

Nederland speelt op St. Kitts, een Caraïbisch eiland met maar 35.000 inwoners.

Het is nog maar een paar weken geleden dat de bondscoach van de Australische cricketploeg, John Buchanan, vertwijfeld uitriep dat Australië meer op de proef zou moeten worden gesteld. Trainingen, zo was te horen binnen de Australische selectie, waren nuttiger dan wedstrijden tegen Engeland.

Dat was kort na The Ashes, na de zoveelste oorwassing die Australië had uitgedeeld aan de Engelse nationale ploeg. Maar in de aanloop naar het WK, dat vandaag in het Caraïbisch gebied begint, raakte Australië behoorlijk de weg kwijt. Van de laatste zeven wedstrijden die de wereldkampioen voor de reis naar de West-Indies speelde, gingen er zes verloren, waaronder twee finalewedstrijden in Melbourne en Sydney – tegen dezelfde Engelsen die tijdens hun soms helse tour downunder twee maanden lang waren uitgelachen.

Een aansluitende oefentrip met drie wedstrijden in en tegen Nieuw-Zeeland leverde zelfs een whitewash op, een 3-0 overwinning voor de Kiwi’s. Twee keer slaagde Nieuw-Zeeland erin scores van ver boven de driehonderd runs te maken tegen de rivalen aan de andere kant van de Tasmanzee. „Vernederend” en „deprimerend”, zo luidden de koppen in de Australische media. De Daily Telegraph in Sydney riep Shane Warne op terug te keren, de legendarische slowbowler die afgelopen winter afscheid nam van het internationale cricket.

De plotselinge terugval van Australië, dat de laatste twee WK’s (1999 in Engeland, en 2003 in Zuid-Afrika) overtuigend wist te winnen, heeft te maken met een aantal blessures, maar tegelijkertijd is gebleken dat de oude garde moeilijk te vervangen is. Australië moet de titel verdedigen zonder de geblesseerde fastbowler Brett Lee en de eerste duels, onder meer tegen Nederland, vermoedelijk ook zonder batsman Matthew Hayden en allrounder Andrew Symonds.

Het maakt het komende WK, waaraan zestien landen meedoen, er alleen maar spannender op. Australië is niet meer de enige favoriet. Landen als Zuid-Afrika, de nieuwe nummer één op de wereldranglijst, maar ook India, Sri Lanka en misschien zelfs Engeland of Nieuw Zeeland behoren nu tot de kanshebbers.

Voor het eerst in de geschiedenis wordt het WK gehouden in de West-Indies, een verzameling van tien onafhankelijke landen en eilanden in het Caraïbisch gebied, die al 1928 officieel opereren als één cricketland. De meeste spelers komen uit Barbados, Jamaica, Trinidad en Tobago, Guyana en Antigua.

De West-Indies kenden een aantal moeilijke jaren, nadat het zeer getalenteerde ‘land’ in de jaren zeventig en tachtig van de vorige eeuw een waar schrikbewind had gevoerd in de cricketwereld. De eerste twee edities van de World Cup, in 1975 en 1979, wonnen de Windies dan ook met overmacht. Daarna nam de populariteit van het cricket in het Caraïbisch gebied enigszins af, mede door de komst van Amerikaanse tv-zenders die sporten als basketbal en honkbal naar de regio exporteerden.

Zoals bij alle grote internationale sportevenementen bestonden ook in de aanloop naar dit WK – 51 wedstrijden in zeven weken, verdeeld over acht landen – grote twijfels over de kwaliteit van de organisatie. In de West-Indies bestaat nog een extra probleem: het zijn overwegend zeer kleine eilanden die alleen met veel moeite miljoenen dollars bij elkaar konden brengen voor het bouwen van stadions en het aanleggen van moderne infrastructuur. Een eilandje als St. Kitts, waar Nederland zijn groepswedstrijden tegen Australië, Zuid-Afrika en Schotland speelt, heeft met een bevolking van zo’n 35.000 mensen ongeveer evenveel inwoners als Stadskanaal.

Terwijl de stadions goed en wel klaar zijn en de verf in veel gevallen net is gedroogd, is een van de vragen is of de wedstrijden goed zullen worden bezocht. Op de eerste plaats zijn de hotelprijzen in de organiserende landen zodanig gestegen dat het voor veel fans onhaalbaar is geworden. Vermoedelijk waren mede om die reden eind januari de helft van de tickets nog niet verkocht.

Verder hebben de eilanden ongewild een barricade opgeworpen door een speciaal visum te creëren, waarmee het reizen tussen de WK-landen tijdens het toernooi zou moeten worden versoepeld. Maar de onduidelijkheid over de verstrekking van dit honderd dollar kostende document was zo groot dat veel crickettoeristen hun reis hebben afgezegd. „Dit is de ergste pr-nachtmerrie die het Caraïbisch gebied ooit voor zichzelf heeft gecreëerd”, zei manager Josef Forstmayr, van het Round Hill Hotel in Montego Bay op Jamaica onlangs in de Miami Herald.

Ook het vervoer tussen de eilanden kan grote problemen opleveren. Spelers en officials zullen worden vervoerd in gecharterde vliegtuigen, maar voor de supporters houdt de internationale cricketfederatie (ICC) haar hart vast.

Volg het WK via de website http://cricketworldcup.indya.com/ of www.cricinfo.com