Zonder Wilkinson wint Engeland toch

De Engelse sterspeler en spelverdeler Jonny Wilkinson is weer eens geblesseerd.

Toch won Engeland voor het eerst in 3,5 jaar van aartsrivaal Frankrijk.

Engeland heeft de spanning teruggebracht in de jaarlijkse strijd tussen de zes sterkste rugbylanden van Europa, het Zeslandentoernooi. Voor het eerst sinds de wereldtitelstrijd, ruim 3,5 jaar geleden in Australië, won de regerend wereldkampioen gisteren weer eens van aartsrivaal Frankrijk: 26-18.

Met die overwinning herstelden de Engelsen zich niet alleen van de als ‘desastreus’ ervaren nederlaag (13-43) tegen Ierland van twee weken geleden, de ploeg van eerstejaars bondscoach Brian Ashton dwarsboomde bovendien de aspiraties van Frankrijk. Na drie zeges op rij waren Les Bleus tot gisteren nog volop in de race voor een zogeheten Grand Slam: de titel op basis van louter (vijf) overwinningen. „We waren niet ambitieus genoeg vandaag”, mokte de Franse bondscoach Bernard Laporte na afloop van de klassieker.

In de voorlaatste speelronde van het jaarlijkse Zeslandentoernooi was een hoofdrol weggelegd voor Toby Flood, de vervanger van de sterspeler Jonny Wilkinson. Flood, een 21-jarige clubgenoot van Wilkinson bij de Newcastle Falcons, onderscheidde zich met een try (vijf punten) en elf punten uit vrije trappen. De Fransen wisten slechts op gelijke hoogte te blijven door fouten van de nerveuze thuisploeg, die resulteerden in rake penaltykicks (drie punten) van de voet van David Skrela en Dimitri Yachvili.

Wilkinson, in november 2003 verantwoordelijk voor Engelands eerste rugbywereldtitel uit de geschiedenis, is andermaal geblesseerd, ditmaal aan een hamstring. De blessuregevoelige spelverdeler keerde begin dit jaar terug in de Engelse nationale ploeg, en nam in de eerste drie duels, tegen achtereenvolgens Schotland (42-20), Italië (20-7) en Ierland (13-43), vijftig van de in totaal 75 punten voor zijn rekening. Flood nam, met succes, zijn honneurs waar.

Opvallend was de personele wijziging die Ashton doorvoerde in de aanloop naar het duel met de Fransen. Nadat hij zijn team had bestempeld als „tweederangs” na de nederlaag tegen Ierland, besloot de coach om de ervaren Mike Catt (35) te bombarderen tot aanvoerder. Die keuze pakte goed uit; Catt drukte Engelands eerste try achter de lijnen.

Ierland kwam zaterdag al op zes punten door Schotland te verslaan: 19-18. The Green Army deelt daarmee de koppositie met Frankrijk en Engeland, maar is nu al zeker van de zogeheten Triple Crown. Die titel wordt traditiegetrouw toegekend aan het land dat in één seizoen wint van de drie overige Home Nations. Ierland sluit de campagne zaterdag af met een uitduel in en tegen Italië.

Dat land schreef zaterdag andermaal geschiedenis. Na drie weken geleden al de eerste uitoverwinning te hebben behaald, ten koste van Schotland (17-37), won de Squadra Azzurri zaterdag op eigen veld met 23-20 van hekkensluiter Wales.

Het Zeslandentoernooi staat dit jaar vooral in het teken van het naderende wereldkampioenschap, dat op 7 september begint in Frankrijk en duurt tot en met 20 oktober. De acht kwartfinalisten (Australië, Engeland, Frankrijk, Ierland, Schotland, Nieuw Zeeland, Wales en Zuid-Afrika) van het laatste WK in Australië zijn automatisch geplaatst, elf landen hebben zich tot dusver gekwalificeerd: Argentinië, Canada, Fiji, Georgië, Italië, Japan, Namibië, Roemenië, Samoa, Tonga en de Verenigde Staten.

Uruguay en Portugal spelen deze maand in een play-off om het laatste deelnamebewijs. Nederland werd vorig jaar voortijdig uitgeschakeld in een groep met onder meer Spanje.

Volg het zeslandentoernooi op www.rbs6nations.com