Zwabberen en zwemmen

Dit is een robotslangetje op pootjes en hij is juist aan land gekropen. Misschien kropen 360 miljoen jaar geleden de eerste dieren die het water voor het land verruilden, net zo. Zwitserse en Franse robotexperts lieten zich bij het bouwen van hun apparaat inspireren door de wervelkolom van de salamander en de lamprei, een primitieve, nog levende kaakloze vis (Science, 9 maart). Zwemmen doet de lamprei door zijn lichaam snel zijdelings op en neer te bewegen. Er lopen dan golven van zijn kop naar zijn staart terwijl hij de poten langszij naar achteren laat hangen. De robot zwemt ook met zo’n golfbeweging. Als hij gaat lopen zet hij poten die schuin tegenover elkaar staan, gelijktijdig vooruit. Om dat mogelijk te maken kromt zijn lijf zich zich in een S-vormige golf. Bij een salamander gaat het net zo. De twee manieren van voortbewegen vloeien voort uit een paar eenvoudige commando’s uit het computerprogramma van robotexpert Auke Jan IJspeert van de École Polytechnique Fédérale van Lausanne. Het programma is gebaseerd op eigenschappen van het zenuwstelsel van de lamprei. Volgens IJspeert kan zijn model helpen begrijpen hoe onze evolutionaire voorgangers de overstap van het water naar het land maakten. (MvN)