Met z’n drieën door de bocht

De wegracers beginnen morgen hun seizoen in Qatar. De vertrouwde namen rijden op motoren met een kleinere cilinderinhoud. Tegen de zin van de coureurs.

Op het oog is er weinig veranderd in de MotoGP, de belangrijkste klasse van de wegracesport. De coureurs die morgen in de Grand Prix van Qatar aan een nieuw seizoen beginnen, heten nog steeds Valentino Rossi, Nicky Hayden, Loris Capirossi, Marco Melandri of Dani Pedrosa en zij rijden nog altijd op motoren van Honda, Yamaha, Suzuki, Kawasaki en Ducati. De vernieuwing dit jaar zit in het motorblok, waarvan de maximaal toegestane inhoud van 990 cc is verlaagd naar 800 cc. Het betreft een veiligheidsmaatregel, waarvan het effect door de coureurs sterk in twijfel wordt getrokken.

Tijdens de uitgebreide testraces bleek dat de motoren in de bochten veel sneller zijn geworden. Er kunnen ook meer ‘ideale lijnen’ worden gevolgd, waardoor de coureurs wel met z’n tweeën of drieën naast elkaar een bocht kunnen nemen. De verwachting is dat de races daardoor spannender worden.

Maar of het ook veiliger wordt valt sterk te betwijfelen, temeer omdat de snelheden niet zijn afgenomen. Bij testen bleken de rondetijden min of meer gelijk aan die van vorig jaar – en op sommige circuits ging het zelfs sneller. Voor de Duitse coureur Alex Hofmann staat vast dat het gevaar niet is gereduceerd. In een interview op de website GP Update zegt hij: „De meeste crashes hebben plaats in de bochten. En uitgerekend op die plaatsen gaan we sneller.”

Als de testraces een indicatie zijn voor de sportieve verhoudingen, dan wordt het nieuwe racejaar een tweestrijd tussen de vijfvoudige Italiaanse wereldkampioen Valentino Rossi en Dani Pedrosa uit Spanje. Vooralsnog maakte Nicky Hayden, die vorig jaar verrassend de wereldtitel behaalde en na vijf jaar de hegemonie van Rossi doorbrak, weinig indruk. Mede het gevolg van een operatie aan zijn schouder. Die was noodzakelijk na de spraakmakende crash in Portugal met zijn teamgenoot Pedrosa. Door die val in de voorlaatste wedstrijd leek de Amerikaan de wereldtitel te verspelen, maar in de laatste race in Valencia kwam alles goed, mede doordat zijn enig overgebleven concurrent Rossi onderuit ging.

Als Rossi, eventueel gesteund door zijn Amerikaanse teamgenoot Colin Edwards, Pedrosa en Hayden opnieuw de dienst gaan uitmaken, wordt de strijd tussen de motormerken Honda en Yamaha in alle hevigheid voortgezet. Het zinde de teambazen van Yamaha allerminst dat niet Rossi wereldkampioen werd, maar Hayden, en daarmee concurrent Honda. Zij willen revanche en hebben de noodzakelijke constructie van een nieuw motorblok aangegrepen voor technische verbeteringen. Dat lijkt goed uit te pakken, want in de aanloop naar de eerste wedstrijd in Doha was Rossi – die morgen vanaf pole-position start – op de nieuwe M1 aanzienlijk sneller dan Hayden op de nieuwe RC212V. Ook sneller dan Pedrosa (Honda), al bood die meer tegenstand. Hij is na zijn opzienbarende debuutjaar gegroeid als coureur en als lichtgewicht in het voordeel op een 800 cc-motor.

Opvallend is dat van de nieuwe coureurs in de MotoGP een aantal op leeftijd is. De Noord-Ier Jeremy McWilliams (42) en de Australiër Andrew Pit (31) vormen een nieuw team. Terug van weggeweest is de Braziliaan Alex Barros (36). Hij maakte vorig jaar een uitstapje naar de Superbike-klasse, maar kwam vrij nadat zijn teambaas het budget voor dit jaar niet rond kon krijgen.

De Nederlandse inbreng komt dit jaar van de Joey Litjens (17) en Hugo van den Berg (16). Zij rijden in de klasse 125 cc. Voor Litjens wordt het zijn tweede volledige seizoen. Van den Berg rijdt voor het eerst een compleet programma. Vorig jaar kreeg hij voor zes races een wildcard.

Aanvankelijk zouden beide talenten worden samengebracht in het enige Nederlandse raceteam van Arie Molenaar. Maar op de valreep verbood motorfirma Aprilia Van den Berg samen te werken met Honda-coureur Litjens. Een overstap naar Honda was geen optie voor Van den Berg, die met zijn lengte (1,84 meter) zichzelf te groot vindt voor dat merk. Bovendien rijdt hij zijn hele raceleven al op een Aprilia.

Op de valreep bood het Spaanse team Blusens Aprilia uitkomst, nadat Esteve Rabat was weggevallen. Van den Berg mocht diens plek innemen, waardoor hij nu de teamgenoot is van Pablo Nieto, de zoon van de legendarische, dertienvoudig wereldkampioen Angel Nieto.

In Qatar mag nog weinig van de Nederlander worden verwacht, omdat hij in de training door twee vastlopers even zo vaak ten val kwam en naast een gekneusde enkel en elleboog onder de blauwe plekken zit.

Alles over het nieuwemotorraceseizoen opwww.motogp.com