In mijn ogen ben je mooi

Bekende ‘standards’ worden bij Robin McKelle als nieuw. Vraaggesprek met een bijdetijdse zangeres.

Jazzdebutantes die de zoveelste interpretatie van bekende jazzklassiekers zingen in navolging van diva’s als Ella, Sarah en Billie zijn er legio. Ze maken weinig kans zich te onderscheiden. Ook de Amerikaanse Robin McKelle (31) leek in die val te trappen. Maar de vlotte vintage-stijl die ze vanaf het eerste nummer op haar debuut-cd Introducing Robin McKelle presenteert, vonkt. Neem haar cabareteske versie van ‘Bei Mir Bist Du Schön’, vooral bekend van de Andrews Sisters. Een tikje over the top misschien, maar in McKelle’s latin-variant wel spannend.

Een vuurrode bos haar, een glinsterend knopje in haar neus – McKelle ziet er al niet uit als een tuttig jazz-zangeresje. Ondanks haar voorliefde voor de jaren ’30 en ’40 – haar cd staat vol bigbandliedjes met een nostalgische sound van schetterend koper en zalvende strijkers – is ze bij de tijd. De voormalig bruiloftszangeres en zangdocente op haar voormalige opleiding – het hoog aangeschreven Berklee College of Music in Boston – is eindelijk waar ze wil zijn.

In navolging van jonge crooners als Michael Bublé, Jamie Cullum en Matt Dusk volgt McKelle dus ook de trend om muziek te zingen uit een lang ververvlogen tijden. Ze kiest echter niet voor geforceerd ‘opgehipte’ standards, maar kruipt juist in de nostalgie van de jazz uit die periode. „Ik geloof gewoon niet in het hipper maken van dit zeventig jaar oude repertoire, zoals je tegenwoordig veel ziet”, zegt ze op een middag in Den Haag. „Juist door de manier waarop een klassieker naar deze tijd wordt gebracht, in een mooi, nieuw maar respectvol arrangement, kun je de essentie van een song behouden. Deze stukken vind je echt niet terug op een gemiddelde cd van Diana Krall.”

Waarom koos ze voor bigbandmuziek? „Ik was er lang niet zeker van of ik die kant op wilde gaan, wat mijn pad was als artiest. Ik kon niet kiezen tussen een carrière in pop of jazz. Toen ik opgroeide zong ik voornamelijk pop en r&b. Jazz leerde ik tijdens mijn studie aan Berklee. Toen ben ik er van gaan houden. Ik sluit mijn ogen en stel me voor dat ik in de jaren ’40 leef. Nee, het is niet speciaal een beeld van mezelf in bepaalde kleding, maar ik adem de romantiek van die tijd.”

Robin McKelle groeide op in Rochester, NY. Na studies aan de universiteit van Miami en het Berklee College of Music vestigde ze zich in Los Angeles, waar ze ervaring opdeed als achtergrondzangeres. Terug aan de oostkust begon ze een jazztrio en werd derde in de befaamde Thelonious Monk Vocal Jazz Competition in Washington. Voor een eigen cd vond ze onderdak bij een klein onafhankelijk label dat, om kosten te besparen, haar één dag liet opnemen met een orkest.

‘Bei Mir Bist Du Schön’ kende ze eerst niet, zegt ze. „Mijn producer Willie Murillo, die veel heeft gewerkt met het Brian Setzer Orchestra, droeg het aan. Ik luisterde naar de versie van de Andrew Sisters – nogal licht, fluffy en tuttig en ik dacht: ‘Ah nee. Als ik dat doe sta ik voor gek’. Het nummer is totaal opnieuw gearrangeerd en is nu ongekend gaaf.

„Ik heb het totaal anders aangepakt. Ik zie mij erin als een psychotische vrouw, een stalk-type dat waanzinnig verliefd is op een man. Het nummer heeft daardoor een gekke, sexy ondertoon en met de krachtige blazers is het een machtige song geworden.”

Concerten: 18/3 BIMHuis, Amsterdam; 19/5 The Hague Jazz, Den HaagCd: Robin McKelle: ‘Introducing Robin McKelle’ (O+ Music/Harmonia Mundi)