Hedgefondsen pakken incompetente managers aan

De cyclus van hoge rendementen voor hedgefondsen loopt af. Een probleem, gezien de schulden van de fondsen. „Dit kan nog wel eens onaangenaam worden.”

Enorm cyclisch, vol met schulden en niet transparant. Paul Koster, bestuurder bij beurstoezichthouder Autoriteit Financiële Markten (AFM) is verontrust over de situatie rondom hedgefondsen en private-equityinvesteerders. „Het is een serieuze zorg. Hedgefondsen en private equity zijn zeer cyclisch en we staan nu aan de top van de cyclus.”

Dit zei Koster gisteren tijdens een paneldiscussie, de aftrap van een tweedaagse conferentie over activistische beleggingsfondsen in Amsterdam. De conferentie werd georganiseerd door de Universiteit van Amsterdam en de Amerikaanse Vanderbilt Law School.

De zorg van Koster draait vooral om de enorme sommen geld die hedgefondsen lenen bij banken en waarmee ze vervolgens de markt op gaan, sommen die in de honderden miljarden dollars lopen. Hoeveel het precies is weet niemand, omdat hedgefondsen weinig informatie geven over hun werkwijze. „Als de rente gaat stijgen kunnen ze deze schulden niet meer afbetalen. Dit kan nog wel eens onaangenaam worden”, zei Koster.

De conferentie over activistische aandeelhouders komt op een moment dat de discussie over hun werkwijze volop wordt gevoerd in het Nederlandse bedrijfsleven. Bij het industriële conglomeraat Stork wordt het management op de hielen gezeten door hedgefondsen Centaurus en Paulson. Sinds enkele weken ligt ook ABN Amro onder vuur. De bank ontving brieven van The Children’s Investment Fund (TCI) en Tosca die het bestuur oproepen de strategie te wijzigen en een fusie of opsplitsing van bank te overwegen. Beiden zeggen ruim 1 procent in ABN Amro te hebben.

Ook advocatenkantoren houden al rekening met het naderende einde van de cyclus, bleek uit de opmerking van advocaat Jaap Winter van De Brauw Blackstone Westbroek. Winter, die ook in de commissie-Tabaksblat voor goed ondernemingsbestuur zat: „Advocatenkantoren hadden de afdelingen die zich met faillissementen bezighouden de afgelopen jaren afgebouwd, maar nu treffen zij voorbereidingen voor de neergang van de cyclus.”

Winter is niet tegen hedgefondsen, maar zet vraagtekens bij hun werkwijze. „Het is goed dat het management wakker wordt gehouden door investeerders. Maar hoge rendementen krijg je alleen door het nemen van veel risico en het is de vraag of investeerders zich bewust zijn van de risico’s.” Bovendien is het gebrek aan transparantie een probleem omdat het daardoor niet duidelijk is wie de fondsen precies zijn en wat ze doen. „De laagste drempel voor het aanmelden van een aandelenbelang op de Amsterdamse beurs is nu 5 procent, maar zoals we hebben gezien is 1 procent al relevant”, zei Winter verwijzend naar ABN Amro.

Koster herhaalde zijn oproep dat hedgefondsen veel opener moeten worden over hun posities. „De daling van de cyclus zal bewijzen dat meer transparantie onontkoombaar is.”

Die transparantie zal niet worden afgedwongen met meer regelgeving, bleek uit de woorden van Dirk Schoenmaker, directeur financiële markten bij het ministerie van Financiën. „De bedoeling van Tabaksblat was juist dat aandeelhouders hun rechten konden uitoefenen.” Hij pleitte voor een minder emotioneel debat over hedgefondsen. „Vooralsnog zie ik geen sterke reden om hedgefondsen te gaan reguleren.”

De enige activistische belegger achter de tafel, de Amerikaan Guy Wyser-Pratte van het gelijknamige fonds, speelde de bal terug. Hij zegt dat de lappendeken van regelgeving in Europa en het ontbreken van een uniforme overnamecode een van de redenen is dat dit soort aandeelhouders zich zo roeren. „Er is niemand die opkomt voor de beleggers. Er is geen zwaard van Damocles dat hangt boven de hoofden van incompetente managers. Dus doen wij dat.”