Rabo is ook in VS ‘gemeenschapsbank’

Op het Californische platteland verviervoudigde de Rabobank de afgelopen jaren in omvang. Toch gaat de lokale Rabobankdirecteur er nog altijd „handenschuddend door het dorp”.

Het hoofdkantoor van de Rabobank in Californië is op de groei gehuurd. Vooralsnog is het glazen kantoorpand aan een snelweg in een voorstad van Sacramento nog de meest noordelijke handelspost – de andere vestigingen liggen naar het zuiden, tot 990 kilometer verderop – maar over een paar jaar moet Roseville het geografische middelpunt zijn van Rabobanks activiteiten in het westen van de VS. Met kantoren van Mexico tot Canada.

De bank die zich in Nederland graag laat voorstaan op stabiliteit groeit sinds de overname van een lokale Amerikaanse bank in 2002 explosief in Californië’s landbouwregio’s. Afgelopen jaar verdubbelde het aantal vestigingen en wanneer de in het najaar aangekondigde overname van de Mid-State Bank & Trust volgende maand is afgerond, verdubbelt Rabobank in de VS nogmaals twee keer in omvang, met in totaal 94 kantoren, 7,5 miljard dollar (5,7 miljard euro) aan activa en 1.700 werknemers.

Rabobank is niet de enige buitenlandse bank die expansie zoekt in de VS. Ook Toronto-Dominion Bank, Royal Bank of Scotland en Banco Bilbao Vizcaya Argentaria zijn daarmee bezig. Maar de buitenlandse banken worden niet altijd met open armen ontvangen. De Bank of America begon een lobby voor een einde aan de bepaling dat banken maximaal 10 procent van het Amerikaanse beheerd vermogen mogen bezitten. Deze schaalbeperking maakt banken een eenvoudiger prooi voor buitenlandse overnames.

Kleinere banken hebben daarnaast in de VS nog een consolidatieslag te maken, en die versnippering biedt perspectief voor buitenlandse banken. Ook zijn de rentemarges er hoger en zijn Amerikaanse rekeninghouders gewend voor bancaire diensten te betalen – geld pinnen bij een andere dan de eigen bank kost bijvoorbeeld 2 dollar per keer.

Rabobanks bestuurder in Roseville, Ronald Blok, benadrukt dat de bank voorlopig „even pas op de plaats maakt. Het geeft druk op de mensen hoor, achter elkaar twee keer zo groot worden”. De oplossing? Een extra managementlaag. En een geruststelling: „Dit jaar hoor je niets van ons over overnames. Ik denk even een paar maanden niet aan acquisities.” En volgend jaar? „Dan kunnen we wel weer.”

Rabobank is traditioneel groot in de landbouwsector, maar de omvang van de activiteiten van de Rabobank op dit gebied in Californië is bescheiden vergeleken met de andere Amerikaanse activiteiten. De Californische tak valt onder het in New York gevestigde en op groot zakelijk bankieren gerichte Rabobank International. Wereldwijd heeft de bank activa ter waarde van 600 miljard dollar – Californië is goed voor 7,5 miljard daarvan.

Rabobank koos Californië als startpunt voor een eigen kantorennetwerk omdat het een van de snelst groeiende staten van het land is, zowel in economische omvang als in bevolkingsaantal. Blok: „Er is een constante toevoer van mensen, niet alleen zij die over het hek klimmen.”

Bankieren in Californië heeft daarnaast wel iets van het bekende werk uit Nederland, volgens Blok. De ‘community banks’, zoals de ‘gemeenschapsbanken’ zichzelf noemen, zijn over het algemeen gevestigd in landbouwgemeenschappen. „Wij snappen de agrarische sector, dat trucje doen we al honderd jaar.”

Een voorbeeld van ‘gemeenschapsbankieren’ is volgens Blok de overname van begin vorig jaar in de stad Salinas. In deze zelfbenoemde ‘salad bowl of the world’ zijn ’s lands grootste aardbeienproducenten gevestigd. Ondanks dat er 150.000 mensen wonen (plus een onbekend aantal illegale immigranten) schetst Blok het beeld dat „de bankdirecteur hier handenschuddend door het dorp loopt” en inwoners hem kunnen aanspreken over de lening voor een nieuwe auto.

De Californische Rabobankkantoren hebben 150.000 rekeninghouders, duizend daarvan uit de agrarische sector. Op het gebied van leningen en belegd vermogen maken de boeren wel het grootste deel van het klantenbestand uit: 40 procent. Nog eens 30 procent bestaat uit vastgoedklanten en de overige 30 procent zijn kleine en middelgrote ondernemers en particuliere rekeninghouders. Rabobank zoekt expansie buiten Californië. „Uiteindelijk, over vijf à tien jaar, zitten we aan de hele westkust.” In 2012 moeten de activa hier 15 miljard dollar bedragen.

Niet iedereen vindt Rabobanks expansie een succesverhaal, er zijn ook tegenstanders. Toen de bank in 2002 de eerste overname in de regio deed, riep de koepel van consumentenorganisaties Greenlining de hulp in van de centrale bank omdat de overgenomen bank, Valley Independent, bekend stond als een slechte verstrekker van leningen aan de vele latino’s in het gebied. Bovendien beloofde het, zo citeerden lokale media in die tijd Greenlinings, „geheel witte” Rabobankbestuur weinig goeds op dit gebied. Rabobank wilde geen toezeggingen doen, het protest werd verworpen. En de door de Amerikanen zo gekoesterde toezegging dat de naam van de bank behouden zou blijven ging uiteindelijk overboord.

De Amerikaanse westkust is sterk verstedelijkt. Waarom richt Rabobank zich dan alleen op landbouwstreken, terwijl grote steden als Los Angeles nog braak liggen? Voor het eerst sinds overweegt Blok de Amerikaanse strategie van de Rabobank aan te passen. „Volgend jaar wil ik ook naar steden kijken. In Nederland kunnen we ook bankieren in steden als Amsterdam en Utrecht. San Francisco kent toch ook eigen communities?”