Harde werkers weer beloond in Liverpool

Liverpool 0 Barcelona 1

Ruststand 0-0. 75. Gudjohnsen 0-1. Scheidsrechter: Fandel (Dui). Toeschouwers: 41.000.

Dansende Liverpool-fans houden tegen middernacht voor de volgepakte pub The Park een replica van de Champions League omhoog. „We won it five times, we won it five times!”, schreeuwt de beschonken aanhang in de straatjes rondom Anfield. Het landskampioenschap en de FA Cup gaan dit seizoen aan The Reds voorbij, maar met het bereiken van de kwartfinales is de hoop op een herhaling van ‘Istanbul’ terug. In de Turkse stad won Liverpool twee jaar geleden ten koste van het favoriete AC Milan voor de vijfde keer de belangrijkste Europese beker.

Electrifying. Zo noemen de Engelsen de ambiance waarin FC Liverpool en FC Barcelona gisteren aantraden voor de heenwedstrijd in de achtste finales van de Champions League. Door de 2-1 zege twee weken geleden in Nou Camp begon de thuisploeg als favoriet op Anfield Road. The Kop, het vak met fanatiekste aanhang, zette direct het Beatlesnummer Yellow Submarine in toen titelverdediger Barcelona in knalgele uitshirts het veld betrad. Direct daarna hielden tienduizenden fans hun rood-witte sjaals boven hun hoofd en zongen het huislied You’ll Never Walk Alone.

De paar duizend fans van Barça werden volledig overstemd. Zoals in de beginfase van de wedstrijd de spelers van Liverpool het elftal van Frank Rijkaard overklasten. Het duel was nog geen twee minuten oud of de normaal gesproken zo stoïcijnse Nederlandse coach stond wild gebarend langs de lijn. Dertig seconden later probeerde Rafael Benítez in de orkaan van geluid zijn eigen ploeg aanwijzingen te geven. „Rafa, Rafael, Rafa, Rafael Benítez”, riep de aanhang in de richting van de populaire Spaanse coach. Een roar, zoals die vrijwel in geen ander stadion ter wereld te horen is, trok over de tribunes toen de Noor John ArneRiise na ruim tien minuten van afstand op de lat schoot. De toon was gezet. Liverpool ging in eigen huis voor de winst tegen de sterren uit Catalonië.

De fysiek sterke voetballers van Liverpool bewezen opnieuw dat gebrek aan kwaliteit met keihard werken gecompenseerd kan worden. Het beste voorbeeld daarvan was gisteravond de Nederlander Dirk Kuijt. De spits mag dan misschien over minder techniek en snelheid beschikken dan Barcelona-aanvaller Samuel Eto’o, maar als het om verrichten van arbeid gaat wint hij het tien van de tien wedstrijden. Na 26 minuten spelen had de Nederlandse international zijn eerste doelpunt in de Champions League kunnen maken, maar zijn schot werd geblokkeerd op de lijn. In de rebound miste Riise ook maar net.

Het leek een kwestie van tijd voordat Liverpool de score zou openen. Mohamed Sissoko raakte na ruim een half uur van grote afstand opnieuw de lat. Vol ongeloof sloegen de fans op de tribunes de handen voor hun ogen, alsof de bal er niet in mócht. Steeds onrustiger stond Rijkaard langs de kant te zwaaien naar wereldtoppers als Eto’o, Lionel Messi en Ronaldinho. De laatste probeerde tien minuten voor rust van afstand op het doel te schieten, maar de bal verdween hoog over de lat in The Kop. „Who are you?”, scandeerden de Liverpudlians in de richting van de Braziliaan.

Acht minuten na rust was het dezelfde Ronaldinho die na een pass van Deco zichzelf met een flitsende actie vrij speelde. Een split second was het stil in het meer dan honderd jaar oude stadion. Het schot op de paal werd gevierd als een doelpunt van Liverpool. Boudewijn Zenden liep toen al minuten achtereen warm, maar een invalbeurt werd de Nederlandse speler van Liverpool tegen zijn oude club niet gegund. Twintig minuten voor tijd zette Rijkaard de aanvaller Eidur Gudjohnsen in voor verdediger Lilian Thuram. De IJslander, die vorig jaar bij Chelsea speelde, werd massaal uitgefloten. „Where were you in Istanbul?” , klonk het pesterig in de richting van Gudjohnsen. Twee jaar geleden plaatste Liverpool zich ten koste van Chelsea voor de finale in Istanbul mede doordat de oud-PSV’er een enorme kans miste.

Gudjohnsen schoot gisteravond een kwartier voor tijd wel uit het niets raak. De feeststemming was voor even voorbij. Maar Liverpool hield stand. In de slotfase ging Kuijt met een staande ovatie naar de kant voor Peter Crouch. Een paar minuten later vierde Anfield Road de uitschakeling van Barcelona. Rijkaard en zijn spelers dropen teleurgesteld af. „Over twee duels gezien, gaan ze verdiend door”, zei de coach.

Kuijt en Zenden dansten op het veld. „Ik heb genoten van het publiek, van het stadion en van de wedstrijd. Voor deze Europese topwedstrijden ben ik naar Liverpool gegaan”, zei de Nederlandse spits. „Ja, dit is uniek”, stelde Zenden. „Waar vind je dit? Nergens toch!”