‘Mister cool’ legt druk bij Reds

FC Barcelona staat vanavond in het Champions-Leagueduel met Liverpool voor de zware taak een 2-1 achterstand weg te werken. Barça-coach Frank Rijkaard is weer de rust zelve. „Laar maar aan mij over wat de beste tactiek is.”

Liverpool, 6 Maart. - Frank Rijkaard speelde in de aanloop naar de Champions-Leaguekraker tegen FC Liverpool vertolkte zoals gewoonlijk de rol van mister cool. Tientallen cameraploegen, talloze fotografen en zo’n honderd journalisten van de schrijvende pers wachtten gisteravond de 44-jarige coach van FC Barcelona in de perszaal van Anfield Road op. De oud-voetballer van Ajax en AC Milan hield bij zijn binnenkomst even stil toen hij Michael van Praag zag staan. Rijkaard schudde de voormalige voorzitter van Ajax, die in Liverpool als gedelegeerde van de UEFA actief is, even de hand en maakte kort een praatje. De Nederlander nam plaats achter de tafel en keek even om zich heen. „Ja, deze wedstrijd staat vol in de aandacht van iedereen. Dat betekent dat er wat op het spel staat. Of ik nu extra druk voel? Nee, die ligt bij Liverpool. Wij hebben niets te verliezen.”

Twee weken geleden begon titelverdediger Barcelona als de grote favoriet aan de achtste finales tegen Liverpool. In het eigen Camp Nou leed de formatie van Rijkaard echter een pijnlijke nederlaag tegen de ploeg van de Spaanse coach Rafael Benítez. Craig Bellamy en John Arne Riise buigden in de hoofdstad van Catalonië een 1-0 voorsprong van Barcelona om in een 2-1 zege voor The Reds. Het tactische plan van Benítez had wonderwel uitgepakt. Rijkaard zag dat anders. Hij blikte gisteren nog even kort terug op de heenwedstrijd. „We hebben het thuis vergeten af te maken. Daar hebben we een dure prijs voor betaald. Nu moeten we aantonen dat we dapper genoeg om die misstap hier recht te zetten”, stelde Rijkaard vlak voor de laatste training van zijn selectie waarin Giovanni van Bronckhorst niet is opgenomen.

Verschillende spelers van Barcelona lieten zich de afgelopen dagen uit over de tactiek die het elftal zal moeten volgen op Anfield Road. Middenvelder Xavi Hernández vond dat de houder van de Champions League vol op de aanval moet gaan, Andrés Iniesta kondigde een voetbaloorlog aan en aanvoerder Carles Puyol benadrukte dat Barça juist met overleg op zoek moest naar een treffer. Aan Rijkaard de vraag wiens speelwijze zijn voorkeur verdiende. „Als een gek gaan aanvallen of berekenend spelen?” Een schamper lachje verscheen op het gezicht van de oefenmeester. „Dus jij noemt de tactiek van Xavi gek?”, beet Rijkaard een Spaanse journalist toe. „Laat maar aan mij over wat het beste is.”

Een paar uur voor de persconferentie van Rijkaard had Benítez even kort gesproken over de tactiek die Barcelona zou gaan volgen. Het zou de coach, die Liverpool in 2005 de Champions League schonk, niet verbazen als de blaugrana voorin met het magische trio Ronaldinho, Samuel Eto’o en Lionel Messi gaat beginnen. „Zo hebben ze vorige week in het bekerduel tegen FC Zaragoza ook gespeeld. Ik verwacht nu eigenlijk hetzelfde”, sprak Benítez die zelf als tolk optrad voor de Engelse en de Spaanse pers.

Rijkaard was not amused toen hem de woorden van zijn collega-trainer werden voorgelegd. Op cynische toon: „Mooi om te weten dat we tegen een trainer spelen die alles al van ons weet. Maar mensen die zéggen alles al te weten, zijn juist degenen die in de praktijk juist het minste weten.”

In de stromende regen werkte Rijkaard met zijn Nederlandse assistent Johan Neeskens in een leeg stadion de laatste training af. Sterspelers als Ronaldinho, Eto’o en Messi droegen een wollen muts. Rustig lieten ze de bal over het prachtige veld rondgaan. Rijkaard speelde de rol van observator. De training zou niets meer veranderen aan de te volgen tactiek. Op papier lijkt er weinig verschil tussen het Barcelona dat vorig jaar met ‘swingend’ voetbal Europa veroverde en de huidige selectie. Sterker, met aanwinsten als Eidur Gudjohnsen, Lilian Thuram en Gianluca Zambrotta zou de ploeg eigenlijk sterker moeten zijn geworden.

De praktijk van de laatste weken is anders. Langzaam maar zeker komen er meer barstjes in hechte formatie. Een paar weken geleden kwamen Rijkaard en Eto’o in aanvaring nadat de spits van Kameroen had geweigerd in te vallen. Ronaldinho speelde dit seizoen veel minder vaak een glansrol, in de competitie heeft Sevilla de leiding over genomen en voortdurend wordt in Barcelona gespeculeerd over het aanblijven van de Nederlandse coach. Captain Puyol mocht gisteren reageren op de vraag of een uitschakeling door Liverpool van invloed zou kunnen zijn voor de toekomst van el mister. „Nee”, luidde het antwoord van de Catalaanse publiekslieveling. „Rijkaard is heel belangrijk voor ons. Het is voor ons een groot geluk dat hij nog bij ons is.”

Rijkaard liet onlangs weten dat hij „volgens zijn kristallen bol” ook na dit seizoen bij Barcelona blijft. Keert het swingende voetbal weer terug? „Daar hebben we muziek voor nodig”, sprak de coach gisteren Aan de fans van Liverpool zal het niet liggen. The Kop zal negentig minuten zingen.