Grote NAVO-aanval in Zuid-Afghanistan

De NAVO-stabilisatiemacht ISAF is vanmorgen haar grootste offensief in Afghanistan begonnen sinds de verdrijving van het Talibaan-regime in 2001. Doel is de Talibaan te verjagen uit Helmand.

Volgens de Nederlandse generaal-majoor Ton van Loon hebben de eerste eenheden vanmorgen rond vijf uur hun posities in het kader van Operatie Achilles ingenomen. Van Loon heeft de leiding over ISAF-III in Zuid-Afghanistan. Op het hoogtepunt van het offensief zullen ruim 4.500 NAVO-militairen en bijna duizend Afghaanse militairen deelnemen, aldus Van Loon.

In het noorden van de provincie Helmand, waar 4.300 Britse en 460 Deense militairen namens ISAF gelegerd zijn, houden de Talibaan al enkele maanden de in onbruik geraakte Kajaki-dam bezet. ISAF wil die dam ontzetten, zodat de generatoren kunnen worden vervangen. Uiteindelijk moet de dam elektriciteit voor twee miljoen Afghanen gaan leveren, en water voor de landbouw.

Een ander probleem in het noorden van Helmand is de bezetting van het stadje Musa Qala. Een maand geleden namen de Talibaan dat in, waarmee ze een einde maakten aan een controversieel bestand. De Britten hadden vorig najaar met stamleiders afgesproken dat lokale milities verantwoordelijk zouden worden voor de veiligheidssituatie in Musa Qala. De Britten trokken zich terug.

Het noorden van Helmand grenst aan Uruzgan, waar Nederlandse troepen zijn gelegerd. Nederland zal niet met grondtroepen deelnemen aan Operatie Achilles, zegt een woordvoerder van Defensie. Wel zullen de Nederlanders met F16’s en Apaches luchtsteun bieden. Operatie Achilles zal zich volgens een woordvoerder beperken tot de provincie Helmand.

In juni vorig jaar voerden 11.000 buitenlandse en Afghaanse militairen in het kader van de Amerikaanse antiterreuroperatie Enduring Freedom in hetzelfde gebied operatie Mountain Thrust uit. Daarna is de regio altijd een van onrustigste in Afghanistan gebleven. Een groot deel van de vijftig Britten die tot nog toe omkwamen, sneuvelde bij gevechten in en rond Musa Qala.

Behalve tegen de Talibaan is het offensief gericht tegen drugssmokkelaars „en andere elementen die proberen de overheid van Afghanistan te destabiliseren”. Helmand is al jaren de provincie met de grootste papaverteelt in Afghanistan. De Verenigde Naties maakten gisteren bekend dit jaar een verdere groei van de papaveroogst te verwachten.

Weekboek: pagina 2