Anfield omarmt Kuijt als working class hero

Kuijt strijdt met Liverpool om een plek bij de laatste acht in de Champions League.

De Nederlander is geliefd bij de aanhang van ‘The Reds’.

Voor elke thuiswedstrijd van FC Liverpool speelt zich voor de deuren van het stadion aan Anfield Road hetzelfde tafereel af. Honderden fans uit alle uithoeken van de wereld hopen voor de players entrance een glimp op te vangen van de sterren. Liverpudlians eren lokale helden als Steven Gerrard en Jamie Carragher, vliegtuigladingen vol Noren kijken uit naar John Arne Riise, groepjes Spanjaarden staan te wachten op Rafael Benítez, José Manuel Reina, Xabi Alonso en Luís Garcia, talloze Ieren willen verdediger Steve Finnan met eigen ogen zien en een handjevol Nederlanders komt voor Dirk Kuijt.

Uren voordat Liverpool aantreedt tegen aartsrivaal Manchester United, staat Jordi Schreurs klaar om de 26-jarige spits te begroeten. „Dirk was bij Feyenoord erg populair. We missen hem dit seizoen, maar iedereen gunt hem wel de overstap naar Liverpool”, zegt de Nederlandse fan die een Feyenoord-shirt draagt met ‘Kuyt’ en nummer ‘7’ op de achterkant. „Als Dirk mij straks ziet staan komt hij vast wel eventjes langs.”

Zover komt het niet. Politieagenten te paard en stewards houden de menigte op gepaste afstand. Als de spelersbus van The Reds onder de beroemde zwarte gietijzeren poort met de tekst You’ll never walk alone doorrijdt, staan tientallen camera’s op het voertuig gericht. Eén voor één komen de profs van FC Liverpool naar buiten. Vrijwel de hele selectie is al binnen als door het donkere glas de blonde krullen van Kuijt zichtbaar worden. „Koit, Koit, Koit!”, schreeuwen Engelse fans massaal. De voetballer springt met een glimlach op zijn gezicht de bus uit. Schreurs houdt van zo’n tien meter afstand zijn fototoestel op hem gericht en drukt af. Trots laat hij even later het plaatje aan zijn vrienden zien. De tijd dat Nederlandse voetbalfans Kuijt persoonlijk de hand kunnen schudden, is sinds deze zomer voorbij.

Kuijt heeft de voorbije maanden aan de Merseyside ondervonden hoe groot het verschil is tussen zijn oude en zijn nieuwe werkgever. Het Rotterdamse Feyenoord mag dan Nederlands grootste volksclub zijn, FC Liverpool is een voetbalbolwerk met een aanhang uit de hele wereld. Vijf keer is ‘LFC’ kampioen van Europa geweest. De sensationele finale van 2005 – toen na een 3-0 achterstand tegen AC Milan alsnog de Champions League werd gewonnen – is nog dagelijks te zien in het clubmuseum.

In de Engelse havenstad treedt ‘DK’ in de voetsporen van legendarische spelers als Alan Hansen, Kevin Keegan, Kenny Dalglish, Ian Rush en Graeme Souness. De international moet nog een plaats zien te verdienen in de lijst van honderd spelers die The Kop in extase wisten te brengen. Tot dusver is Erik Meijer (op een 99ste plaats) de enige Nederlander die indruk wist te maken op het rode legioen. Toch heeft Kuijt met zijn onafzienbare werklust al meer respect afgedwongen dan de afgelopen zomer vertrokken Spaanse ster Fernando Morientes.

In de vervallen wijk Anfield hebben de straten namen als Sleepers Hill en Rockfield Road. Veel huizen zijn dichtgetimmerd. Hier hebben de mensen weinig op met voetballers die vedetteneigingen vertonen. Als Liverpool thuis speelt, draait het leven in de volksbuurt om voetbal en bier. The Albert, een pub naast het stadion, is de plek waar de fans zich ‘indrinken’. Aan het plafond hangen sjaaltjes en shirts van clubs uit alle windstreken. Het onafgebroken gezang van de aanhang is ver buiten de kroeg te horen. Binnen is voor tien pond een cd te verkrijgen met 56 supportersliedjes. The final Kuytdown – naar het lied The Final Countdown – ontbreekt vooralsnog. „Misschien op de volgende editie”, zegt de verkoper lachend.

Andrew Philips, zeventien jaar seizoenkaarthouder van Liverpool Football Club, slaat zelden of nooit een thuisduel over. Een groot deel van zijn leven is afgestemd op de verrichtingen van de huidige nummer drie van Engeland. Hij zag working class hero Kuijt dit seizoen zeven keer een doelpunt maken op Anfield Road, drie keer scoorde hij buitenshuis. „I like Kuijt. Hij is misschien technisch geen briljante voetballer, maar speelt wel met zijn hart. Dat zien we hier graag. Hij zal ons nooit laten zitten. Net zomin als onze jongens Gerrard en Carragher dat doen”, zegt Philips.

Rondom de thuishaven van Liverpool proberen zwarthandelaren op wedstrijddagen kaartjes duur te verkopen, schreeuwen verkopers van fanartikelen om het hardst en ruikt het naar fish and chips en verschraald bier. Danny Byrne probeert wat bij te verdienen met het slijten van shirts, sjaaltjes en speldjes. Voor zes pond biedt hij een T-shirt te koop aan waarop een scorende Craig Bellamy en een vallende Dirk Kuijt te zien zijn. ‘Barcelona 1 – Liverpool 2’, staat er boven. De zege van twee weken geleden wordt als een legendarisch duel gezien. „Wat ik verder van Kuijt heb? Kijk hier, een speldje met nummer 18”, zegt Byrne. „Hij is populair onder de fans. Kuijt is een slimme en sterke speler. Een spits die goed past in de Premier League.”

De oud-voetballer van Quick Boys, FC Utrecht en Feyenoord is ook een man naar het hart van Liverpool-trainer Rafael Benítez die hem jaren volgde. De Spaanse coach noemde Kuijt bij zijn presentatie ‘een speler die op het goede moment op de juiste plek staat’.

Op 26 augustus 2006 ging voor Kuijt een jongensdroom in vervulling. Op die dag debuteerde hij voor The Reds tegen West Ham United, met zijn ernstig zieke vader op de tribune. Drie weken later maakte hij tegen Newcastle United zijn eerste goalvoor Liverpool. In de concurrentiestrijd met spitsen als Peter Crouch, Robbie Fowler en Craig Bellamy dwong de visserszoon snel een basisplaats af.

Kuijt en zijn ploegmaten waren zaterdag zwaar teleurgesteld na het verlies tegen Manchester United. Zestien jaar wacht de club al op een nieuwe landstitel, maar ook dit seizoen zal het kampioenschap aan Liverpool voorbijgaan. De treurnis maakte snel plaats voor hoop. Vandaag komt Barcelona naar Anfield. Honderden fans uit alle werelddelen zullen klaarstaan om een glimp op te vangen van Kuijt en zijn collega’s voordat ze de strijd aangaan om een plek in de kwartfinales van de Champions League.