Ten Dam is slachtoffer van machtsstrijd

Het Nederlandse wielertalent Laurens ten Dam (27) was een van de uitblinkers in de Omloop Het Volk. Hij had zijn doorbraak gepland voor Parijs-Nice, maar zijn ploeg Unibet dreigt voor die wedstrijd te worden uitgesloten.

Lokeren, 5 maart. - Drie ploegauto’s, een moderne groen-witte rennersbus: in niets doet Unibet.com onder voor de andere grote wielerploegen die op het Sint-Pietersplein in Gent staan opgesteld voor de start van de Omloop Het Volk. Regen, wind en kou garanderen een heroïsche seizoensopening in Vlaanderen. Maar de nieuwe Zweeds-Belgische ProTourploeg heeft wel iets anders aan het hoofd dan een wielerkoers.

„Normaal gesproken had ik hier niet gereden”, zegt de Nederlandse Unibet-renner Laurens ten Dam, terwijl hij zijn fiets met nummer 148 pakt. „Ik ben heel goed in vorm, eigenlijk was het de bedoeling dat ik mijn benen zou sparen voor Parijs-Nice. Dan was ik nu in Zuid-Frankrijk geweest om daar het parcours te verkennen.”

Unibet is speelbal in een ongekende machtsstrijd tussen de internationale wielerunie UCI en een aantal organisatoren van wedstrijden, van wie het Franse ASO de belangrijkste is. De UCI wil dat alle twintig ProTourploegen mogen starten in de grote koersen, de organisatoren willen vrij zijn om zelf ploegen aan te wijzen.

Voor de rittenkoers Parijs-Nice, die 11 maart begint, weigerde ASO om ProTourploeg Unibet startrecht te geven. De UCI kondigde een boycot af. ASO counterde direct door te zeggen dat ploegen die niet naar Parijs-Nice komen ook de Tour de France op hun buik kunnen schrijven. Vandaag praten de partijen verder.

Zouden de ruziënde wielerbestuurders voor ogen hebben dat de slachtoffers van hun uit de hand gelopen machtsstrijd een naam hebben? Laurens ten Dam is een talentvolle Nederlandse wielrenner, die vorig seizoen volop naam maakte in het internationale peloton.

Manager Theo de Rooij van de Rabobank-ploeg bood hem direct een contract aan. „Echt een jongen van de gestampte pot, die altijd en overal wil koersen. Een beetje te vergelijken met Johan van der Velde vroeger. We hadden een getekend contract, maar hij besloot daarna om een andere keuze te maken. Ik heb verder niet moeilijk gedaan.”

Ten Dam maakte een bewuste keuze om in België te blijven, omdat zijn ploeg MrBookmaker onder de nieuwe naam Unibet een ProTourlicentie kreeg. „Bij deze ploeg krijg ik alles voor elkaar wat ik vraag, bij Rabobank zou dat waarschijnlijk niet het geval zijn. Daar staan acht namen voor de Tour al vast, bij Unibet sta ik wel op de lijst om mee te doen.”

Zorgvuldig stippelde hij een programma uit dat dit seizoen tot zijn grote doorbraak zou moeten leiden. In de voorbereidingskoersen Ster van Besseges en Ruta del Sol toonde hij grote vorm. „Parijs-Nice was mijn eerste grote doel. Daar wilde ik kijken hoever ik sta als klassementsrenner in een ProTourwedstrijd. Helaas is alles nu onzeker.”

Dus meldde Ten Dam zich bij de ploegleiding, met het verzoek om te mogen starten in het openingsweekend in Vlaanderen. „Ik wilde mijn goede benen toch ergens verzilveren.” Op woensdag verkende hij met de ploeg het parcours. „Het was voor de eerste keer in drie jaar dat ik op kasseien reed. Het ging zo goed dat ik zei: zet mij er maar op voor de Omloop. Nu ga ik proberen hier wat uit te richten.”

Voor Unibet.com is het Vlaamse openingsweekend van groot belang. Onder leiding van de Nederlandse manager Jacques Hanegraaf zette de ploeg maandenlang alles op alles om te worden toegelaten tot de lucratieve ProTour. Pas in december wees de UCI de laatste plaats definitief toe aan ploeg die op een Zweedse licentie rijdt en bestaat uit 25 renners van liefst 14 nationaliteiten. Naast Ten Dam rijden ook de Nederlanders Matthé Pronk en Niels Scheuneman voor Unibet.

Bij alle commotie over startrechten kan de nieuwe ProTourploeg een succesje goed gebruiken. „Je merkt aan de jongens dat ze wat gespannen zijn”, zegt ploegleider Hilaire Van der Schueren voor de start van de Omloop Het Volk. „Je staat altijd sterker in discussies als je wat hebt gewonnen”, weet manager Hanegraaf.

De renners van de geplaagde ploeg zijn vanaf het begin actief in de wedstrijd. Jeremy Hunt is mee in een vroege vlucht die tot 44 kilometer voor de finish standhoudt. Ten Dam meldt zich opvallend vaak voorin het peloton om de vlucht te controleren. Hij komt in een kopgroepje, dat in de finale ongekend hard over de natte kasseien van de Koningstraat dokkert. „Zit je op de laatste strook kasseien ineens naast Tom Boonen”, jubelt hij aan de finish.

Hij brengt kopman Baden Cooke voorin, die even later net niet mee kan in de beslissende slag van winnaar Filippo Pozzato, Nick Nuyens en Tom Boonen. Maar verder heeft Ten Dam, die als 21ste eindigt, niets te klagen over zijn Omloop Het Volk. „Ik zat erbij toen de sterksten overbleven, het ging hartstikke goed.” En de toekomst? „Misschien ga ik nu wel de Ronde van Vlaanderen rijden. Vóór het seizoen had ik van de Amstel Gold Race, Waalse Pijl en Luik-Bastenaken-Luik al mijn hoofddoel gemaakt, dat zijn mijn favoriete koersen. En dan volgt misschien de Tour. Maar ja, wat kun je tegenwoordig nog plannen?”