Okken zelfverzekerd naar indoortitel

In Birmingham beleefde Arnoud Okken uit Arnhem gisteren zijn internationale doorbraak. Met zijn titel op de 800 meter indoor trad de 24-jarige atleet in de voetsporen van Rob Druppers, de Europees kampioen van 1987.

Henk Stouwdam

Honoré Hoedt voelt zich een bevoorrechte trainer, omdat hij zowel de Europees kampioen 800 meter outdoor als indoor onder zijn hoede heeft. Nadat vorig jaar Bram Som in Gotenburg de titel op de buitenbaan behaalde, was Arnoud Okken gisteren in Birmingham de snelste van Europa op een binnenbaan.

Hoewel de EK indoor laag in de rangorde van titeltoernooien staat, ziet Okken zijn eerste grote titel als zijn internationale doorbraak. Dat heeft even geduurd bij de atleet die jarenlang gold als een groot talent op de middellange afstanden. Okkens ontwikkeling stagneerde, nadat hij in 2002 vijfde was geworden bij de EK (buiten) in München en een jaar later zesde werd bij de WK indoor in Birmingham.

Okken ervoer dat hij zowel fysiek als mentaal sterker moest worden om de stap naar de top te maken. Maar het kostte hem enige tijd om harder voor zichzelf te worden. Dat proces werd bovendien vertraagd door blessures, die zijn zelfvertrouwen overigens nimmer hebben aangetast. De student biomedische wetenschappen hield geloof in eigen kunnen, hoewel de loper het even moeilijk had toen hij de Spelen in Athene (2004) misliep.

Voordeel voor Okken was dat hij zijn smart kon delen met trainingsmaat Bram Som, die tot voor kort ook maar niet wist door te breken. Pas nadat de als mentaal kwetsbaar te boek staande Som voor een compromisloze wedstrijdinstelling had gekozen, kwamen de resultaten en werd hij vorig jaar zelfs Europees kampioen. De titel van Som was een openbaring voor Okken. Wat Som kon moest hij ook kunnen, zoveel deed Okken tenslotte niet voor hem onder. En dat besef resulteerde gisteren in de Europese indoortitel.

Okken was er trots op, ook al kende de 800 meter in Birmingham geen topbezetting. „Juist daarom wist ik dat mijn kansen groot waren. Met een tweede plaats zou ik niet blij zijn geweest. Ik voelde me vooraf zo sterk dat ik dacht: er kan eigenlijk niets misgaan. Ik voelde geen druk voor de finale; ik had er juist erg veel zin in”, zei hij voor de camera van Studio Sport.

Tegenover persbureau ANP noemde Okken zijn zege op Som bij de NK indoor in Gent een doorbraak. „Daar slechtte ik een barrière en sloot ik een periode af die gedomineerd werd door blessures. Kampioen worden is prachtig, maar dit is voor mij het begin op weg naar de wereldtop.”

Grootspraak? De tijd zal het leren, hoewel Okken gisteren in de finale een staaltje dominant lopen weggaf. Hij maakte indruk door van kop af aan naar de titel te lopen. Een bewust gekozen strategie, vertelde trainer Hoedt telefonisch vanuit Birmingham. „In buitenwedstrijden is het onverstandig vroeg op kop te komen, maar indoor is het moeilijk elkaar te passeren. Ik heb Arnoud gezegd: loop van meet af aan op kop, dan kom je niet in het gedrang. Als je de sterkste bent, moet je dat ook uitstralen. En zorg ervoor dat je krachten overhoudt voor de laatste 400 meter. Het gaat er niet om dat je op kop loopt, maar hoe je op kopt loopt. En het moet gezegd: Okken liep als een echte kampioen. Dat deed hij knap.”

De Europese titels van Som en Okken verhogen niet alleen de status van Hoedt als coach, maar stellen hem eveneens in de gelegenheid beiden een ideaal programma aan te bieden ter voorbereiding op de wereldkampioenschappen, die eind augustus in de Japanse stad Osaka worden gehouden. Hoedt: „Nu Som en Okken de privileges van een kampioen hebben, hoeven ze vroeg in het seizoen geen snelle tijden te lopen om te worden toegelaten tot de grote wedstrijden. Ze kunnen in alle rust toewerken naar de eerste Golden-Leaguewedstrijd op 6 juli in Parijs. Ik kan eindelijk het seizoen naar wens indelen.”

En wie weet treden beiden in de voetsporen van Rob Druppers, de enige Nedelander die op de 800 meter bij de WK ooit een medaille won. Hij werd in 1983 tweede in Helsinki. En Druppers was tevens de laatste Nederlandse 800-meterloper die Europees indoorkampioen werd in 1987.